Ольга ГРОМЫКО. Ведьмины байки 2
ЯНГДЮМХЕ ДНЙСЛЕМРНБ НМКЮИМ
дНЙСЛЕМРШ Х АКЮМЙХ НМКЮИМ

нАЯКЕДНБЮРЭ

Администрация
Механический Электроника
биологии
география
дом в саду
история
литература
маркетинг
математике
медицина
музыка
образование
психология
разное басни загадки журналистика известные личности спортивный New
художественная культура
экономика


Ольга ГРОМЫКО. Ведьмины байки 2

басни загадки


loading...
Отправить его в другом документе Tab для Yahoo книги - конечно, эссе, очерк Hits: 2405


ДРУГИЕ ДОКУМЕНТЫ

Ольга ГРОМЫКО. Ведьмины байки 1
Валентин Катаев. Сын полка 2
СЕРГЕЙ СУХИНОВ ⌠ СКАЗКИ ИЗУМРУДНОГО ГОРОДА■ КОРИНА -- ЛЕНИВАЯ ЧАРОДЕЙКА
СЕРГЕЙ СУХИНОВ ⌠СКАЗКИ ИЗУМРУДНОГО ГОРОДА■ КОРИНА И ЛЮДОЕД
CЕРГЕЙ СУХИНОВ ╚СКАЗКИ ИЗУМРУДНОГО ГОРОДА╩ КОРИНА И ВОЛШЕБНЫЙ ЕДИНОРОГ
Валентин Катаев. Сын полка 1
СЕРГЕЙ СУХИНОВ ⌠СКАЗКИ ИЗУМРУДНОГО ГОРОДА■ ЧЕРНЫЙ ТУМАН
 

Ольга ГРОМЫКО. Ведьмины байки. 2

<p>Адрес гробовщика я помнила: мужик радостно кричал мне вслед, дескать, ╚ежели изъян какой обнаружится или знакомый, на похоронах залюбовавшись, такой же заказать пожелает, так я в деревушке Козий Брод обретаюсь, седьмой дом от околицы!╩</p>

<p>Козий Брод от Замостья отделяло не больше двух верст, в противоположную от Жабок сторону. Отсчитав шесть домов, я на правах купца бесцеремонно распахнула очередную калитку и, под истеричный лай цепного кобеля, загрохотала по двери кулаком.</p>

<p>√ Кого там лешие принесли? √ сонно и недовольно отозвался мужской голос. В щелке мелькнул тусклый свет лучины.</p>

<p>√ Это ведьма, мне гроб нужен!</p>

<p>После долгого удивленного молчания за дверью тоненько заскулили от ужаса на несколько голосов, кобель с энтузиазмом подхватил унылую ноту. Сквозь общий воющий фон пробивались обрывки сбивчивого шепота: ╚┘неужто та самая, рыжая?╩ √ ╚┘другой тута неоткуда взяться┘╩ √ ╚так она же вроде как померла, свояк сказывал √ хоронили ее давеча!╩</p>

<p>Вверху двери открылось окошечко, откуда на меня щедро брызнули святой водой (по крайней мере, хотелось бы думать, что водой).</p>

<p>√ Изыди, мерзкая умертвия, не будет тебе поживы!</p>

<p>Коротко, но емко выругавшись, я отскочила в сторону и запоздало уточнила:</p>



<p>√ Гробовщик здесь живет?</p>

<p>√ Нет, в соседней хате, напротив! √ охотно сообщил звонкий детский голосок. Болтливому дитяти немедленно отвесили затрещину, и оно басисто заревело. Вошедший во вкус кобель тут же взял тоном ниже.</p>

<p>Я только сейчас сообразила, что въехала в деревню с противоположной стороны.</p>

<p>√ Ой, тогда извините┘ √ смущенно пробормотала я и поспешила ретироваться.</p>

<p>То, что в темноте я приняла за высокую поленницу, оказалось штабелем готовой продукции, а чтобы не разворовывали √ со снятыми крышками, которые хранились отдельно, в сенях. В этом доме алчущей гроба ведьме обрадовались куда больше. На сей раз я наотрез отказалась от примерки, заявив, что опытный мастер сам должен помнить размеры и вкусы постоянных клиентов, после чего мне с разочарованным кряхтеньем был выдан простенький, но добротный экземпляр. Заплатив полтора кладня (шесть серебрушек мне скинули как оптовой покупательнице), я обреченно взвалила покупку на телегу. До рассвета оставалось не больше двух часов, отвозить гроб старухе было поздно, и я поехала обратно к Ховелу.</p>

* * *

<p>Узнав, зачем я опять его разбудила, Вал потерял дар речи. Увы, ненадолго.</p>

<p>√ Слышь, цыпа, ты определись √ нужен тебе этот ящик или нет? Делать мне больше нечего, только ночами его вверх-вниз по лестнице таскать!</p>

<p>√ Это другой, разве не видишь? √ огрызнулась я.</p>

<p>√ Решила обменять, пока гарантия действует? √ мерзко захихикал тролль. √ А прежний жестковатым показался? Или в плечах жал?</p>

<p>√ Нет, бортики низкие √ летать неудобно, уши надувает. Тащи давай, надо мной и так уже все село смеется, для полного счастья только твоих подколок не хватало!</p>

<p>√ А какого гхыра ты его в сарае не оставила, вместе с телегой?</p>

<p>√ Я хотела, но Ховел запретил. Дескать, ради психического здоровья слуг. Мое здоровье, видимо, его не беспокоит┘</p>

<p>Все еще ворча, тролль вскинул гроб на плечо. Он был не такой уж и тяжелый, но длинный, так что мне тоже пришлось принять участие в переноске. Вал шел впереди, я, придерживая гроб за узкий конец, следом. До конца первого пролета оставалось ступенек шесть, когда наемник словно бы запнулся, но тут же выровнялся и спокойно предупредил:</p>

<p>√ Цыпа, смотри под ноги √ тут труп чей-то лежит, не споткнись!</p>

<p>√ Что?! √ Я, разумеется, тут же споткнулась и выпустила гроб из рук. Вал в одиночку его тоже не удержал, и ящик, звучно пересчитав ступеньки, с разгону пролетел через весь холл и со смачным хрустом врезался в стену.</p>

<p>√ Ты чего? √ возмутился тролль, оборачиваясь. √ Ну, переступила бы и дальше пошла, потом вернулись бы. Никуда бы он от нас не делся|</p>

<p>√ Да уж, √ проворчала я, присаживаясь на корточки. Тролль последовал моему примеру, досадливо отмахнувшись от вспыхнувшего перед носом пульсара. Лучистый шарик послушно скользнул в сторону, давая нам возможность разглядеть распростертое нa лестнице тело. Женщина, довольно молодая и симпатичная, в простом льняном платье и лаптях. Под затылком скопилась лужица темной крови, тонкими ручейками сбегавшей вниз по ступенькам. Вал бесцеремонно повертел голову покойницы из стороны в сторону, разглядывая парные дырочки в висках.</p>

<p>√ Еще теплая, получаса не прошло. Видала такое, цыпа?</p>

<p>√ Видать не видала, но наслышана.</p>

<p>Нацыга, пожалуй, была единственной нежитью, нападающей спереди и метящей в голову, а не в куда более податливое горло. Другое дело, что одним укусом она никогда не ограничивалась┘ Я невольно огляделась по сторонам, словно ожидая увидеть затаившуюся в углу тварь, но той, похоже, давно и след простыл √ через распахнутое окно, одно-единственное в ряду запертых на засовы ставней.</p>

<p>На шум из второй слева двери выскочил господин Залесский в белой ночной рубахе до пят, с утыканной бигуди головой.</p>

<p>√ Что здесь происх┘ Ах!</p>

<p>Ховел прижал руку к груди и попытался изобразить сердечный приступ, но, видя, что никто не спешит ему на помощь, передумал оседать на пол и растерянно затоптался у края лестницы.</p>

<p>√ Кто это такая? √ грозно поинтересовалась я, переводя на него взгляд.</p>

<p>√ Ну┘ э-э-э┘</p>

<p>√ Понятно, √ вздохнула я. √ Вы что-нибудь слышали?</p>

<p>Ховел удрученно покачал головой. Похоже, несчастная не успела даже вскрикнуть, а то и вообще заметить проворную тень. Зато мы с гробом успешно перебудили весь дом, и вскоре вокруг нас в полном составе столпились встревоженные слуги. Мужики удивленно охали, поминая лешего и чью-то & 131h74hb #1076;осточтимую маму, женщины последовали примеру Ховела, но, в отличие от него, довели дело до конца, и теперь у нас было одно мертвое тело и три бесчувственных. Началось обычное в таких случаях столпотворение, дом осветился, как днем, в ход пошли все найденные факелы и свечи. Я занялась воскрешением слабонервных дам, Вала отправили в село за дайном (остальные боялись даже высунуть нос за порог).</p>

<p>Тролль, философски рассудив, что спешить уже некуда, на обратной дороге завернул в корчму и нахально выпил несколько кружек пива за счет ночных завсегдатаев, расплатившись свежей новостью. В процессе обмена информацией был вусмерть споен ╚для храбрости╩ вышеозначенный дайн, так что на пороге особняка оный возник со словами ╚где отпеваемые новобрачные?╩ и смачно расцеловал в губы безуспешно отбрыкивающегося Ховела. Я протрезвила священнослужителя заклинанием, но в благодарность получила анафему ╚аки ведьма богомерзкая, без стыда творящая пакости всяческие добрым людям во вред и душе на пагубу╩ и, обидевшись, ушла в свою комнату. Можно подумать, это я наградила его жесточайшим похмельем, хотя на самом деле всего лишь ускорила его наступление┘</p>

<p>Без гроба в комнате стало как-то пустовато, даже неуютно. Я растянулась на кровати, сотворила пульсар и, машинально взяв со стула ╚Некромантию╩, рассеянно открыла на середине. Читать не стала, просто задумчиво уставилась на схему пентаграммы с вычерненными углами. Похоже, кто-то всерьез обеспокоен верностью господина Залесского: убитая девушка явно составила компанию оступившейся. Самый напрашивающийся вывод: жена? Сделала вид, что уехала, а сама засела в лесу, совершая кратковременные инспекции в дом? Да нет, вряд ли: она живет в этом особняке с рождения и никаких странностей вроде ночных отлучек и светящихся в темноте глаз за ней до сих пор не замечали. Кто-то из прислуги? Больше похоже на правду, но, судя по намекам, слуги терпеть не могли госпожу Залесскую, и, затешись среди них нацыга, она в первую очередь расправилась бы с хозяйкой. Да и вообще, на кой ей работать служанкой? Деньги и наряды нежить не интересуют, а в крайнем случае ей проще кого-нибудь загрызть, чтобы ими разжиться. Поверить, что влюбленная нацыга станет ревновать Ховела, я не могла. То же самое, что ревновать потенциальный обед. Выходит, это кто-то из местных жителей, но какое ему дело до любовных похождений Ховела? Завидует, что ли?</p>

<p>Додумать я не успела √ то ли ╚Некромантия╩ подействовала, то ли скопившаяся усталость, но сон сморил меня так внезапно и оперативно, что я даже не успела отложить книгу.</p>

* * *

<p>Утром выяснилось, что ночная встреча с нацыгой была далеко не случайной. Чуть подальше того места, где я лишилась гроба, обнаружилась старая волчья яма, тщательно замаскированная хворостом. В дне и стенках глубокой западни торчали заостренные колья, новехонькие, только-только ошкуренные и заточенные. Мало того, кто-то заботливо смазал их трупным ядом. Совсем недавно, темные смолистые потеки не успели даже подсохнуть.</p>

<p>Мы с Валом осмотрели яму вместе, тролль даже спрыгнул вниз, ловко вписавшись между кольями. Присел на корточки, потрогал глинистое дно и разочарованно покачал головой: √ Ни одного отпечатка. Только лап, когда выскакивала.</p>

<p>Ничего другого я и не ожидала, но от традиционного ╚гхыра╩ удержаться не смогла. Чтобы смастерить ловушку, нацыге пришлось принять человеческий облик. Он может несколько варьировать: цвет глаз, волос, черти лица, но пол, рост и возраст остаются без изменений. По оставленным ею следам я надеялась определить хотя бы это. Что ж, нацыг не зря называют самыми опасными среди семейства вурдалачьих √ прежде всего за интеллект, не уступающий человеческому. На кафедре магов-практиков методам уничтожения этих тварей были посвящены четыре лекции, в заключение же последовал лаконичный совет магистра: ╚А лучше всего вообще с ними не связываться╩.</p>

<p>√ Чем-то ты ей не угодила, цыпа. √ Тролль, подпрыгнув и подтянувшись на руках, выбрался из ямы. Наклонился, счищая грязь с колен. √ Вспоминай √ не поправляла ли ты свое материальное положение за счет башки одной из ее родичей?</p>

<p>√ Нет, такое я бы запомнила. Меня другое беспокоит. Она не растерзала жертву. Просто убила, одним укусом. А к первой девушке вообще не прикоснулась. Почему?</p>

<p>√ Торопилась, боялась, что ее кто-нибудь заметит, √ предположил наемник.</p>

<p>Я медленно покачала головой:</p>

<p>√ Вал, нацыга не вурдалак. Она очень тщательно выбирает жертву и никогда не станет убивать ради развлечения, напоказ, так как прекрасно понимает, что в этом случае на нее немедленно натравят магов. Если, как ты говорил, она уже несколько лет шкодит в округе, не привлекая особого внимания, зачем ей понадобилось выдавать себя теперь, да еще в присутствии ведьмы? Такое ощущение, что она бросает мне вызов.</p>

<p>√ И ты его примешь?</p>

<p>Я не ответила. Что-то в этой истории продолжало меня смущать. Если это и в самом деле вызов, какого лешего она пыталась заманить меня в яму? Она здорово рисковала, выписывая кренделя перед телегой. Будь на моем месте некромант, специалист по ночным боям, которому полнолуние не только не помеха, а, наоборот, подспорье, √ и утром в корчме обсуждали бы не второй кряду труп, а лобастую башку, в назидание прочей нечисти прибитую над дверью сего почтенного заведения.</p>

<p>√ Пойдем, цыпа, √ бесцеремонно прервал мои думы тролль. √ Час на исходе, а ревнивая баба √ тьфу-тьфу, чтобы не накаркать, √ может статься, на подъезде.</p>

<p>√ Ховел же говорил √ она только через неделю вернется?</p>

<p>√ Это она так сказала. А может, и через две, и на следующий же день. Не пойму я, цыпа, на гхыра вы, люди, лишние проблемы себе придумываете: любовь, верность, ревность? Нет бы как у порядочных троллей √ одним кланом в общей пещере живут, и все довольны! У кого рука тяжелее, тот и главный, того и бабы любят, а ежели какая права начинает качать √ дубиной ее!</p>

<p>Себя Вал порядочным троллем не считал, и рискнувший утверждать обратное схлопотал бы не только дубиной. В количестве больше одной штуки тролли-наемники уживались только на время выполнения задания или последующей выпивки.</p>

<p>Обратный путь мы скоротали за жарким обсуждением, сможет ли женщина качать права, если дубина окажется в ее руках, и не сойдет ли за оную магия? А если кое-кто а этом сомневается, то не желает ли он проверить это прямо сейчас? Тролль величественно возразил, что желает, но воздержится. Потому как боится ненароком меня зашибить, и тогда прости-прощай гонорар. Я в запале предложила отдать ему свой задаток, на что Вал объявил, что за такие деньги согласен добровольно считать меня грозой всех троллей от Волмении до Ясневого Града. Но при этом так бессовестно ухмылялся, что я безнадежно махнула рукой и решила не швырять деньги на ветер.</p>

<p>Поднимаясь в столовую, я впервые обратила внимание на развешанные по стенам портреты. Симпатии, несмотря на все старания художников, изображенная на них дама не вызывала, умудрившись сохранить желчный и надменный вид на всех без исключения холстах. Особой красотой госпожа Залесская не блистала, а учитывая, что живописцы склонны льстить клиентам, в жизни была страшна как смертный грех.</p>

<p>√ И что он в ней нашел? √ задумчиво вопросила я, изучая остренькое крысиное личико в окружении неестественно пышных кудрей. √ И если все-таки нашел, то что мы с тобой тут делаем? А ведь говорил, любит┘</p>

<p>√ Любит? √ хихикнул наемник. √ Верно, я тоже люблю. Но не эту гнусную бабу √ видал один раз живьем, бррр! до сих пор иногда в кошмарах снится, √ а ее денежки. Имение-то родовое, на нее записанное, вот Ховел на богатую невесту и польстился. Теперь небось жалеет, да поздно┘</p>

<p>Господин Залесский и впрямь пребывал в глубокой скорби и печали.</p>

<p>√ Я отослал из замка всех┘ посторонних, √ уныло сообщил он, безо всякого аппетита ковыряясь вилкой в тарелке с солянкой (квашеной капустой, тушенной с белыми грибами). Я к этому яству тоже не притронулась, тролль же наворачивал за троих. Его прожорливость с честью выдержала испытание трупами и уж тем более не страдала от воспоминания о брошенном в капусту огрызке. √ Но селу уже расползлись слухи, будто это моих рук, то есть зубов, дело. Дескать, мой интерес к прекрасному полу носит еще и гастрономический характер┘</p>

<p>Я сочувственно покивала. Сегодня утром я случайно подслушала, что не только летаю, но и плаваю в гробу, а вместо весла у меня √ ╚кобылья лопатка, сама воду гребет, волну гонит┘╩. При мне селяне помалкивали, но косились с таким священным ужасом, что становилось неловко.</p>

<p>√ Госпожа ведьма┘ √ Ховел изумленно выудил из солянки жесткий черный волос и, не оценив этот уникальный ингредиент, брезгливо отбросил его в сторону. √ Что, если я попрошу вас заняться еще и этим делом? За дополнительную плату, разумеется?</p>

<p>√ Не надо┘</p>

<p>Господин Залесский окончательно сник и забормотал, что да, он все понимает, это и впрямь очень опасное задание, не всякому мужчине по плечу, и поручать его такой хрупкой и очаровательной женщине просто неприлично, если не сказать убийственно┘</p>

<p>√ Просить не надо, √ перебила я. √ Я и так им уже занимаюсь.</p>

<p>Вал вытаращил на меня глаза, и я поспешно добавила:</p>

<p>√ Но насчет дополнительной платы я ничего против не имею!</p>

<p>√ Угу, √ поддакнул наемник, √ нам с напарницей любую нежить уделать √ раз плюнуть!</p>

<p>Я украдкой показала ему кулак, но смутить тролля, учуявшего запах денег, было невозможно. Помнится, лет десять назад северные провинции Белории наводнили степняки √ косоглазые орки на мелких лохматых лошадках, с ятаганами и завываниями навещавшие приграничные селения на предмет быстрого обогащения. Дошло до того, что селяне стали требовать у налетчиков расписки для предъявления конкурентам, которые вполне могли заявиться в ту же деревушку спустя какой-то час после отъезда предыдущей ватаги. Расписки орки, хоть и неохотно, давали. По причине неграмотности √ в виде трех крестиков и грубо намалеванного кулака, √ но селян, тоже не шибко обремененных образованием, они вполне устраивали.</p>

<p>В конце концов нашему тогдашнему королю надоело получать эти писульки вместо податей и он, прихватив регулярную армию, нанес оркам ответный визит вежливости. Такого вероломства с нашей стороны они не ожидали и, не приняв боя, бросились ╚наступать в противоположном направлении╩, всем скопом укрывшись в единственной на всю степь крепости. Кстати, очень качественно укрепленной, с высокими неприступными стенами и толстенной дверью. Три недели раздосадованные люди, эльфы и гномы злобно кружили возле крепости, обогащая лексикон противника замысловатыми ругательствами на трех языках и заодно выучивая оркские, но иного прогресса в осаде не наблюдалось. Пока не подоспели тролли-наемники. Прочувствованно-вдохновляющую речь короля они выслушали, зевая и почесываясь, пока тот не объявил, что за взятие крепостной двери им тут же выплатят по сто кладней. Так они ее с разбегу без тарана и снесли┘</p>

<p>>√ Ну? √ иронически поинтересовалась я, когда Ховел, устав меня благодарить, вышел из столовой. √ И как ты собираешься ее уделывать? Неужели и впрямь одним плевком на месте положишь √ чесночку там пожевав или святой водички хлебнув? А что, может сработать. Отвлечешь по крайней мере.</p>

<p>√ Может, травануть ее чем? √ Вал подозрительно заглянул в кружку, понюхал ее содержимое и, решившись, осушил одним глотком.</p>

<p>√ Разве что ты за хвост подержишь, а я клизму с ядом поставлю. Иначе никак √ если помнишь, последнюю пару дней она увлекается лечебным голоданием. Нет, лучше засаду устроить.</p>

<p>√ А что, эта тварь только человечину жрет? √ Тролль ткнул ножом в блюдо с колбасой, наколов три кружка разом.</p>

<p>√ Нет, пару месяцев может обходиться другой пищей, даже растительной. Но потом неизбежно ослабеет и погибнет.</p>

<p>√ Так, может, просто подождем? √ цинично предложил наемник. √ Либо она сама лапы откинет, либо проголодается и отраву схарчит!</p>

<p>√ Или от старости околеет, √ поддакнула я. √ Не валяй дурака, напарничек, надо прикончить ее как можно скорее. Этой же ночью и займемся. Главное, хорошенько все продумать √ второй попытки, боюсь, у нас не будет.</p>

* * *

<p>Ховел распахнул дверь по первому же стуку, встретив меня в синем шелковом халате, с тщательно уложенными волосами и алой розой наперевес, но его обворожительная улыбка тут же угасла √ в комнату, бесцеремонно отпихнув его с дороги, шагнул Вал. Удивленно принюхавшись, тролль сморщил нос и раскатисто чихнул:</p>

<p>√ Чем это здесь смердит, а?</p>

<p>На столе горела витая ароматическая свеча, стояли два высоких бокала и откупоренная бутылка вина.</p>

<p>√ Вал, открой окно, √ попросила я, гася свечу и заменяя ее пульсаром. √ Господин Залесский, я же предупреждала, что навещу вас исключительно с целью поимки нацыги, а вы что тут устроили? Навоняли какой-то дрянью, у меня виски теперь ломит, как же я колдовать буду?</p>

<p>Ховел смутился и поплотнее запахнул халат.</p>

<p>√ У вас уже есть план?</p>

<p>√ Да. Мы посидим здесь до полуночи, а потом одинокая беззащитная девушка спустится вниз по лестнице, пересечет двор и неспешным прогулочным шагом пойдет к деревне, любуясь звездами и нюхая цветочки.</p>

<p>√ А чем она собирается заниматься до полуночи? √ проворковал Ховел, вновь обретая надежду.</p>

<p>√ Да уж явно не окучиванием и без того развесистых рогов вашей дражайшей супруги, √ фыркнула я. √ Удивляюсь, как их еще на портретах не рисуют √ для пущего сходства┘ Впрочем, попробуйте предложить этой отважной девушке пяток-другой кладней, может, она и согласится?</p>

<p>√ Цыпа, ты чего?! √ неподдельно возмутился тролль. √ Совсем сбрендила?</p>

<p>√ Почему бы и нет? Ты же сам говорил, что неприличных работенок не бывает. Главное, никому о них не рассказывать, √ вкрадчиво напомнила я, предусмотрительно держась подальше от его тяжелой и уже занесенной лапы.</p>

<p>√ А вам-то что за дело, любезный? √ Судя по алчному блеску Ховеловых глаз, над казной госпожи Залесской в очередной раз нависла угроза растраты.</p>

<p>Тролль широко осклабился и вытащил из кармана парик, без зазрения совести позаимствованный нами из комнаты отсутствующей хозяйки. Энергично встряхнул, подняв облачко приторно пахнущей пудры, критически изучил на вытянутой руке.</p>

<p>√ Мне-то как раз и дело, потому что одинокая беззащитная девушка √ это я, а цыпа будет красться следом!</p>

<p>Ховел, уже позвякивавший монетками в кармане, поспешно отпрянул назад и, не оценив шутки, обиженно насупился.</p>

<p>Мы с Валом на всякий случай обшарили комнату, но ни в шкафах, ни под кроватью затаившихся нацыг не обнаружили. Не слишком огорчившись, я заперла дверь, а тролль снял куртку и прямо поверх кольчужки натянул веселенькое платье в мелкий цветочек (наученная горьким опытом, я не стала обещать кухарке вернуть его в целости и сохранности, а сразу сунула женщине пару серебряных монет). Не сказать, чтобы оно оказалось как по Валу сшито, но ширина успешно перешла в длину, и движений оно не стесняло.</p>

<p>Ховел крутился вокруг, причитая:</p>

<p>√ Какой позор! Неужели она поверит, что я мог польститься на┘ такое?</p>

<p>Прямо сказать, при близком рассмотрении юной прелестницы нацыгу могло и стошнить. Девица из Вала вышла да редкость непривлекательная √ высоченная, сутулая и горбатая из-за висящего за спиной, под платьем, меча. Особую пикантность образу придавала небритая, паскудно ухмыляющаяся троллья рожа в обрамлении длинных светлых локонов.</p>

<p>√ Ховел, прекратите ныть! √ не выдержала я. √ Какая вам разница, что подумает о вас нацыга? Или вы и ее вознамерились пригласить на романтический ужин при свечах? Если вам так уж хочется стенать, делайте это сладострастно, пусть нацыга не сомневается в царящем за дверью разврате!</p>

<p>Но сладострастно стенать Ховел отказался наотрез, и убеждением нацыга пришлось заняться мне. Вал, распускавший ворот платья до неприличной глубины, чтобы тот не мешал выхватывать меч, на минутку замер, прислушался и задумчиво изрек:</p>

<p>√ Ну, ранней весной под окнами такие вопли √ обычное дело, но посередь лета и испугаться недолго √ то ли режут кого, то ли душат┘</p>

<p>Я обиженно замолчала. Окно, кстати, на всякий случай закрыла. Запах уже выветрился, и мне не хотелось привлекать излишнее внимание нежити одиноким пятнышком света. Сомневаюсь, конечно, что в него с зубовным скрежетом ринутся ╚сотенные косяки нетопырей╩, но у большинства ночных тварей тонкий слух и острые когти, вполне пригодные для карабканья по отвесным стенам. Хотя бы из чистого любопытства, а там √ кто знает┘</p>

<p>√ Ну что, цыпа, готова? √ Тролль в последний раз одернул платье и шагнул к двери. У меня предательски заныло внизу живота.</p>

<p>√ Рановато еще. До полуночи больше часа осталось.</p>

<p>√ Ничего, погуляем, свежим воздухом подышим, покуда дождь не хлынул. Глянь, какая там темень, а ведь луна едва на убыль пошла. Добрые люди уже десятые сны смотрят, и нацыге, поди, тоже мокнуть неохота. Давным-давно небось у крыльца слоняется, на небо поглядывает и Ховела костерит.</p>

<p>√ Ладно, √ обреченно вздохнула я. √ Открывай. Будем надеяться, она не заставит нас бродить вокруг села до рассвета, изображая не просто одинокую, но и больную на голову девушку. А потом селяне будут взахлеб рассказывать друг другу о кривоногой умертвии в саване, предвещающей √ кто бы сомневался! √ очередную гадость вроде курьего мора┘</p>

<p>√ Или парочки шишек на рыжей башке одной чересчур языкатой ведьмы, √ не остался в долгу тролль, отодвигая щеколду.</p>

* * *

<p>┘Не заставила. Как только Вал распахнул дверь, навстречу ему метнулась тень с горящими глазами. Все, что он успел, √ пнуть ее ногой, не подпуская к голове, и тварь, увернувшись, рванула его зубами за бедро, в две борозды распахав плоть до кости. Заметив (точнее, услышав) обман, нацыга оставила упавшего тролля и кинулась ко мне. У меня с реакциями оказалось еще хуже. Я не успела опомниться, как очутилась на полу. В грудь упирались две когтистые лапы, жаркое дыхание отнюдь не было смрадным, но удовольствия все равно не доставляло.</p>

<p>╚Эх, зря я не согласилась на кастет┘╩ √ тоскливо подумала я. Нацыга распахнула черную пасть, среди белоснежной россыпи клыков шевельнулось влажное жало языка.</p>

<p>╚Отпусти меня, ведьма╩, √ беззвучно толкнулось в виски.</p>

<p>Я так опешила, что даже не попыталась пнуть ее в живот, хотя уже согнула ногу.</p>

<p>╚Отпусти-и-и┘╩</p>

<p>В следующее мгновение тяжесть на груди исчезла, раздался треск ломающегося дерева, потом приглушенный звон осыпающихся на подоконник осколков. Я торопливо перевернулась на живот, приподнялась на руках и помотала головой, стряхивая наваждение. Огляделась. Нацыги в комнате не было, сквозь неровную дыру в ставне струился голубоватый лунный свет. Из-под кровати торчали дрожащие Ховеловы пятки. Вал скорчился у стены, безуспешно пытаясь зажать рану. Из располосованного бедра хлестала кровь, черной лужей расползаясь по полу. Плюнув на удравшую тварь, я поспешила ему на помощь, даже не глянув в окно. Все равно вдогонку не брошусь, да и она вряд ли тем же путем вернется.</p>

<p>За время моего ╚поединка╩ с нежитью Вал не проронил ни звука, даже не позвал на помощь, отлично понимая, что я нуждаюсь в ней не меньше. Зато уж теперь оторвался по полной программе! Живым родичам нацыги безудержно икалось, а покойные ворочались в гробах!</p>

<p>√ Ты не мог бы потерять сознание? Или хотя бы немного помолчать? √ не выдержала я. √ Сосредоточиться мешаешь!</p>

<p>√ Может, мне вообще помереть? √ искаженным болью голосом огрызнулся тролль. √ А-а-а! У!</p>

<p>√ Все уже, все! Хорош вопить. √ Я потерлась лбом о собственное плечо, смахивая капельки пота. √ Тебе какое заклинание больше нравится √ кровоостанавливающее или обезболивающее?</p>

<p>√ ┘первое!.. √ За исключением этого слова пространный ответ для летописей не годился.</p>

<p>√ Тогда какие претензии? Оно тебе и досталось!</p>

<p>Остальное было делом техники √ стянуть края раны, спаять и наложить повязку. Тут мне на помощь пришли две служанки, робко заглянувшие в приоткрытую дверь. Испуганно поохав, они притащили ведро воды и охапку выглаженных льняных бинтов, которых вполне хватило бы обмотать тролля с головой (что девицы, увлекшись, чуть было и не проделали). Им не терпелось узнать, что же здесь произошло, но я отделалась общими фразами, не желая признаваться в позорном провале засады. Ничего, сами додумают, не впервой. Или хозяина расспросят.</p>

<p>Оставив служанок выманивать Ховела из-под кровати, я проводила Вала на сеновал. Зеленовато-бледный, пошатывающийся тролль пренебрежительно обозвал рану царапиной и в доме ночевать отказался. Как и от моей поддержки, так что пришлось сделать вид, будто это не я, а он составил мне компанию.</p>

<p>Дождь так и не собрался, луна то и дело выглядывала из разрывов угольно-черных туч. Я попыталась было осмотреть землю под окном, но ничего, кроме посверкивающих осколков, разобрать не смогла. Примерно в таком же состоянии находились и мои мысли √ обрывочные и перепутанные, но не дающие покоя, как мельчайшие хрустальные занозы под кожей.</p>

<p>Такое ощущение, что она знала о засаде. Знала √ и все равно пришла. Почему?</p>

<p>Я прислушалась и различила далекий хриплый и тоскливый вой. Похоже, не я одна растерянно топталась в тупике┘</p>

* * *

<p>Утро началось с жуткой ссоры. Камнем преткновения стала манная каша, собственноручно, пусть и не слишком удачно (но ведь главное √ внимание, верно?) сваренная мной для злосчастной жертвы нацыги. Тролль удивленно понюхал это диетическое яство и осторожно поинтересовался, уверена ли я, что нацыга добровольно согласится отведать приготовленную для нее отраву. Я возмутилась и открыла истинное предназначение буроватой массы в тарелке, после чего возмутился уже Вал, и каша, щедро наложенная с горкой, без комментариев оказалась у меня на голове.</p>

<p>На больных не обижаются (по крайней мере, с применением грубой магической силы), а как только я, кипя праведным гневом, выскочила с сеновала во двор, все эпитеты в адрес неблагодарных троллей мигом вылетели у меня из головы. У забора под рябинкой ничком лежало тело √ на сей раз мужское, в драной на локтях рубахе, замусоленных штанах и почему-то только одном лапте на босу ногу.</p>

<p>Кинувшись к трупу, я рывком перевернула его на спину┘ и отпрянула, сраженная мощным сивушным духом. Перевернутое тело протестующе замычало, разлепило глаза и, удивленно икнув, попыталось отпугнуть злого духа в обрамлении каши путем предъявления оному исчадию двух кукишей разом. Эффекта сие не возымело, дух разозлился еще больше, но, помня предыдущий опыт, не спешил облагодетельствовать бедолагу экстренным похмельем.</p>

<p>√ Ты кто такой? Что-то я раньше тебя здесь не видела.</p>

<p>√ А я┘ этта┘ кучер! √ гордо объявило тело. √ А раньше я в корчме со свояками гулял, покуда не того┘ этого┘ ых!</p>

<p>Видимо, подразумевался финансовый кризис и последующее раскачивание с выкидыванием за порог.</p>

<p>√ Как кучер? √ ошеломленно переспросила я. √ А кто же хозяйку к тетке повез?</p>

<p>√ А она┘ ик!.. одна поехала┘ √ Кучер перевернулся на другой бок и, подложив ладони под щеку, громко и раскатисто захрапел, дабы больше никто не перепутал его хмельной покой с вечным.</p>

<p>На глаза начала оползать каша, но я, поглощенная более важными мыслями, машинально стерла ее рукой, не двигаясь с места. Интересно, с чего бы это госпожа Залесская взяла моду раскатывать по лесу в одиночку? Конечно, судя по рассказам, эту бабу никакое лихо не возьмет, но где это видано, чтобы знатная дама сама правила лошадьми или открывала дверцу кареты? А может, она и не собиралась кому-то показываться? Спрятать лошадей в лесу не так уж трудно, главное, миновать Ховелов кордон с голубками. Он довольно далеко от дома, но, как говорится, ╚для бешеной собаки семь верст не крюк╩. Для быстроногой нацыги тем более. Но поверить, что это госпожа Залесская, я попрежнему не могла. Нацыги ведут кочевой образ жизни, на одном месте больше полугода не задерживаются. За тридцать пять лет она бы уже все окрестные села опустошила!</p>

<p>√ Госпожа ведьма, у вас все в порядке? √ робко поинтересовалась белобрысая помощница кухарки, тащившая к выгребной яме корзину с картофельными очистками.</p>

<p>√ Что? Да, конечно, просто задумалась. √ Я, сморгнув, тряхнула головой, возвращаясь к реальности.</p>

<p>√ То-то я гляжу √ аж мозга проступили, √ глубокомысленно заметила девчонка, не торопясь продолжать намеченный путь. Яма все равно никуда не денется, а тут такое зрелище!</p>

<p>Спохватившись, я запоздало обнаружила, что ╚мозги╩ не только простудили, но и стекли на спину и плечи. Белобрысая тоненько хихикала, прикрывая рот ладошкой. Я вздохнула и поинтересовалась:</p>

<p>√ На кухне найдется немного горячей воды?</p>

<p>√ С утречка целый чугунок в печи стоял, да только тетушка посуду мыть собиралась, может, всю уже и извела.</p>

<p>√ Пойдем-ка проверим, √ предложила я, подкидывая на ладони мелкую монетку.</p>

<p>√ Щас, только мусор выкину! √ пообещала девчонка и со всех ног припустила к яме.</p>

* * *

<p>Торопились мы зря. Посуду еще не мыли и, похоже, вообще не собирались (видимо, рассчитывали, что успеют это сделать за час после прилета голубка). Она громоздилась на столе чуть ли не до самого потолка, для вящего колорита не хватало только оплетающей ее паутины. Упитанный, короткопалый, но на удавление проворный котенок гонял по полу звенящую крышечку от солонки.</p>

<p>Девчонка выволокла на середину кухни старую, рассохшуюся у краев бадью, отодвинула заслонку печи и увлеченно зашуровала в ней ухватом. Котенок, выбрав новую цель, с грозным мявом атаковал обутую в лапоть ногу.</p>

<p>√ Рысь, отстань! √ Служанка досадливо тряхнула ногой, и упрямый котенок вместе с лаптем укатился к стене, так и не разжав коготков.</p>

<p>√ Мелковат он что-то для Рыси, √ усмехнулась я.</p>

<p>√ Так старого кота звали, √ вздохнула белобрысая, осторожно наклоняя тяжелый чугунок и переливая часть кипятка в ведро с колодезной водой. √ Уж тот здоровенный был, не поднять! Да только месяц назад запропастился куда-то, а этому все никак имя не придумаем, так, видать, Рысем по старой памяти и останется┘</p>

<p>После совместных десятиминутных усилий нам удалось отскрести кашу с головы √ по ощущениям, вместе с четвертью шевелюры. А еще говорят, кашу маслом не испортишь! Один к одному, наверное, все-таки многовато┘</p>

<p>Отжав волосы полотенцем, я встряхнула головой, и к потолку с шипением рванулось облако пара. Разом высохшие пряди пышной гривой рассыпались по плечам. Девчонка так и села с открытым ртом, я же лишь недовольно поморщилась, приглаживая вставшую дыбом челку. Голова чесалась, волосы потускнели и кое-где сбились в колтуны, но у меня не было времени ждать, пока они высохнут самостоятельно.</p>

<p>Совершенно не надеясь на удачу, я еще раз наведалась под разбитое окошко. И досадливо стукнула кулаком по ладони √ следы оказались тщательно затерты. Кто-то вооружился разлапистой еловой веткой и добросовестно шуровал ею до самых ворот, а за ними дружным строем промаршировали все окрестные коровы. Что самое обидное √ мое окно выходило на ту же сторону, и ранним утром я слышала какой-то шелест, но решила, что это подметают двор. Ну что мне стоило распахнуть ставни и вежливо поздороваться со второй ипостасью нацыги? Или без лишних церемоний сбросить ей на голову ночной горшок? Чугунный, на месте бы уложил┘</p>

<p>Увидев меня с седлом в руках, Смолка облегченно фыркнула и охотно подставила бок (затягивая подпругу, я мрачно подумала, что за потраченные на гробы деньги я могла бы купить новое седло, а не выпрашивать у конюха эту рухлядь).</p>

<p>За воротами я сразу пустила лошадь вскачь, и пять верст мы пролетели чуть ли не быстрее пресловутых голубков. До их заставы госпожа Залесская добралась без задержек, а значит, и нам не стоило попусту тратить время.</p>

<p>Проехав развилку, я сбавила ход. Спешилась и полушутя-полусерьезно приказала:</p>

<p>√ Давай ищи!</p>

<p>Смолка понятливо сверкнула на меня желтым глазом и неспешно пошла вперед, обнюхивая придорожные кусты. Я занялась второй обочиной. Кобыла у меня любопытная, мигом замечает все необычное и прекрасно чует магию. Но, в отличие от обычных лошадей, ничего против нее не имеет, позволяя хозяйке колдовать буквально у нее над ухом.</p>

<p>На сей раз повезло мне. В засохшей грязи обнаружился четкий след изящной дамской туфли на высоком каблуке, провалившемся по самую подошву. Заостренный нос указывал на непролазный с виду малинник пополам с крапивой. Вряд ли госпожа Залесская вздумала справлять нужду в столь неподходящем месте или полезла туда за грибочком. Кусачие заросли отбивали всякую охоту следовать ее примеру, но я повела рукой, и кусты послушно раздвинулись. За ними оказалась маленькая круглая полянка с примятой травой странного серовато-зеленого цвета. Ощутимо попахивало гарью.</p>

<p>Сорвав парочку травинок, я обнаружила, что они покрыты тонким слоем пепла, словно кто-то старательно разгреб по поляне прогоревшие дотла угли. Вот только кострища в центре не было, зато ближе к краю сохранилась кучка пепла правильной треугольной формы, размером с ладонь. Я подобрала одну щепотку и задумчиво растерла ее между пальцами, вслушиваясь в едва слышный хруст. Понюхала. Попробовала на вкус и тут же брезгливо сплюнула. Терпеть не могу дилетантов, которые тупо следуют книжным указаниям, не зная принципов работы заклятий. Таким напиши √ отрежу палец и брось в котел, отрежут и бросят! Хотя вполне хватило бы его просто туда обмакнуть. Впрочем, могло быть и хуже. Намного хуже┘</p>

<p>И тут за моей спиной тревожно всхрапнула Смолка. Я глянула на нее и тут же повернула голову обратно √ кобыла, ушки на макушке, напряженно всматривалась в кусты через мое плечо. Меч словно сам собой очутился в судорожно стиснутой ладони. Пока что, впрочем, я никого не видела. Смолка, кажется, тоже. Черные ушки чутко и безостановочно поворачивались в разные стороны, делая чуть ли не полные обороты. Тишина не понравилась лошади еще больше встревожившего звука. Набычившись, она начала приплясывать на месте, перейдя на гортанное рычание вперемежку с гадючьим шипением. Насколько я знала свою лошадку, означало оно примерно следующее: ╚Я, конечно, сильная, грозная и смелая┘ но не пора ли нам драпать отсюда?╩</p>

<p>√ Не пора, √ негромко ответила я. Кусты вспыхнули высоким ровным пламенем, не сжегшим, а словно растворившим ветки. Не осталось даже пепла √ только жаркое марево в узком коридоре над оголённой землей. Кусты по его краям грустно повесили опаленные, сморщенные листочки.</p>

<p>Я ее не убила. Даже не задела. Но настроение явно подпортила. Одна из веточек качнула макушкой без помощи ветра, чуть поодаль √ другая. Ну и нахальная же тварь! Она уходила, но демонстративно не торопилась, зная, что гоняться за ней по кустам я не страну. Или наоборот √ надеялась, что погонюсь?</p>

<p>√ Делать мне больше нечего, √ вслух сказала я. День уравнял наши шансы на победу, но даже обычный волк в засаде куда опаснее дракона в чистом поле. Внезапно прыгнет на спину √ и тогда мне придется употребить гроб по назначению.</p>

<p>╚Ну так и проваливай отсюда╩, √ с нескрываемой досадой огрызнулся беззвучный голос.</p>

<p>√ Что? √ растерянно переспросила я.</p>

<p>Нацыга любезно пояснила, куда именно мне надлежит провалиться и как туда дойти, но выслушивать ответные пожелания не стала. Ветки дрогнули в последний раз, кобыла еще немного поворчала и постепенно успокоилась.</p>

<p>Я с трудом удержалась от соблазна броситься за ней вдогонку. Да кто же она такая? И что ей от меня надо? Играет, как кошка с мышкой √ вчера отпустила, сегодня снова вышла на охоту. Хорошо, что я Смолку с собой прихватила. Иначе кто знает ≈ не собиралась ли эта тварь подобраться ко мне на расстояние прыжка?</p>

<p>Представив плачевный результат, я поежилась и поспешила вскочить в седло. Нет, это определенно не госпожа Залесская. Она задержалась на полянке всего лишь на часок-другой, а потом поехала дальше. А вот чем она тут занималась, мне еще предстояло выяснить,</p>

* * *

<p>Вал поджидал меня во дворе, устроившись на лавочке возле прогретой солнцем стены. Извиняться передо мной он, разумеется, не собирался. Признаваться, что мое длительное отсутствие его встревожило, √ тоже. Но я успела заметить, как прояснилась его хмурая физиономия, когда Смолка играючи перемахнула через двухаршинный забор.</p>

<p>Расседлав кобылу и сдав ворчливому конюху казенное имущество, я подошла к напарнику, села рядышком и как ни в чем не бывало дружески поинтересовалась:</p>

<p>√ Ты как?</p>

<p>√ Бывало и хуже. √ Наемник сощурился на стоящее в зените солнце, с кряхтеньем распрямил раненую ногу. √ Не нравится мне это, цыпа. Вечером дверь была заперта изнутри, я проверял. В окно она вскочить не могла, на ночь прислуга закрывает ставни. Значит, ее впустил кто-то из домашних.</p>

<p>√ Или в дом ведет потайной ход.</p>

<p>√ Нет, я бы знал. Ховел мне еще в том году план дома показывал, со всеми входами-выходами. Ты-то где шлялась?</p>

<p>√ Инспектировала бдительных голубков. Заодно с нацыгой парой слов перекинулись.</p>

<p>√ И? √ оживился тролль.</p>

<p>√ Она вещала из кустов, так что мы ограничились обменом нелюбезностями.</p>

<p>√ Ну хоть голос узнала?</p>

<p>Я машинально запустила пятерню во встрепанные волосы и намертво увязла в первой же пряди. Каша на пару с магией сделала свое черное дело √ воронье гнездо на затылке было проще состричь, чем расчесать.</p>

<p>√ Это не голос в прямом смысле слова. Какая-то разновидность телепатии, передающая интонации, но не тональность.</p>

<p>√ И что, совсем никого тебе не напомнил?</p>

<p>√ Напомнил. √ Я по примеру тролля привалилась спиной к теплой стене и закрыла глаза. Безумно хотелось спать, завалиться в постель с обеда и до следующего утра, повесив на двери табличку ╚Нацыгам вход воспрещен╩. √ Тебя. Семь слов было на тролльем, три √ на гномьем и несколько предлогов из Всеобщего. Повторять не буду, приберегу для нашей следующей размолвки.</p>

<p>√ А может, она и принимает облик тролля? √ предположил Вал.</p>

<p>√ Или частенько закусывает наемниками, √ мрачно поддакнула я, не открывая глаз. √ Их все равно никто не хватится, на той неделе был √ а на этой дракон слопал и безутешным родственникам сообщить не удосужился.</p>

<p>√ Выходит, зря я платье напяливал? Хватило бы веточки петрушки за ухом? √ фыркнул наемник.</p>

<p>√ Ах да, √ спохватилась я, √ держи!</p>

<p>Тролль удивленно повертел в руках растрепанный букет из невзрачных трав с мелкими цветками.</p>

<p>√ Слышь, цыпа, ты, конечно, на морду ничего и все такое, но я с коллегами шашней не завожу, и не проси┘ Сходи вон к Ховелу, он тебя и без веника примет!</p>

<p>√ Дурак, √ обиделась я, √ это антинацыговый сбор! Вороний глаз, живокость пурпурная, очиток собачий, три вида зверобоя и кольчужница сумеречная. Специально для тебя собирала!</p>

<p>√ И что я с ним должен делать?</p>

<p>√ Часть раскидаешь у порога сеновала, а из остального сплетешь венок и на ночь наденешь на шею.</p>

<p>√ Пусть лучше меня нацыга сожрет. √ Вал решительно сунул букет обратно мне в руки. √ Ты бы мне еще ту свечу смердючую на грудь присобачить посоветовала! И с чего ты взяла, что нацыга заявится именно на сеновал? На кой я ей сдался, ежели она нынче постится? Нет, цыпа, ко мне она как раз больше не полезет, вывела из строя √ и ладно. Я же всего лишь наемник, а не ее кровный враг. Кто мне заплатил, на того и работаю. Хоть бы и на ту же нацыгу, если она прежде Ховела подсуетится.</p>

<p>√ Верно, √ медленно повторила я, √ ты всего лишь наемник┘ ничего личного┘ Слушай, а это идея!</p>

* * *

<p>Худенькая застенчивая служанка честно пыталась оттереть библиотечную русалку от заново осевшей пыли, но злосчастная статуя приобретала все более унылый вид. Тянущиеся за тряпкой полосы напоминали боевую раскраску гномов, призванную если не напутать, то хотя бы рассмешить врагов и тем самым временно вывести их из строя.</p>

<p>Я немножко понаблюдала за этим гиблым делом, потом спокойно поинтересовалась:</p>

<p>√ Может, примешь свой истинный облик?</p>

<p>Девушка медленно обернулась, подняла голову, и я впервые увидела ее глаза. Бледно-зеленые, фосфоресцируюшие, с вертикальными щёлками зрачков.</p>

<p>√ Как ты догадалась? √ сорванным, измененным голосом прорычала она.</p>

<p>√ Никак. Ты шестая, кому я задаю этот вопрос. И первая, кто не покрутил пальцем у виска.</p>

<p>Нацыга √ уже нацыга √ досадливо лязгнула клыками и вздыбила загривок.</p>

<p>╚Что ж, ты сама напросилась╩.</p>

<p>√ Если бы ты могла меня убить, то сделала бы это вчера.</p>

<p>╚Сегодня у меня нет выбора. А если я прихвачу тебя с собой, будет не так обидно╩.</p>

<p>Беззвучно надвигающаяся нацыга во всей красе белоснежного оскала могла испортить настроение кому угодно. Но я не торопилась обнажать меч.</p>

<p>√ Эта? √ Я подняла раскрытую книжку за краешки черного переплета, как бабочку за крылья, обложкой к себе. Между взъерошенными страницами зародилось голубоватое сияние, тварь зашипела и попятилась. √ Это ты подсунула ее на полку, выкрав из комнаты госпожи, верно? Но открыть и прочесть не смогла, настоящие колдовские книги опечатываются заклятиями от нежити. А вот я в кои-то веки с интересом ее пролистала и кое-что обнаружила┘</p>

<p>Честно говоря, долго листать не пришлось. Книжка сама открылась на нужной странице, как, видимо, десятки раз до этого. Заклятие Тамеллы, редкостная дрянь √ нестабильное, многокомпонентное, на сдвоенной пентаграмме, к которой профессионал и на версту не подойдет. Удобнее всего работать с треугольником, обычная пентаграмма или гексаграмма еще куда ни шло. Как ни странно это звучит, но чем сильнее маг, тем проще кажутся его заклинания. Так, впрочем, в любом ремесле √ опытный сапожник, нарисует выкройку одним движением руки, не отрывая мелок от куска кожи, а подмастерье будет возиться битый час и в результате изобразит нечто вроде перекошенного лаптя, при виде которого заказчика хватит инфаркт.</p>

<p>√ Я хочу знать, что именно тебе приказали. Дословно,</p>

<p>Тварь недоверчиво прижала уши, облизнулась.</p>

<p>╚Неужели ты все-таки решила мне помочь?╩</p>

<p>√ Не тебе. Но решила.</p>

<p>╚Не покидать пределов двора. Не трогать постоянных обитателей дома и его гостей. Уничтожать женщин, посягнувших на хозяина. Ослушание √ смерть╩.</p>

<p>√ Ясно, √ буркнула я, переворачивая книгу текстом к себе. Сияние тут же угасло. √ Так, что тут у нас┘</p>

<p>Если сапожник, отпоив заказчика водичкой и вернув ему задаток, просто-напросто выкинет испорченную кожу и возьмет новый кусок, то мне пришлось в точности повторить действия госпожи Залесской, чтобы добиться полного контроля над чужим заклятием. Ну, не совсем в точности, но ведь от вольного пересказа смысл текста не меняется, верно?</p>

<p>Нацыга удивленно и подозрительно следила за моими манипуляциями, крутясь на месте с боязливо поджатым хвостом. Сначала я обошла комнату слева направо, заунывно, со скучающим видом зачитывая вступление к обряду, написанное вверху страницы. Что-то там про ╚тлен к тлену, плоть к плоти, в огороде лебеда, а в лесу упырь╩. Полная ерунда в общем, необходимая лишь для концентрации внимания. Я в этом не нуждалась, но на всякий случай повторила. Мало ли что, вдруг госпожа Залесская, сама того не зная, сделала какую-то & 131h74hb #1089;троку ключевой, искренне веря в ее силу. Потом я пошла обратно, щедрой рукой рассыпая вокруг себя овес, позаимствованный из Смолкиного корыта. Собирать при ущербной луне семена тринадцати луговых трав я поленилась. К тому же уборочную кампанию надлежало проводить в вывернутом наизнанку тулупе на голое тело, а обратно возвращаться задом наперед и на четвереньках (хотела бы я посмотреть на госпожу Залесскую во время этого мероприятия!). Увы, моя репутация среди селян и так оставляла желать лучшего, поэтому сгодился и овес.</p>

<p>Пришел черед пентаграммы. Поднять руку на Рыся-Два я не посмела и после долгих поисков обнаружила в кустах его давно почивший аналог. Порошочек вышел с душком, да и куртка у меня теперь как-то странно попахивала, а ужин прошел в обстановке подозрительного принюхивания. Под конец Ховел даже велел служанке взять свечу и обойти столовую в поисках издохшей где-то крысы. Я старательно делала вид, что ничего не чувствую, но, кажется, мне не поверили. Вал так вообще на другой конец стола пересел┘ хорошо хоть от комментариев воздержался.</p>

<p>Размер пентаграммы не имел особого значения. Главное √ сохранить пропорции книжного рисунка. Сначала я начертила ее мелком на полу, потом присыпала линии порошочком и тщательно выровняла ножом черные треугольнички углов. Встала в центре, как раз поместившись. Закрыла глаза, обхватила себя руками за плечи, прижав книгу к груди, и, беззвучно шевеля губами, начала по памяти читать заклинание. Не дословно, пропуская по две-три строчки или по ходу добавляя новые. Стихотворную середину, написанную кровью, я вообще проскочила. И палец надрезать не стала, напротив √ хорошенько убедилась, что на руках нет свежих царапин, а на одежде √ засохших пятнышек крови, своей или чужой. Незачем дразнить, потом захочешь √ не отвяжешься.</p>

<p>Комната, несмотря на два канделябра с горящими свечами, начала погружаться в сумрак. И одновременно проявляться сквозь закрытые веки. В углах шевельнулись серые тени, лохматыми дымками поползли к пентаграмме и закрутились вокруг меня по восходящей спирали, не смея пересечь границ невидимого столба со звездчатым основанием. Я инстинктивно втянула голову в плечи, поджала локти. Н-да, надо было пошире начертить, не халтурить. Но чем размашистее пентаграмма, тем больше погрешность заклятия и сложнее контролировать потоки силы.</p>

<p>А лезло из нее √ ого-го! Третий уровень, не ниже. В дыму стали мелькать черные пиявочные тела, послышалось вкрадчивое, леденящее кровь шипение, невнятные шепотки, надрывное поскуливание. Фанатичного некроманта-самоучку они ввели бы в благоговейный экстаз, но лично я не получала от них никакого удовольствия. Потому что слишком хорошо знала, чего от них ждать. Да, обратиться к черной магии проще всего, тут даже дара особого не надо. Беда в том, что она запросит за так любезно предоставленную силу┘</p>

<p>И если госпожа Залесская опрометчиво шагнула в заманчиво распахнутую дверь, мне вполне хватило заглянуть в окошко.</p>

<p>Черные твари меня не видели, но чуяли, и это их заметно раздражало. Показалась ощеренная безглазая морда, посопела, поскоблила зубами по защитному столбу и разочарованно отвильнула в сторону. Нет, дорогие мои, ничего мне от вас не надо, а значит, и даров не предвидится┘</p>

<p>Впрочем, просто стоять и любоваться я тоже не собиралась. Пентаграмма, не получив крови, выпивала мою магическую силу с жадностью заморенной лошади, дорвавшейся до ведерка с водой. Я торопливо покрутила головой, выискивая нацыгу, Ага, вот и она. В преломлении пентаграммы все предметы реального мира казались размытыми и колеблющимися, вокруг живых существ возникало неяркое свечение, нацыга же выглядела как сгусток тьмы, окутанный тончайшей алой сетью. Сложив пальцы щепотью, я метнула в нее белую искру √ одну-единственную, но и ее хватило с лихвой. Сеть вспучилась, полыхнула и разлетелась на сотни быстро тающих клочьев.</p>

<p>Крошка хлеба, брошенная в кишащий мальками пруд, не вызвала бы большего ажиотажа. Твари рванулись ко мне со всех сторон, разозленные не столько результатом внезапной атаки, сколько наглостью невидимой ведьмы. А кому было бы приятно, если бы какой-то шутник, проходя мимо окошка корчмы, метко плюнул через него в тарелку с супом одного из клиентов? Разумеется, вышибалы с яростными воплями бросились вдогонку, но так и не опознанный мерзавец свернул за угол и был таков.</p>

<p>Я открыла глаза. Представляю, как они там сейчас распутываются! Ничего, пошипят немного и успокоятся! Им-то я никакого ущерба не нанесла, а суп клиент уже оплатил, так что пусть сам с нахалом разбирается. Если рискнет, конечно.</p>

<p>Нацыга стояла на том же месте, все так же выжидательно таращась на меня. Теней она не видела, звуков не слышала, да и прошло не больше минуты. Поди теперь докажи, что действительно колдовала, а не вздремнула стоя! Впрочем, что-что, а производить впечатление на клиентов я умела┘</p>

<p>Над пентаграммой всколыхнулось зеленое пламя, нещадно чадя и источая печально знакомый запашок.</p>

<p>√ О, силы тьмы, зла, смерти и хаоса! Взываю к вам! √ с чувством провыла я, возводя глаза к потолку. Сил тьмы и иже с ней там не наблюдалось, но я все равно изобразила неподдельный восторг от успешной взывания. √ Слышите ли вы свою презренную слугу?</p>

<p>Силы слышали и даже проревели в ответ что-то одобрительное. Звуковыми иллюзиями я тоже владела в совершенстве. Нацыга внимала не менее благоговейно, чем какой-нибудь селянин в темной палатке ярмарочной гадалки.</p>

<p>Наклонившись вперед, я резким движением выдернула у нацыги ус. Ошеломленная тварь только взвизгнула, даже не попытавшись отпрянуть или цапнуть меня за руку. Сосредоточенно поплевав на ус, я величественным жестом бросила его в огонь.</p>

<p>√ Кровь к крови, тлен к тлену! Как волос дымом, и заклятие прахом!</p>

<p>Запах не то чтобы усилился, но приобрел настолько мерзопакостный оттенок, что только профессиональная гордость не позволила мне броситься вон из комнаты, зажимая нос. Нацыга тоже как-то подозрительно взгрустнула, сведя глаза в кучку и судорожно сглатывая. ╚Хорошего помаленьку╩, √ торопливо решила я и, сделав еще несколько пассов (от которых содрогнулись шкафы и словно бы невзначай распахнулись ставни), поскорее завершила ╚обряд╩. Огонь угас, напоследок выплюнув тройную порцию дыма.</p>

<p>√ Все, √ гордо сказала я, с небрежным видом разгоняя дым книгой. √ Заклятие снято!</p>

<p>Уж и не знаю, чему нацыга обрадовалась больше √ вожделенной свободе или свежему воздуху. Больше не обращая на меня внимания, она развернулась к окну, изготовившись для прыжка.</p>

<p>√ Не так быстро. √ Я звучно захлопнула книгу, и она черной пылью развеялась у меня в руках. √ Уж не думала ли ты, что я так просто отпущу на волю кровожадного монстра? Теперь ты подчиняешься мне, тварь!</p>

<p>От злобного шипения заложило уши, нацыга разозленной кошкой прижала уши и сгорбила спину, когтями впиваясь в доски от бессильной ярости.</p>

<p>√ И с тем повелеваю, √ невозмутимо продолжала я, √ убирайся отсюда! Чтобы духу твоего┘ вашего┘ через минуту здесь не было! И не смейте возвращаться ни для охоты, ни для мести. Ослушание √ смерть.</p>

<p>Нацыга неожиданно оскалилась-ухмыльнулась, приглаживая вздыбленную шерсть.</p>

<p>╚А ты умнее, чем кажешься╩.</p>

<p>√ Стараюсь, √ с непроницаемым лицом парировала я.</p>

<p>╚Хорошо┘ Этот приказ, по крайней мере наполовину, совпадает с моими желаниями. Но прощаться я, пожалуй, не стану. Так что до следующей встречи, ведьма!╩</p>

<p>√ Приятно было познакомиться, √ буркнула я, но в комнате уже никого не было.</p>

* * *

<p>√ И все-таки, цыпа, зачем ты ее отпустила? √ Тролль, не выдержав, отобрал у меня злосчастную воблу и одним рывком ободрал с нее присохшую шкурку, над чем я безуспешно билась уже несколько минут.</p>

<p>√ Еще неизвестно, кто кого отпустил. √ Я протянула руку за рыбкой, и стало заметно, как меленько дрожат мои пальцы. Где Вал раздобыл целую связку сушеных окуньков и маленький бочонок пива, я предпочла не спрашивать. Все равно назад туда, откуда спер, не понесет. Только аппетит мне угрызениями совести подпортит.</p>

<p>√ Но ты же подчинила ее себе!</p>

<p>√ Ты в это веришь? √ Я поперхнулась смехом, а заодно и пивом. √ Будем надеяться, она тоже. Видишь ли, Вал, в отличие от госпожи Залесской, я не приносила жертв и не заключала сделок, а моей магической силы хватило только на разрушение заклятия. Так что я блефовала и была безумно рада, когда эта тварь избавила меня от своего милого общества.</p>

<p>Пару минут мы сосредоточенно грызли добротно просоленных рыбешек, наслаждаясь погожим деньком в теньке под цветущей липой. С пригорочка великолепно просматривались как село, так и особняк, в ворота которого как раз заходила очередная девушка с корзиной. Я заверила Ховела, что нападения больше не повторятся, и он активно наверстывал упущенное. Дамы оказались не робкого десятка, и, похоже, репутация зубастого чудища только добавила господину Залесскому притягательности.</p>

<p>√ Но у тебя был меч и пара секунд, пока она не опомнилась! √ Мысль об уплывшем из рук гонораре не давала троллю покоя.</p>

<p>Я философски пожала плечами:</p>

<p>√ Возможно. Хотя сомнительно. Но что бы я тогда делала со второй, вернее, вторым?</p>

<p>Тролль вытаращился на меня не хуже нацыги:</p>

<p>√ Не, цыпа, я знаю, что у страха глаза велики, но чтобы в них еще и двоилось┘</p>

<p>Я привычно пропустила его шуточку мимо ушей и невозмутимо продолжала:</p>

<p>√ То она пытается выманить меня из дома и убить, а когда я попадаюсь ей прямо в ляпы, выпускает и удирает. Потом опять подкарауливает в лесу. Тогда-то я и заподозрила, что их двое. Госпожа Залесская связала заклятием Тамеллы одну из них, самку, заставив ее поселиться в особняке под видом служанки. Ревнивая тетка велела нацыге радикально решать проблему посторонних дам, чтобы раз и навсегда отвадить их от непутевого муженька. Вздумай нацыга ее ослушаться, она погибла бы на месте. Так что, сцепив клыки, ей пришлось подчиниться. Первую оставшуюся на ночь девушку Ховел проводил до порога, а выйти за ворота нацыга не могла, ей только и оставалось, что рявкнуть гостье вслед, перепугав до смерти. Вторую она убила сама, но от злости, что выполняет человеческий приказ, даже не прикоснулась к телу. Нас она не тронула┘</p>

<p>Тролль скептически фыркнул, и я поспешно поправилась:</p>

<p>√ Ну, почти не тронула, так как под определение развратных девиц мы явно не подходили. Но на воле у нее остался друг. Это он выл в лесу, тоскуя и подбадривая ее. Убить ненавистную бабу он не мог, подруга умерла бы вместе с ней. А тут еще в доме появляется нанятая Ховелом ведьма, которая безбоязненно разгуливает по ночам и беседует с пастухами на предмет окрестной нежити. Ясно, что она наверняка заинтересуется валяющимися посреди лестницы трупами. Чего доброго, еще слуг начнет проверять, а днем нацыги куда менее проворны и устойчивы к магии. Тогда он попытался защитить подругу хотя бы от меня, причем так, чтобы подозрение не пало на нежить. Ну, каталась я ночью на гробу, провалилась в волчью яму, с кем не бывает┘ Похоже, в конспектах нацыг напротив раздела о ведьмах тоже стоит пометка ╚лучше не связываться╩. Особенно с целым Ковеном, который немедленно отрядит в село десяток вооруженных до зубов магов-практиков со специально обученными собаками, и тогда пленной нацыге точно придет конец.</p>

<p>√ Но Ховел и слуги в один голос уверяли, что вся челядь работает здесь не меньше года! √ спохватился. Вал.</p>

<p>√ Заклинание забвения. Оно было во второй книге. Госпожа Залесская не такая уж бездарь, как я думала, хотя до настоящей ведьмы ей далеко.</p>

<p>√ А сама-то? √ досадливо поморщился тролль. √ Только и сумела, что вслед нацыге платочком помахать!</p>

<p>√ Ерундовый из тебя наемник, Вал, √ беззлобно сказала я, отставляя кружку и растягиваясь на травке, руки за голову.</p>

<p>√ Это еще почему?</p>

<p>√ Настоящий профессионал способен трезво оценивать свои силы. Две нацыги были мне не по зубам. Ну убила бы я одну, а толку? Вторая бы из мести все село за ночь вырезала. Сначала надо было поймать ее, а это работа по плечу только полудюжине опытных некромантов. Конечно, я сообщу о нацыгах в ближайшее отделение Ковена Магов, но сомневаюсь, что из этого выйдет какой-нибудь толк, даже если в Замостье направят кого-нибудь для проверки. Думаю, нацыги уже далеко отсюда. И знаешь, Вал, я в чем-то им даже благодарна. Они мне доказали одну вещь┘</p>

<p>√ А именно? √ заинтересовался тролль, ибо я не торопилась отвечать, разомлев на солнышке.</p>

<p>√ Что верность без кольчужных трусов все-таки существует. Хотя бы у нацыг.</p>

<p>Вал со вздохом (напоминающим о лишних проблемах, клане и дубине) подлил себе пива.</p>

<p>√ А как же госпожа Залесская?</p>

<p>√ Она уже получила свое. Черпать силы из тьмы √ сложное и опасное занятие, куда охотнее она вытянет твои. Хорошо, если ревнивой женушке удалось отделаться десятью годами жизни, о чем она очень скоро узнает. Надеюсь, это отобьет у нее интерес к практической магии. А пока, уверена, она и так поостережется колдовать, обнаружив исчезновение книги вместе с тварью. И будет сидеть тише воды, ниже травы, каждую ночь ожидая хриплого воя под окошком.</p>

<p>√ Думаешь, долго высидит? √ скептически хмыкнул наемник. √ Недельку-другую подрожит и снова за свое возьмется.</p>

<p>√ Не возьмется, √ усмехнулась я фирменной ведьминской улыбкой, ласковой до жути. √ В стрехе над ее комнатой уйма щелей, куда можно засунуть горлышко от винной бутылки. Главнее, нужную тональность подобрать. А осень ветреную обещают┘</p>

<p>Тролль одобрительно хохотнул, запрокинул кружку и тут же, закашлявшись, отставил:</p>

<p>√ Глянь, цыпа, легка на помине!</p>

<p>Со стороны леса показался маленький сизый голубок, целеустремленно работающий крыльями. Не сбиваясь с прямой линии, перед домом Залесских он резко снизился и юркнул в окошко голубятни. Не прошло и минуты, как за забором началось столпотворение. Кто-то поспешно мел двор, в клубах пыли, как в пожарном дыму, с воплями метались слуги. Хрипло лаяли цепные псы, негодующе блеяла коза, за рога изгоняемая с любимой хозяйской клумбы, звенела частью отмываемая, частью разбиваемая посуда. Зеленый вымпел торопливо полз вниз, полуодетые девицы с визгом и хохотом выбегали из ворот, как вспугнутые мыши из дырявого мешка с зерном.</p>

<p>√ Пора идти. √ Наемник, опираясь на ствол дерева, медленно поднялся. Я не стала предлагать ему руку √ этот жест обернулся бы жесточайшим оскорблением. Помощь от женщины, фе! Так низко тролли никогда не падали. √ До села не подкинешь?</p>

<p>√ Без проблем. И пожалуй, даже раскошелюсь на пару серебрушек, если составишь мне компанию до Жабок.</p>

<p>√ С чего бы это?</p>

<p>√ За охрану гроба. Я уже отчаялась воссоединить его с этой окаянной бабкой, может, вдвоем нам повезет больше?</p>

<p>√ Заметано, √ ухмыльнулся Вал.</p>

<p>Поднимаясь, я машинально кинула взгляд на свою правую руку. Тонкое серебряное колечко на безымянном пальце, две переплетающиеся веточки плюща и стилизованная волчья морда с сапфировыми глазами.</p>

<p>Он будет ждать меня.</p>

<p>И я обязательно вернусь.</p>

<p>Но, пожалуй, немножко попозже. Ведь лето только начинается, а полнолуние уже закончилось!</p>

Цикл ╚Сказка √ ложь, узнайте правду!╩

О БЕДНОМ КОЩЕЕ ЗАМОЛВИТЕ СЛОВО

√ Василисушка┘ √ томно, с придыханием молвил Илья Муромец, ╚незаметно╩ передвигаясь тяжелым окольчуженным задом по зеленому пригорку на вершок поближе ко мне. Слева от Илюши протянулась изрядная полоса примятой травы.</p>

<p>√ Чего? √ мрачно буркнула я, отодвигаясь на полтора вершка. Эдак, чего доброго, пригорок и вовсе кончится и загремлю я с обрывистого берега прямиком в Смородину-реку, а этот недотепа, чтоб его, еще кинется меня спасать и всенепременно потонет в своей двухпудовой броне.</p>

<p>Вот уж точно: сила есть √ ума не надо.</p>

<p>Ну сами подумайте: такой славный, тихий летний вечер выдался, солнышко красное воду в Смородинке до самого бережка вызолотило, лебедушки на стрежне друг перед другом красуются, а он мне тычет пообломанной булавой в Калинов мост и бает, в каких страшных мучениях подыхало обезглавленное им чудо-юдо. Дескать, ╚кровища аж до самого тридевятого царства волной в берега плескала╩. Нет бы рассказать предмету своей страсти баснь о далеких странах, о чудесах заморских┘ На худой конец объяснил бы, как водяная мельница устроена, а то давно любопытствую, а растолковать некому: батюшка царь государственными делами занят, третий день пьет в тереме меда хмельные с послами заморскими, бояре сами толком, не знают, а сестрицам моим сие неинтересно. Им лишь бы наряды примерять да в тех нарядах перед царевичами-королевичами красоваться. На худой конец перед богатырями вроде Муромца юбками вертеть. А от него, между прочим, так потом разит, что только у реки на ветерке сидеть и можно. И в бороде капуста из щей позапутывалась. Ну вот, теперь еще обниматься полез! А ручищи-то волосатые аж до самых ногтей, ногти пообломанные, и грязь под ними позапрошлогодняя пластами лежит, хоть ты паши да пшеничку сей. Еще приснится ночью, подушкой не отмашешься!</p>

<p>√ Ты чаво?!!! √ реву я грубым голосом деревенской девки, запоздало смекнувшей, зачем пригожий молодец позвал ее в амбар. √ А вот батюшке скажу, он ужо тебя!</p>

<p>Врал, наверное, про чудо-юдо. Испугался царского гнева, аж поджилки затряслись. Дескать, я его ╚неправильно поняла╩, он, видите ли, только ╚комарика зашибить╩ намеревался. Да к нему комарик на версту не подлетит, √ упадет замертво!</p>

<p>О, наконец-то! Нянюшка с чернавками идет! Думали, я тут за три часа зазябну и к груди богатырской прильну погреться? А шиш вам! Пусть лучше меня насквозь ветром продует, комары заживо съедят, а к Муромцу на плечо голову не склоню, не дождетесь!</p>

<p>Как же мне надоели эти богатыри, царевичи, королевичи, боярские детки, один другого ядреней┘ У батюшки семь жен, тридцать дочек, чего он ко мне прицепился? Видите ли, ╚самая удалая, самая любимая, вся в него пошла╩. Вот пусть сам замуж и выходит, раз вся в него! Какая царевичам-королевичам разница, кого в жены брать, лишь бы полцарства за ней давали, как за мной. К одной шестидесятой они не больно-то сватаются, из двадцати девяти сестер только пятерых на свадебных возках и умчали. Зато √ по любви. А есть ли она, та любовь? Мне уж точно не светит, даже лучика не кажет. Сорок сороков женихов за два года переглядела, ни один не приглянулся.</p>

<p>Вот батюшка ругается √ мол, уж больно я переборчивая. Да моя ли в том вина? Взять того же Муромца √ только мебель в тереме двигать и гож, с ним цветочки в лес нюхать не пойдешь, в игру берендейскую на клетчатой доске не сыграешь, стихи складывать не умеет, а чужие сказывать начнешь √ засыпает. Зато, батюшка говорит, враги нас бояться будут, коль у него в зятьях сам Илья Муромец числиться будет. Как же, держи подол шире! Кто этого Илью боится? Только те, кто его издали видал, близко к врагам он не подходит, чтобы не зашибли ненароком!</p>

<p>Иван-царевич намедни сватался, да у него на лбу написано, что его в детстве из люльки роняли┘ а люлька та на колокольне висела. Говорят, вся челядь за глаза кличет его не царевичем, а┘ в общем, не великим разумником.</p>

<p>Васька Соловей зимой сватов засылал. Этого батюшка сам прогнал, еще и Муромца натравил. Оказалось, Соловей под шумок корону запасную, самоцветную, из сокровищницы спер, клеймо вытравил и шамаханам в тридевятое царство продал. Разбойник, что с него возьмешь┘</p>

<p>Купец один подкатывал √ Емеля Попович, что ли? Принес в подарок щуку трехсаженную, не знали, куда ее деть, ни в одном ларе со льдом не помещалась, так во дворе до весны и провалялась, пока не стухла. Под угрозой лишения головы заставили купца забрать ее обратно, дабы царевы коты не потравились.</p>

<p>Сами видите, выбор не велик, да стоять не велит, √ семнадцатый годок мне уж стукнул, еще месячишко-другой, и все: обзовут перестарком, не захотят заморские державы через меня с царем Еремеем родниться, √ коль красная девка о восемнадцати веснах замуж не выскочила, значит, что-то тут нечисто. И будь я хоть трижды Василиса Премудрая, Прекраснейшая из царевен Лукоморских, никто в мою сторону и не посмотрит.</p>

<p>Илья Муромец предпринял последнюю отчаянную попытку вытеснить меня с пригорка, но я резво вскочила на ноги и побежала навстречу нянюшке.</p>

<p>√ Ах ты, дитятко мое бедное! √ воркует нянюшка, а сама на Муромца глазом косит: ну как? Растаяло сердечко девичье али сызнова упрямая царевна от ворот поворот дала? √ Зазябла, поди? Ручки-то какие холодные┘ Вот, накинька платочек пуховый, мигом согреешься┘</p>

<p>√ Нянюшка, да какой платочек? √ возмущаюсь я. √ Лето на дворе, с Ильей рядышком сидеть никакой мочи нет √ кольчуга на солнце накалилась, так жаром и пышет. Пойду-ка я лучше в терем, скажу чернавкам, чтобы воды в бадью натаскали √ ополоснуться.</p>

<p>Нянюшка огорченно вздохнула. Хорошая она у меня, добрая, ласковая, только вот никак в толк взять не может √ лучше уж совсем без мужа, чем за абы каким всю жизнь маяться.</p>

* * *

<p>А в тереме √ беготня, крик, суматоха! Изловила я за полу боярина, мимо пробегавшего, к ответу призвала. Боярин длиннобородый царевне перечить не осмелился, разъяснил сбивчиво: приехал, мол, к царю Кощей Бессмертный свататься┘ тьфу, к дочкам царевым, сестрам моим сводным, оттого и переполох великий. Кощей вот-вот явится невесту себе выбирать, а в тереме до сих пор не прибрано, у батюшки царя борода с обеда не чесана, корона не полирована, речь не заготовлена.</p>

<p>Отпустила я боярина, он дальше побежал, да забавно так: опрометью мчаться чин не дозволяет, челядь засмеет, вот он и старается: спины не гнет, руками не машет, только коленки высоко подкидывает. По мне, так еще смешнее выходит.</p>

<p>Меня в залу тронную не звали, √ сама мимо стражников прошмыгнула, встала за троном царевым. Сестренки мои сводные уже все вдоль стеночки рядком выстроились, в праздничные сарафаны вырядились, косы золотыми лещами переплели, кокошники жемчужные напялили┘ было бы для кого! За неполный год сменилось у Кощея шесть жен, больше месяца ни одна не продержалась. Сорок дней, душегубец, в трауре походит и снова к царским дочкам сватается. Трижды с Берендеем породнился, трижды с Горохом, теперь и до нашего Лукоморья черед дошел. Известно, дочерей у царей √ как слив в урожайный год, только успевай с рук сбывать, пока в самом соку и червиветь не начали. На всех не то что царевичей √ приданого не напасешься! А Кощей сам за невесту богатый выкуп дает, три пуда золотом, вот цари и рады стараться √ отжалеют чернокнижнику пару-тройку детищ бесчисленных, и ладно, а там пусть он их хоть с маслом кушает, лишь бы в зятьях значился. Убыток невелик, зато польза для государства немалая √ не полезут на стольный град поганые басурмане, если знают, что сидит-посиживает между градом и степями привольными такой вон Кощей с дружиной. Любимиц-красавиц вроде меня, конечно, Кощеям так просто отдают, потому и о смотринах известить не удосужились. Не прогнали √ и на том спасибо.</p>

<p>Пока я так размышляла, вошел Кощей, а с ним главный воевода всего войска Кощеева, видом грозен, но ликом пригож √ темнокудрый, нос с горбинкой, губы кривит насмешливо, точно не в царский терем, а в село на посиделки выбрался.</p>

<p>А вот Кощей подкачал. После Ильи Муромца √ свежего, румяного, упитанного (чисто поросенок печеный) √ и глядеть-то не на что. Ростом, пожалуй, повыше меня будет, да толку в том росте √ кожа, кости да жилы сухие. Истинно √ сдыхоть, в чем только душа держится?</p>

<p>Тут Кощей мельком глянул в мою сторону┘ я так к земле и приросла, только что корни со страху не пустила. Очи Кощеевы от колдовства-то повыцвели, белесыми стали, как снег в редкой тени, а уж зрачки, √ словно кто пищаль взведенную прямо в лоб нацелил. Жуть! Отвернулся чернокнижник, пошел дальше. Черный плащ полой по полу шебуршит, седые волосы по плечам гривой рассыпались. Вот уж не повезет которой┘</p>

<p>А Кощей долго и не раздумывал. Один только раз вдоль ряда прошелся, с воеводой переглянулся понимающе, пальцем ткнул:</p>

<p>√ Эту.</p>

<p>Марфуша как заревет, √ собаки на псарне лаем зашлись! Голосище-то у моей сестренки, как у протодьякона, бас пуще коровьего┘ Мамки-няньки давай ее утешать, пряники сахарные под нос совать. А Марфуша и через пряник реветь умудряется, да громко так, сердито! Тогда мамки-няньки ее под белые рученьки √ да вон из залы, чтобы жених, чего доброго, не передумал, повнимательнее к невесте приглядевшись.</p>

<p>Батюшка выбором Кощеевым дюже доволен остался, √ навряд ли еще кто на Марфушу польстится, сам-то он к ней и на версту бы не подошел, ну да дело вкуса.</p>

<p>√ А что, √ говорит царь с искусным намеком, √ есть ли у тебя, зятек, на что пир свадебный справить?</p>

<p>Хлопнул Кощей в ладоши, глядь, √ откуда ни возьмись, явился у трона царского сундук кованный, резьбой дивной изукрашенный. Три пуда обещанных.</p>

<p>√ От слов своих не отказываюсь, да мне на пиру гулять недосуг, достанет и обряда венчального.</p>

<p>√ Нет, совсем без пира нельзя, √ уперся царь. √ Что это за дела √ свадьбу царевой дочери не отметить? Либо через неделю пир горой закатим, как только стряпухи кушаний всяческих наготовят, караваев напекут, либо, если тебе так уж невтерпеж, одним махом две свадьбы сыграем √ завтра дочь моя любимая, Василисушка, за Илью Муромца выходит.</p>

<p>√ Завтра так завтра, √ согласился чернокнижник, вдругорядь в ладоши плеснул, и в сундуке крышка сама собой распахнулась, батюшка только ноги поджать успел, а там √ золота да каменьев с горкой насыпано.</p>

<p>√ Что-о-о?! √ подавилась оканьем ╚любимая дочь Василисушка╩. √ Какая такая свадьба? Какой Муромец?!</p>

<p>Выскочила я из-за трона, очами грозными на батюшку сверкнула, бока руками подперла. Царь так в спинку и вжался, корона на лоб сползла. Я-то не Марфуша, я реветь не буду, как приложу ручкой белой да по уху √ мало не покажется!</p>

<p>√ Эк ты, батюшка, ловко за моей спиной распорядился, меня не спросив! А я-то думаю, с чего бы это Муромец за мной третий день хвостом ходит, как соломина, к каблучку приставшая! Ан вон оно что! Женишком себя возомнил, борода капустная! Шиш ему!</p>

<p>И показала шиш. Бояре так и охнули. Царь шиш у себя из-под носа отодвинул аккуратненько, Кощею поясняет виновато:</p>

<p>√ Это она от радости нежданной в уме чуток тронулась, скоро охолонет. √ И мне сквозь зубы: √ Василиса, уйди добром, не позорь меня перед послами заморскими! После поговорим!</p>

<p>√ Нет уж, я сейчас скажу, чтобы все слышали √ не бывать завтрашней свадьбе, пущай Кощей с Марфушей заместо меня гуляют, а я за Муромца не пойду, и весь сказ!</p>

<p>√ Пойдешь как миленькая!</p>

<p>√ А вот и не пойду! √ Я ножкой как притопну, у батюшки корона так с головы и покатилась, еле подхватить успел. Воевода Кощеев ухмыляется √ виданное ли дело, девка встрепанная на царя войной пошла!</p>

<p>√ В темнице сгною! √ неуверенно пообещал царь, привыкший пугать бояр да челядинцев.</p>

<p>√ Что-о-о?!!!</p>

<p>√ В покоях запру! √ торопливо поправился батюшка. √ И сластей давать не велю!</p>

<p>Смотрю √ кивнул стражникам, те, стыдливо потупившись, уже ко мне подступают. Стряхнула я руки постылые, спину гордо выпрямила, развернулась √ только коса по воздуху свистнула, корону батюшкину наново сбила √ да и прошла прочь из залы, сам Кощей посторонился, меня пропуская.</p>

<p>√ Попадись мне только Илья Муромец √ голыми руками на клочки разорву, не посмотрю, что богатырь! √ бушевала я, расхаживая взад-вперед по горнице, для наглядности разрывая пополам подвернувшийся под руки платочек. Муромец, не будь дурак, где-то схоронился до завтрева, весь терем обегала √ не нашла.</p>

<p>Нянюшка с причитаниями семенила следом:</p>

<p>√ Да что ты, Василисушка, такое говоришь! Все сестры тебе завидуют, все купчихи-боярыни слезами обливаются, все холопки по Илюше сохнут, √ такой справный молодец тебе достался! За ним как за каменной стеной будешь!</p>

<p>√ За стеной каменной? В темнице, что ль? √ Не унял платочек моего гнева, примерилась я к вазе расписной из глины заморской, фарфоры по-ихнему.</p>

<p>√ Бог с тобой, дитятко! √ чуть не плачет нянюшка. √ Не убивайся ты так, касаточка моя! Девки, они завсегда перед свадьбой страсти всякие себе надумывают, а опосля первой брачной ночи тихими да ласковыми становятся┘ Портнихи царевы тебе уже платье венчальное сшили, до того красивое, прямо дух захватывает, поди-ка примерь!</p>

<p>√ Этот проходимец у меня до первого брачного утра не доживет! √ И хрясь вазу об пол, только осколки брызнули, а вперемешку с ними √ огрызки яблочные, корки от пирогов подгорелые, скорлупа ореховая, мышь дохлая, √ то-то мы с сестрами гадали, отчего в горнице вторую неделю тяжелый дух стоит!</p>

<p>√ Не разумеешь ты, Василисушка, своего счастья, √ совестит меня нянюшка, √ вон Марфушу и во╜все за Кощея просватали, однако ж она не упирается, отцу √ срамотища-то какая! √ прилюдно шишей не кажет!</p>

<p>√ А что ж она так ревела, коль согласная? √ Вторая ваза √ на пол. Горлышко у ней поуже, потому и мусор мелкий √ шелуха подсолнечная.</p>

<p>√ От радости великой! √ сама себе перечит нянюшка √ только что сестру в пример ставила.</p>

<p>√ Еще бы ей не радоваться, от Кощея хоть потом прошлогодним не смердит!</p>

<p>Перебила я всю фарфору √ успокоилась. Кликнула чернавку, та пол подмела чистенько, новые вазы из кладовки принесла, от паутины протерла, по местам расставила. Невелик убыток √ всяк гость, на пир царский едучи, вазу в дар оставить норовит, тоже кем-то подаренную. Вазы еще куда ни шло, в них хоть крупы да меды хранить можно, а вот картины царь прямо на помойку возами вывозить велит. Есть у меня подозрение великое, что с той помойки картины живо разбирают и вдругорядь нам дарят.</p>

<p>Услала я нянюшку за кваском, сижу, думу думаю. Не пойду за Муромца √ отец, глядишь, и впрямь затворницей сделает, хорошо, если на неделю, а там другого жениха подыщет, того же Ивана-царевича, тьфу-тьфу-тьфу, где тут деревянное что √ постучать от сглаза? Пойду сама себя схороню на веки вечные┘</p>

<p>А батюшка тут как тут √ брови, видать, загодя перед дверями нахмурил, духу набираясь. В руке листок с речью комкает, мне на усовещивание волхвом написанной, начало вспоминает:</p>

<p>√ Василиса, дочь моя единокровная, тебе, как царевне наследной, хорошо ведомо, что интересы государства требуют как можно скорейшего твоего замужества, ибо в настоящий момент у официально царствующего лица, то бишь меня, наблюдается плачевное отсутствие наследников мужского пола, а посему трон мой перейдет только ко внуку, коего еще и в помине нет. Твоя свадьба с Ильей Муромцем является стратегически важным политическим шагом в укреплении престижа нашего государства, способствует повышению авторитета у простого народа┘</p>

<p>√ Чего-чего там у народа повышается? √ не поняла я.</p>

<p>Царь, как видно, и сам толком не знал, волхвом подученный. Кашлянул батюшка смущенно, поскреб в затылке, простыми словами заговорил:</p>

<p>√ В общем, выходи за Илюшу сей же час, а не то худо будет!</p>

<p>Я только плечиками свысока передернула:</p>

<p>√ И стоило из-за эдакой малости сыр-бор городить? Надо √ выйду, только упреждать изволь заранее, а не накануне свадьбы, я и подруженек-то на девичник скликать не поспела┘</p>

<p>Царь с листком сверился √ непорядок: там еще уговоров сорок строк, а дочь уже согласная. Пропускать жалко: сам, когда в первый раз читал, их силе да разумности дивился.</p>

<p>√ На, √ говорит, √ почитай на досуге, а я к Марфуше еще схожу, а то как бы она┘ от радости великой┘ не удавилась.</p>

* * *

<p>Толстые в тереме двери, добротные, а махонькая щелочка всегда найдется. Прильнула я ухом, слушаю.</p>

<p>Царь(убедительно, с другого листка). Ты, Марфуша, оставь эти свои средневековые предрассудки. Это раньше мы колдунов на кол сажали, а теперича они у нас самые что ни на есть уважаемые граждане, стратегически ценные субъекты, их на кол ни-ни! Тем более он все равно бессмертный┘</p>

<p>Марфуша(с ревом). Он уже шесть жен загуби-и-ил!</p>

<p>Царь(оптимистично). Ну вот видишь, семь √ число счастливое! А почем ты знаешь, что он их загубил? Может, он шибко до ласк охочий, а жены все изнеженные попадались, не сдюжили? А ты у нас девка видная, в теле, сразу ему приглянулась, авось через годик-другой и Кощееночка деду на радость принесешь┘</p>

<p>Марфуша(недоверчиво шмыгая носом). Да-а, по нему не скажешь, что охочий √ глиста бледная, костлявая, даже борода толком не растет!</p>

<p>Царь(задумчиво). Может, он в детстве болел много?</p>

<p>Марфуша (снова заливаясь слезами). Тятенька, я его боюсь! У него лицо страшное!</p>

<p>Царь(преувеличенно бодро). Как говорится, с лица воды не пить! А бороду нынче брить ничуть не зазорно, даже модно. Так что, Марфуша, вот тебе мое отеческое благословение, а заодно и царский указ: чтобы завтра к обеду причесалась-нарядилась-нарумянилась, будем тебя замуж выдавать. И не реви, кому говорят!</p>

<p>Марфуша (назло, что есть мочи). Ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы!</p>

<p>Царь, заткнув уши, выскочил из горницы, я едва успела за дверью схорониться.</p>

<p>Только батюшка подальше отошел, √ я в опочивальню прошмыгнула. Н-да┘ сестрица моя и так, честно говоря, красотой не блещет √ рябая, простоватая, нос картошкой, уши лопухами, √ а зареванная и вовсе почище пугала огородного будет. И что в ней Кощей нашел? А уж в теле так в теле, двумя руками не охватишь, разве что за шею┘</p>

<p>√ Будет тебе реветь, √ говорю, √ хочешь богатыря в законные мужья?</p>

<p>У Марфуши разом слезы высохли.</p>

<p>√ Что? √ не веря своим ушам, переспросила сестричка. √ Это как?</p>

<p>√ А так. √ План у меня был очень простой. √ Я не хочу выходить за Илью Муромца, а ты √ за Кощея. Давай обменяемся женихами!</p>

<p>√ А вдруг они не согласятся? √ не поверила Марфуша. Ох и глупа же моя сестрица! Под стать Ивану-царевичу,</p>

<p>√ Да мы их и спрашивать не станем, √ терпеливо объяснила я. √ Под покровами венчальными подлога не заметят, а там поздно будет, развезут по теремам как миленькие.</p>

<p>Сестру долго уговаривать не надо! В детстве, помню, убежим с ней вместе в лес, найдем каких ни есть ягод, Марфуше только скажи √ съедобные, так она, не задумавшись, до того ими укушается, что волхв потом только за голову хватается, царскому дитяти желудок прочищая.</p>

<p>На том и порешили.</p>

<p>Ночью, как челядь спать полегла, сбежались мы с Марфушей в одну комнату, и давай хозяйничать при лучинах! Сделали из двух подвенечных платьев полтора да половинку √ от Марфушиного нижние юбки отпороли, к моему подшили, чтобы пышнее казалось. Стала я в том платье толще Марфуши, а Марфуша в урезанном со мной сравнялась. Верх решили не трогать √ все одно его под покровами не видать, а ростом мы ровные. Обменялись бусами, веночками. Едва до петухов успели. Помогли друг другу обрядиться, платья сзади застегнуть, покровы ровно приладить, чтобы чернавки поправлять не надумали, да и разошлись по опочивальням √ Марфуша в мою, я в Марфушину.</p>

<p>Только солнце ясное луч в окошко кинуло, набежали мамки-няньки, сестренки-подружки, давай причитать, как исстари заведено. А мы все молчим да отмахиваемся, близко к себе не подпускаем, дабы обман наш не раскрылся. Хорошо, никто не обижается, не настаивает. Все понимают: невесты и без того в волнении великом, не спалось им, горемычным, всю ночь одевались-прихорашивались, чтобы в срок к венцу поспеть.</p>

<p>Пока собирались, слух прошел: женихи приехали, ждут в тронной зале. Подружки заторопили √ выходить пора! Так во мне все и перевернулось-захолонуло. Я, Василиса Прекрасная, да за Кощея Бессмертного замуж выхожу! Ужас-то какой! Потом вспомнила Илюшину бороду √ враз полегчало. У Кощея хоть мучиться недолго буду.</p>

<p>Свели меня вниз по лестнице, к зале тронной. В покрове щелка махонькая, прямо перёд собой вижу, а ноги где-то там внизу остались, на каждой ступеньке спотыкаются, няньки-мамки охают, под ручки крепко держат.</p>

<p>Распахнулись двери створчатые, ступила я за порог несмело.</p>

<p>А гостей в терем набилось, √ зала только что по швам не трещит. Съехались отовсюду дальние родственники, сбежались ближние, батюшка заграничных послов пригласил, чтобы на приемах сэкономить, не проставляться отдельно. Все подружки мои да Марфушины тут как тут, челядь любопытная работу побросала, даже ключница, бабка столетняя, приковыляла на невест посмотреть. А чего там смотреть? Красный покров до пояса, ниже юбки сборчатые до самой земли, а за ними хвостом крысиным шлейф по полу волочится, пыль подметает.</p>

<p>Заиграли дудошники да гусляры, затянул венчальную двухдюжинный хор, кто-то меня в спину толкнул, и пошла я одна-одинешенька по дорожке ковровой, предо мной раскатанной. Гляжу √ из двери напротив Марфуша выходит, ступает меленько. Дорожки в один угол сходятся, и стоит в том углу волхв с посохом вербным, омелой украшенным, книгу в руках держит ветхую, по коей еще мою прапрабабку венчали. По обе руки волхва женихи наши стоят. Муромец кафтан красный с золотом напялил, кочетом выступает, в баньке ради такого случая попарился: щечки разрумянились, кудри, встопорщились, борода веником распушилась. А Кощей все в том же плаще, Только рубаху сменил, позевывает украдкой.</p>

<p>Что там волхв говорил, я толком и не слушала. На Кощееву руку правую дивилась: покривленная она какая-то, иссохшая, и пальцы вроде с трудом гнутся. Кощей все ими в воздухе перебирал, разминал.</p>

<p>Тут шум в зале поутих, все почему-то на меня уставились. Батюшка вперед подался, Кощей глянул удивленно. Никак пропустила что?</p>

<p>Волхв терпеливо повторил:</p>

<p>√ ┘согласна ли ты, Марфа Еремеевна┘</p>

<p>√ Ыгы, √ невнятно пробурчала я, подражая Марфушиному басу, и скоренько ткнула большой палец в подставленное Кощеем кольцо √ на безымянном сестрин перстенек браслетом повиснет. Батюшка выдохнул облегченно, на спинку трона откинулся.</p>

<p>√ ┘согласна ли ты, Василиса Еремеевна?..</p>

<p>√ Да!!! √ как можно тоньше пискнула Марфуша, кокетливо протягивая Муромцу мизинец,</p>

<p>√ ┘во имя солнца и луны, неба и земли объявляю вас мужьями и женами! ≈торжественно заключил волхв, со стуком опуская посох.</p>

<p>Гости заулыбались, зашушукались, царь пустил слезу. Мы с Марфушей повернулись к новоиспеченным мужьям и одновременно откинули с лиц покровы.</p>

<p>Что тут началось! Все бегают, всем весело. Батюшка скипетр уронил, волхв так на пол и сел, гости кто охает, кто хихикает, Муромец ревет белугой, от Марфуши отмахивается, а та все норовит законного супруга в губы лобызнуть. Кощей глаза вытаращил, застыл, чисто ерш во льду, с лица своего бледного спал, только губами чуть шевелит. Воевода Кощеев смотрел-смотрел, да как захохочет! Так пополам и перегнулся, по коленям себя бьет, приговаривает:</p>

<p>√ Вот те раз! Ну и дела! Хорошо, не ключницу подсунули!</p>

<p>Кощей √ на батюшку:</p>

<p>√ Ты что же это, царь, шутки со мной шутить удумал?! Забирай свою пигалицу вертлявую, отдавай мою нареченную!</p>

<p>Волхв(сокрушенно). Увы, венчальный обряд свершен по всем правилам, и расторгнуть ваш брак может только смерть одного из супругов┘ Вам, молодой, это, по всей видимости, не грозит┘</p>

<p>Царь(распаляясь на глазах). Не смей оскорблять мою любимую дочь, ты, зять худосочный! Стража!!!</p>

<p>Стража не торопилась на место свадебных действий, пугливо жалась за дверью, поглядывая на разъяренного Кощея.</p>

<p>Воевода(покашливая-отсмеиваясь). А какая тебе, Кощей, разница? Бери эту, и пошли отсюда. В другой раз ту возьмешь┘</p>

<p>Тут мне сразу стало как-то не до смеха. А Кощей протянул руку, не глядя схватил меня повыше локтя и поволок за собой прочь из тронной залы. Покров слетел с моей головы и остался на полу ярким алым пятном.</p>

<p>Началась моя недолгая замужняя жизнь┘</p>

<p>II часть</p>

<p>Прямо за порогом терема батюшкиного стоит возок свадебный, шестерней запряженный. Пока венчание шло, подружки его лентами изукрасили, мальчишки дворовые кошку дохлую к задку на веревке привесили √ на счастье. Около возка дружинники Кощеевы при конях оседланных караул несут. Увидали меня √ рты разинули, молодого поздравлять не решаются. Кощей и сам не рад, как дело обернулось, поскорее усадил меня на возок √ и ходу. Воевода правит, Кощей рядом сидит. Разговаривают вполголоса, на меня даже не глядят. Дружинники по бокам скачут, чтобы я, чего доброго, по дороге не спрыгнула. Не дождутся! Сам женился, теперь сам пущай и мается!</p>

<p>Долго ли, коротко ли ехали, глядь, √ стоит в чистом поле терем Кощеев, двухрядным частоколом обнесенный. Свистнул Кощей, распахнулись ворота железные, влетела шестерня во просторный двор, и ворота вслед затворились. Вышла на крыльцо старуха древняя, каравай румяный на полотенце вынесла √ молодых привечать.</p>

<p>Разглядела меня √ каравай хлоп в грязь! Как накинется старуха на Кощея √ да полотенцем его по спине, по шее!</p>

<p>√ Ты кого привез, черт шебутной, куда глаза твои окаянные глядели?! На таку красу руку поднял, чтоб она у тебя вконец отсохла!</p>

<p>Воевода на выручку Кощею спешит, полотенце изловил и к себе тянет:</p>

<p>√ Ты, Прасковья Лукинишна, погоди казнить, сперва накорми-напои, в баньке попарь, спать уложи, опосля и бранись, √ у нас и без того день тяжелый выдался.</p>

<p>У бабки и на воеводу брани достало.</p>

<p>√ Ишь, заступничек выискался, знаю я тебя √ сам небось и подучил! Ой, девонька, а ты ж такая молоденькая, тебе бы еще жить-поживать, ить загубили злыдни лютые┘</p>

<p>√ Она сама кого хошь загубит┘ √ ворчит Кощей, норовя мимо бабки в терем прошмыгнуть. √ Поговори ты с ней, Черномор Горыныч, сил моих больше нет┘</p>

<p>И воеводе что-то в руку вложил, серебром блеснуло.</p>

<p>Старуха тут же полотенце выпустила, заохала жалостливо:</p>

<p>√ Костюшенька, да ты не приболел, случаем? Не ровен час, ветром по дороге продуло? Пойди приляг, касатик, а я тебе кисельку малинового наварю, с медком летошним покушаешь┘</p>

<p>Не успела я опомниться √ остались мы на крыльце вдвоем с воеводой, старуха вредная еще и дверь перед нами захлопнула, побежала Костюшеньку своего ненаглядного кисельком отпаивать. Куда я попала?! Мужу на меня глядеть тошно, челяди дела нет, до смерти четыре недели осталось┘</p>

<p>А воеводе все веселье.</p>

<p>√ Ты, Василиса, на стряпуху нашу с обидой не гляди, она бабка сварливая, да отходчивая. Сейчас чернавку сыщем, она тебя в опочивальню проводит, вещи занесет. Не печалься, все уладится.</p>

<p>Кликнул воевода, прибежала девка рябая, работящая, поклонилась низенько, назвалась Матреной. Вещей-то у меня кот наплакал, только то, что гости перед венчанием в возок положить успели, чтобы в залу с собой не тащить: вазы всенепременно, четыре штуки, клетка золотая √ намек чей-то глупый, сапожки, на Марфушу шитые, √ две ноги в голенище уместятся, каблучки не подковками √ подковами лошадиными подбитые, бусы корундовые в шкатулочке, да из сверточка малого кружева выглядывают.</p>

<p>Пошла я за чернавкой, и воевода следом. Богатую мне опочивальню Кощей выделил, просторную да светлую, кровать под пологом кружевным семью перинами укрыта, на них семь подушек горкой уложено, полстены зеркалом в раме картинной занято, а под ним √ столик с притираниями и духами заморскими в пузырьках хрустальных. Пока чернавка вещи носила, воевода, наказ Кощеев выполняя, такой разговор повел:</p>

<p>√ А теперь, Василиса Еремеевна, слушай меня внимательно да на косу, в отсутствие уса, мотай. По терему и во дворе ходи свободно, делай что душеньке твоей угодно, челядью командуй смело, гостей принимай, в чем нужда возникнет √ наряд там али перстенек какой, ≈ у Кощея попроси, он не откажет, но сама за ворота √ ни ногой, и цепочку эту носи не снимая, иначе √ смерть. Поняла?</p>

<p>Протянул воевода мне цепочку √ звенья серебряные, подвеска изумрудная, в виде черепа обточенная, изнутри огоньком живым подмигивает.</p>

<p>√ Поняла, √ говорю, √ а вы с Кощеем по очереди за воротами с топором караулить будете?</p>

<p>И что я такого смешного оказала? Воеводу пополам согнуло.</p>

<p>√ Нет, Прасковью Лукинишну приставим! √ наконец отвечает. √ Выбрось-ка ты из головы эти глупости, делай, как велено, и никакой беды не приключится.</p>

<p>Застегнула я на шее цепочку, а прежде кольцо обручальное на нее привесила, √ все равно с пальца сваливается. Подумаешь, могу даже из терема не выходить, если только за тем дело стало, да вот гложет меня сомнение великое в словах воеводиных┘</p>

* * *

<p>Что творится между мужем и женой под покровом первой брачной ночи, я не раз слыхивала. Замужние сестры баяли. Накануне свадьбы нянюшка, правда, пыталась мне что-то втолковать касательно тычинок и пестиков, но сама запуталась и, махнув рукой, под конец сказала: ╚В жисть не поверю, чтобы молодые сами не разобрались!╩</p>

<p>Вот и разбираюсь. В гордом одиночестве, на прибранной кровати. Светец едва тлеет, скоро угаснет. Чернавки особой ко мне не приставили, сменить лучину некому. Я сидела на краешке кровати в роскошной кружевной сорочке √ свадебный подарок посла некой заграничной державы, с которым батюшка благополучно допился до бессрочных кредитов, √ потирала друг о дружку зябнущие пятки и злилась все больше. Мой законный супруг почему-то запаздывал с отдачей первого супружеского долга. Сначала я со страхом прислушивалась к тишине за дверями √ пущай только заявится, ужо я ему покажу кузькину мать, чтоб вообще дорогу к моей опочивальне забыл! √ потом ожидание начало раздражать. Он там бродит невесть где, а я его ждать должна, очей не смыкая? И спать вроде как-то неприлично, первая брачная ночь все-таки┘</p>

<p>Ближе к полуночи я смекнула, что Кощей решил ограничиться взаимозачетом. Мне тут же расхотелось спать. С какой это стати меня, царскую дочь, прекраснейшую из царевен Лукоморья, с первого же дня обделяют прелестями супружеской жизни?! Прелести, конечно, сомнительные, тем паче опосля батюшкиных домыслов касательно моих померших предшественниц, но до чего же обидно!</p>

<p>Я решительно спрыгнула с кровати. Не так велик Кощеев терем, чтобы не сыскала я его опочивальни. Да и луна в окошки слюдяные светит, подсобляет. Ткнулась в одну дверь √ гостевая, прибрана чистенько; в другую √ воевода на кровати спит, храпит с подвыванием, воров, видать, отпугивает; в третьей оружие по стенам развешано, на полу шкура волчья пасть раззявила. В четвертой комнате сам Кощей сыскался √ не иначе сон дурной ему видится: зубами поскрипывает, ворочается во сне, на самый краешек постели переметнулся. Ну погоди ж ты у меня, супруг богоданный!</p>

<p>Да как сдерну с него одеяло, как вспрыгну на кровать √ только доски затрещали!</p>

<p>√ Вставай, √ говорю, √ пробил час расплаты!</p>

<p>Кощей подорвался спросонья, да так на пол кубарем и покатился! Хотел вскочить, глаза толком не продравши √ о низ кровати головой ударился, только гул пошел. Выбрался наконец, на меня глядит осовело:</p>

<p>√ Ты что, Василиса, очумела? Чего тебе посередь ночи от меня надобно?</p>

<p>√ А того, √ отвечаю, √ и надобно, за чем справные мужья сами приходят, а не под одеялами в исподнем хоронятся! Отдавай сей же час долг положенный, пока на него двойные проценты набежать не успели!</p>

<p>√ Вот еще, √ начинает злиться Кощей, шишку на затылке потирая, √ я тебя в третий раз вижу, а расписок долговых и вовсе не упомню! Иди-ка ты отсюда подобру-поздорову со своим липовым долгом, мне до него дела нет!</p>

<p>И руку ко мне тянет √ с кровати сдернуть. Я его √ подушкой:</p>

<p>√ А неча было жениться, коль чреслами слаб!</p>

<p>Не стерпел Кощей такого поношения, осерчал вконец:</p>

<p>√ Да при виде такой ведьмы и каменный мост провиснет! Ишь, вынь да положь ей супружеский долг, а у самой-то, поди, давно закрома нараспашку: заходи, кто хочет, бери, что надо!</p>

<p>Задохнулась я от обиды незаслуженной:</p>

<p>√ Тебе до моих закромов дела нет, не про тебя они опечатаны! Попробовал бы только отомкнуть √ враз без ключа остался! Ничего мне от тебя не надобно √ ни долгов, ни кредитов, √ поглядеть только хотела, как ты отбрехиваться будешь!</p>

<p>√ Нагляделась? √ спрашивает Кощей.</p>

<p>√ Нагляделась!</p>

<p>√ Тогда вон отсюда!!!</p>

<p>Рукой в воздухе мелькнул, опочивальня словно туманом речным подернулась, а как развеялось наваждение √ стою я в коридоре, и перед самым носом √ дверь запертая.</p>

<p>Бухнула я в нее от души ножкой белой:</p>

<p>√ Ну погоди, Кощей, я тебе припомню, как законную супругу из опочивальни выставлять, договорить не давши! А ну открывай сей же час, пока я весь терем не переполошила, то-то челядь потешится, что хозяин от молодой жены за семью запорами схоронился!</p>

<p>Распахнул Кощей дверь, встал на пороге, чтобы я сызнова в опочивальню не прошмыгнула. Выше меня на целую голову оказался.</p>

<p>√ Ты мне не супруга, а подменыш обманный, век бы тебя не видать! Что ж ты на мою голову навязалась, коль и я тебе не люб? Шла бы в терем к Муромцу, у него, поди, ключ богатырский, амбарный!</p>

<p>√ Чтобы ты Марфушу, сестрицу мою любимую, со свету сжил, как прочих жен? Не бывать тому! √ И дверь на себя тяну, больше из упрямства √ ничего мне в опочивальне Кощеевой не надобно.</p>

<p>√ Никого я не сживал! √ сердится Кощей, дверь изнутри подпирая. √ Из-за глупости своей сгинули, и по тебе видать √ недолго протянешь!</p>

<p>Потягали мы дверь, Кощей переборол и вдругорядь защелкнул.</p>

<p>Стою я в коридоре √ смех разбирает. Вот те и первая брачная ночь! Упарились оба, чуть кровать не сломали, а толку? Раньше я его боялась, теперь, кажись, друг дружку. Хотела было еще в дверь постучать √ раздумала. Чего доброго, и впрямь челядь набежит, засмеет обоих.</p>

<p>Вернулась я в свою опочивальню, на кровать повалилась да так поверх перины и уснула √ уморилась за день.</p>

* * *

<p>Утром Матрена в дверь постучала, разбудила:</p>

<p>√ Вставай, хозяйка, уже третьи кочета песней солнышко порадовали, твой муж с воеводой давно за столом сидят, трапезничают! Выйдешь к столу аль велишь в опочивальню кушанье которое подать?</p>

<p>√ Выйду, принеси только ковшик водицы студеной √ глаза ополоснуть!</p>

<p>Матрена скоренько обернулась, помогла мне одеться, волосы расчесать. Чешет да все ахает:</p>

<p>√ Красотища-то какая, чисто шелк золотой, так сквозь гребень и течет!</p>

<p>Заплела я косу, лентой перевила, в сундуке сарафан зеленый на меня сыскался. В трапезную лебедушкой величавой заплыла √ хозяйка я али не хозяйка?! Кощей с воеводой за столом накрытым сидят, вокруг Прасковья Лукинишна суетится, потчует. Заметили меня √ так и обомлели, впервые толком разглядев. Стряпуха руками всплеснула, Кощей косится недоверчиво, воевода и вовсе куском хлеба подавился, кашляет, глаз с меня не сводит.</p>

<p>А я и сама знаю, что хороша: коса ниже пояса, губки алые, очи зеленые, брови черные, стан тонкий, сзади √ заглядишься, спереди √ залюбуешься. Воевода с места подорвался, стул передо мной выдвинул:</p>

<p>√ Откушай с нами, Василиса Еремеевна, укрась стол┘</p>

<p>√ Я, √ отвечаю, √ не петрушка с укропом √ стол вам украшать.</p>

<p>Взяла и назло другой стул выдвинула, присела. Вот так всегда √ только красу мою молодцы и видят, по ней и почет. А я, между прочим, еще и Премудрая √ наш волхв только диву давался, как скоро я счетной и грамотной науке выучилась! Небось Марфуше бы стула не выдвинул┘</p>

<p>Кощею же, видать, ни до ума, ни до красоты моей дела нет. Словно позабыл обо мне, с воеводой беседует, сидит за столом по-домашнему, у рубахи белой ворот нараспашку, рукава по локоть закатаны. Разглядела я наконец, что рука правая у Кощея поломана была, срослась неровно, оттого и слушается плохо. Кабы не седина да глаза колючие, никто б ему больше тридцати годков не дал, бессмертному.</p>

<p>Прасковья Лукинишна так вокруг Кощея и увивается, лакомый кусок подсунуть норовит:</p>

<p>√ Костюша, испей молочка! А вот рябчик печеный с брусницей, отведай! Попробуй расстегайчиков с осетриной! Что ж ты пирожок с капусткой не ешь, касатик?</p>

<p>Непонятно мне сие: от батюшки моего волхв велит кушанья подальше ставить и медами хмельными вне очереди не обносить, потому как у царя мера в еде-питье такова: есть, сколь влезет, и пить, покуда закусь не всплывет, опосля чего всенепременно требует гусли, бренчит на них без ладу, горько плачет и заставляет бояр да послов ему подпевать. Наутро самолично обходит темницу и отмыкает тех бояр, что давеча пели нескладно, перед послами очень извиняется, особенно ежели которых за неуважение к пьяному царю на дыбе вздернуть успели.</p>

<p>Кощей же на кушанья глядит равнодушно, от каждого отщипнет да отставит, я и то больше съела. Зато воевода за троих уписывает, его и потчевать не надобно√ руки загребущие через весь стол тянет.</p>

<p>√ Съезжу-ка я, Кощей, в дружину, учения какие устрою, проверю, чем они там без меня занимались √ на полатях лежали аль мечи держали.</p>

<p>√ Поезжай, √ отвечает Кощей, √ заодно зашли в степь кого из парней пошустрее на коне легконогом, пускай поездит вокруг орды басурманской, повыспрашивает в селениях окрестных, не обижают ли их басурмане.</p>

<p>√ А где ваша дружина? √ не утерпела я. √ Пока╜мест слыхом не слыхать, видом не видать!</p>

<p>Кощею разговаривать со мной не в охотку, на воеводу глянул, тот мне отвечает:</p>

<p>√ У дружины стан свой посреди поля широкого, чтобы не мешать никому, и самих чтобы от дела ратного не отвлекали. Увидишь еще, успеется┘</p>

<p>Тут стряпуха в разговор встряла:</p>

<p>√ А что это Костюша дверь в опочивальню запирать начал, а? Я ему на зорьке оладушек пшеничных, молочка парного в постель принесла, а он изнутри затворился и на стук не отзывается, пока я голос не подала!</p>

<p>√ Захлопнулась дверь┘ случайно┘ √ неохотно проворчал Кощей, на меня взгляд косой кинул √ не проговорюсь ли? Я сор из избы выносить не горазда, смолчала. √ Нашел я в книге старинной заклятие одно полезное, да чернила от времени повыцвели, половину слов не разобрать, додумывать надобно. Прасковья Лукинишна, ежели меня кто спрашивать будет, √ я в покое колдовском сыщусь, да без нужды, гляди, не тревожь.</p>

<p>√ Ты, Костюша, поаккуратнее там, √ просит стряпуха, √ а то прошлым разом весь терем дрянью какой-то просмердел, челядь распугал и сам до зелени нанюхался, еле откачали┘</p>

<p>√ Что ты выдумываешь, Прасковья Лукинишна? √ сердится Кощей. √ Ну посмердело чуток и выветрилось┘</p>

<p>√ Выветрилось, как же! √ бубнит неугомонная старуха. √ От колдовства твоего один убыток √ давеча щи варила, крышку с горшка сняла, а оттуда как полезет всяка пакость, гады ползучие да прыгучие, ужо я их половником бить умаялась, тьфу-тьфу, вспомнить противно!</p>

<p>Кощей в ответ огрызается:</p>

<p>√ А ты реактивы у меня не таскай и щей ими не соли, сто раз говорил!</p>

<p>√ Каки-таки ративы, что я, соли не спознаю? Взяла чуток, а ты уж крик поднял, чисто режут тебя┘</p>

<p>√ Хорошо еще, что сама тех щей прежде не отведала! √ махнул рукой Кощей, да с тем и ушел, старуху не переспоривши.</p>

<p>Поглядела я в оконце: ладный денек выдался, теплый да солнечный. Дай, думаю, выйду двор разведаю √ много ли мне воли отведено?</p>

* * *

<p>Нет у Кощея во дворе ни частокола с черепами заместо горшков, ни поленницы из костей, из погребов крики не доносятся и воронье над телами молодцев порубленных не кружит. Тишь да гладь, летняя сонная благодать. Из-под ног куры разбегаются, Прасковья Лукинишна им зерна ячменного насыпала, черный кобель возле погребов на солнце греется, зарычал на меня лениво. У амбара огородик махонький притулился, плетнем обнесенный √ поверху белье развешано, на ветру полощется. Котеныш белый, пушистый, сам с собой в догонялки играет, за хвостом по кругу бегает. Увидел меня √ мяукнул потешно, глазенки озорные так и светятся. Я за ним. А котенышу поиграть охота √ в руки не дается, дразнится, отбежит да встанет, отскочит да к земле припадет. До самых ворот довел, а они нараспашку √ Матрена корову в поле погнала, за собой закрыть не удосужилась. Один шаг за порог ступить осталось. Тут мне ровно на ухо кто шепнул: ╚Не ходи за ворота!╩ Отдернула я руку, выпрямилась. Зашипел котеныш злобно, уши прижал, не успела я сморгнуть, √ его и след простыл. Не по себе мне стало, ровно кто пером мокрым вдоль хребта провел. Отступила я от ворот, пошла дальше двор смотреть. В конюшню забрела: поперек дверей на охапке сена конюх спит крепко, храпит громко, семь коней лощеных, один другого краше, траву луговую жуют, водой ключевой запивают, а в самом дальнем нечищеном углу стоит перед пустым корытом конь-огонь, семью стальными цепями прикованный. Повесил, горемычный, голову, грива золотая до самой земли свесилась. Жалко мне его стало, подошла я поближе, по шее крутой погладила:</p>

<p>√ Ах ты, лошадка бедная┘</p>

<p>Молвил тут конь мрачно голосом человеческим, от корыта взгляд недовольный отводя:</p>

<p>√ Лошадки на деревне навоз возят. А я √ конь богатырский, не видно, что ль? Глаза протри, жалельщица белобрысая┘</p>

<p>Я так и села:</p>

<p>√ Ты что, говорящий?!</p>

<p>√ Нет, разговаривающий! √ огрызнулся конь еще ехидней. √ Говорить и скворец выучится, ежели долбить ему одно и то же по сто раз на дню! А ты кто такая?</p>

<p>√ Жена Кощеева, Василиса Прекрасная!</p>

<p>√ Что-то не похожа┘ √ недоверчиво проворчал конь. √ То есть на жену. А ну покажи палец!</p>

<p>Я показала.</p>

<p>√ Другой, бестолочь! Этот палец только разбойники дружинникам показывают! √ обиделся конь. √ С кольцом обручальным!</p>

<p>Я выпростала из-под сорочки цепочку с кольцом и черепом.</p>

<p>√ Вон оно как┘ √ уважительно протянул конь. √ Хозяйка, значит, моя новая┘ Извиняй тогда, ежели нагрубил┘ А то ходят тут всякие, потом у Кощея плетки пропадают. Прошел, вишь ты, слух, что ежели на берегу реки плеткой Кощеевой три раза налево махнуть √ мост вырастет, направо √ пропадет. Думают, тут им прям в конюшне раритеты колдовские бесценные по стенам развесят, еще и подпишут, что к какому месту прикладывать!</p>

<p>Я усмехнулась:</p>

<p>√ Тебя-то как звать-величать, конь богатырский?</p>

<p>√ Сполох, √ гордо фыркнул жеребец, тряхнув гривой. √ Можно просто Паша.</p>

<p>√ А скажи мне, Паша, √ попросила я, √ зачем Кощей своих жен со свету сживает?</p>

<p>Жеребец заржал √ засмеялся по-лошадиному.</p>

<p>√ Кто? Кощей?! Окстись, царевна! Меньше всего Кощея бойся, √ у него ты в великом почете до самой смерти ходить будешь!</p>

<p>√ Тогда┘ челядь Кощеева? √ предположила я.</p>

<p>√ Пылинки с тебя сдувать будет! √ заверил конь. √ Только без Кощея за ворота не ходи, хозяйка, и цепочку ни в коем разе не снимай. В черепе-обереге сила Кощеева заключена, она тебя никому в обиду не даст, испепелит злодея на месте.</p>

<p>√ Отчего же сей оберег других жен не защитил? √ не поверила я. √ Или Кощей прежде не давал его никому?</p>

<p>√ Всем давал, да все его ослушались, √ зловеще заржал конь. √ А за воротами оберег всякую силу теряет, ежели Кощея рядом нет┘</p>

<p>√ Тоже мне чернокнижник √ толкового оберега измыслить не может, √ проворчала я, отправляя череп за ворот. √ Тебя-то он за что на цепях держит, голодом морит?</p>

<p>√ Да он, скотина, с утра третье корыто овса отборного выжрал, а ежели его семью цепями не приковать, удерет и всех кобылиц в округе перепортит! √ встрял в разговор проснувшийся конюх. √ Баба Яга до сих пор с Кощеем не здоровается, √ по весне народились в ее племенном табуне жеребята говорящие, да такие охальники, что ни один конюх больше трех дней у бабки на службе не выдерживает, расчет берет┘</p>

<p>√ А сам-то? √ огрызнулся конь. √ Думаешь, не знаю, за что тебя давеча на деревне злобны молодцы оглоблей приласкали? Вот нажалуюсь хозяину, что ты по ночам по бабам бегаешь, вместо того чтобы за конями ходить!</p>

<p>Конюху крыть нечем, разве что словами неблагозвучными, повесил он буйну голову и пошел за вилами √ стойло вычищать. При нем коня дальше расспрашивать несподручно, что, если у воеводы остальное выведать?</p>

* * *

<p>Воевода в дружину уехать не поспел, все сидит в трапезной за столом прибранным, карту перед собой расстелил, оловянных пехотинцев да конников расставил и что-то им втолковывает, видать, дух боевой подымает.</p>

<p>Присела я рядышком, глазки потупила, косу тереблю застенчиво:</p>

<p>√ Ой, Черномор Горыныч, до чего ж ты удалой воевода! Враги, поди, от твоей дружины так вспять и бегут, щиты-копья бросают, только подбирай┘</p>

<p>Смутился воевода, игрушки со стола смел, карту трубкой скатал.</p>

<p>√ Да так, √ покашливает скромненько, √ бегут помаленьку┘</p>

<p>Ага, вижу, проняло! Давай ковать, пока горячо:</p>

<p>√ А вы, поди, с Кощеем впереди всей дружины скачете, врага бьете, как траву косите?!</p>

<p>Молодцев хлебом не корми √ выслушай только, какие они сильные, смелые, умные, да сделай вид, что поверила, √ все твои будут! Воевода усы разгладил, и пошло-поехало: ╚Мой меч, его голова с плеч!.. Не столько бью, сколько конем топчу!.. Раз махну √ улица, назад отмахну √ переулочек, и скоро все войско побил-повоевал!╩ Кощей с дружиной словно и вовсе не при деле √ так, на подхвате, щиты-копья подбирать.</p>

<p>Смешно мне это слушать, под столом за коленку себя щипаю, однако ж для виду поддакиваю и охаю исправно. Подобрел воевода, уже и Василисушкой меня кличет, и смотрит ласково √ все, что ни скажу, сделает, что ни спрошу, скажет, и чаровать не надо.</p>

<p>√ Что-то я, Черномор Горыныч, никак в толк не возьму √ пошто Кощей жен берет, да понепригляднее сыскать норовит, коль ему до жизни супружеской вовсе дела нет?</p>

<p>А воевода и рад стараться:</p>

<p>√ У Кощея договор с басурманами, что не будут они войной ходить на Лукоморье, а купцов наших поклялись отпускать с прибытком невозбранно, за что и мы их трогать не станем. Все бы хорошо, да у басурман заведено, что у добра молодца всенепременно жена должна быть, а лучше несколько, иначе они его и слушать не захотят, а тем паче уговор блюсти: соврут и глазом не сморгнут. И вот ведь какая незадача √ повадился кто-то жен Кощеевых изводить, выманит из терема и зарубит аль стрелой проткнет.</p>

<p>Не поверила я:</p>

<p>√ Неужто вся челядь Кощеева за одной женой уследить не может?!</p>

<p>√То-то и оно, что не может, ровно глаза ей кто отводит. Кому-то, видать, наш мир с басурманами поперек горла встал. Есть у нас подозрение, что виной всему старший сын главного басурманина: сынок-то воеводой у него состоял, а как договор заключили √ войско басурманское по домам разбрелось, командовать некем стало, вот он на нас зуб и заимел. Окромя же политики, жена Кощею без надобности, он опосля полона на женщин и вовсе не смотрит, потому и подбирает пострашнее, чтобы не жалко было.</p>

<p>Всплеснула я руками:</p>

<p>√ Кто же это самого Кощея полонить сумел?</p>

<p>Тут спохватился воевода, что наговорил лишнего, из-за стола поднимается:</p>

<p>√ Извини, Василиса Еремеевна, надо мне в дружину съездить, а то как бы молодцы мои без меня вовсе не обленились, меч-копье держать не разучились.</p>

<p>С тем и удрал. Выпросила я у Прасковьи Лукинишны коробку ниток шелковых да кусок полотна беленого, задумала вышить на нем все царство Лукоморское, с городами и деревнями, с лесами и нивами, и птицами в небе, и зверями в горах, и рыбами в морях, а кругом луна и солнце ходят. Не мастерица я вышивать, да учиться никогда не поздно, тем более делать-то все равно нечего.</p>

<p>К вечеру с солнцем управилась: ежели не приглядываться, то похоже. А что нитки кое-где торчат, так их за лучи выдать можно. Будет батюшке полотенце праздничное┘ или банное┘ на худой конец нос утирать сгодится.</p>

<p>Отложила я покамест труд свой великий, спустилась в светлицу ноги поразмять √ а там Кощей сидит, думу думает перед доской берендейской клетчатой. Недолго сидит, только три костяшки передвинуть и успел. У меня так руки и зачесались ему подсобить. Подошла поближе, встала рядышком, смотрю на доску, как кот на сало, √ Кощей же меня будто и не замечает. Руку к черному коню в раздумье ведет, а я возьми да опереди √ мечника черного вперед двинула. Зависла над доской рука протянутая. Поднял Кощей на меня глаза свои бесцветные, зрачками горящими глядит-буравит. У меня душа в пятки ушла: ну, думаю, сейчас поставит костяшку на прежнее место, а меня прочь прогонит, ан нет: взгляд на доску перевел, белого коня вперед двинул. Вздохнула я с облегчением, напротив села. Берендейской-то клетке я сызмальства обучена, уж больно любил ее наш волхв, мог часами сам с собой воевать, да только с живым противником куда интересней √ вот и Кощею надоело переливать из пустого в порожнее.</p>

<p>Выиграла я раз. Другой. Призадумался Кощей не на шутку √ сначала-то он, как я видела, не больно себя утруждал, веры мне не давая. На третий раз одолел-таки. Только в четвертый раз фигуры расставили √ Прасковья вечерять позвала.</p>

<p>√ И что вы в тех костяшках нашли? √ ворчит стряпуха. √ Сидят-сидят над ними, как проклятые, лучше бы пошли в сад погуляли, на свежий воздух, глядишь √ и румянец на щечках возьмется, а, Костюша?</p>

<p>Кощей вяло отмахнулся. Старуха все не унимается:</p>

<p>√ Ишь, сыскал супротивничка себе под стать! Другие добрые молодцы день-деньской пьют да гуляют, а этот все мозги сушит┘ Ты ему, Василисушка, не потакай, а то он тебя, чего доброго, еще лягух по болотам для опытов своих ловить заставит┘</p>

<p>Лягухами-то меня как раз не испугаешь √ помнится, в детстве наловила под мостом полную кадушку, в баню тишком прокралась да в бадью с холодной водой и подпустила! Батюшка, сердешный, напарился-нахлестался, в бадью охолонуться прыгнул, а там лягухи кишмя кишат! То-то крику было! А я ведь не со зла, потешить его хотела┘</p>

<p>Вспомнила я, стряпуху спрашиваю:</p>

<p>√ А что это за котеныш белый по двору давеча ходил, наш ли?</p>

<p>√ Нет, √ отвечает Прасковья Лукинишна, √ наш Васька рыжий и облезлый, третий год с печи не слазит, совсем, паразит, обленился, только сметану ему подавай. Забежал, верно, чей-то.</p>

<p>Выбросила я котеныша из головы, повечеряла и спать пошла.</p>

<p>С Кощеем так ни единым словом и не перемолвилась.</p>

* * *

<p>Не заладилась у меня с утра вышивка √ пальцы исколола, а вместо терема батюшкиного сарай какой-то вышел, сверху купол навроде клистира перевернутого. Пришлось спарывать, а то как-то нехорошо по╜лучилось, с намеком┘ Вот бы, думаю, Кощея в свет╜лицу залучить √ костяшки подвигать.</p>

<p>А он, как на грех, запропастился куда-то √ весь терем облазила, не нашла. То ли уехал, то ли схоронился где √ несколько покоев запертыми оказались. Я уж в конюшню идти надумала, с конем поболтать, отворила дверь последнюю, да так на месте и застыла, завороженная. Эдакое богатство мне и во сне не снилось! Вдоль стен полки, а на них книг-то, книг! И черные, и белые, и красные в переплетах сафьяновых. У батюшки моего всего три книги и было √ рукопись ╚Житие мое╩, им же на досуге и писанная, ╚Изготовление самогонов и настоек в домашних условиях╩ и какая-то третья, батюшка ее по ночам читать изволит, а мне не дает √ мол, не доросла еще. Хорошо, у волхва библиотека в двунадесять раз поболе, он меня к чтению и привадил. Кощеевых же книг читать √ не перечитать, добрая тыща рядком на полках выстроилась!</p>

<p>Вытащила я одну наугад, развернула, а там все письмена без картиночек, в подробностях прописано, как волшбу разную творить, страницы же закладочками часто-часто переложены, видать, не одну ночь Ко╜щей над ними просидел, премудрости колдовской обучаясь.</p>

<p>Вспомнила лихо √ чернокнижник тут как тут.</p>

<p>√ Что ты там высматриваешь, будто читать умеешь?</p>

<p>Я книжку захлопнула, отвечаю с вызовом:</p>

<p>√ Думал, один ты в Лукоморье грамоте обучен?</p>

<p>Кощей прищурился, на книгу кивает:</p>

<p>√ Неужто и на деле применить сумеешь?</p>

<p>Уел так уел. С волшебством-то у меня как раз промашка вышла. Бился-бился надо мной волхв, а поделать ничего не сумел, отступился, рукой махнул: ╚Ты, Василисушка, у нас прямо антиталант какой-то, к тебе ни одна волшба не липнет. Может, оно и к лучшему √ сама не зачаруешь, ан и тебя не сглазят╩.</p>

<p>Наш волхв тоже колдовать не мастак, рядом с Кощеем √ зяблик супротив сокола, однако ж человека зачаровать сумеет. Всего-то в глаза на миг глянет, слово волшебное молвит, и готово: что волхв накажет, то зачарованный и сделает. Редко наш волхв чарует, только по нужде великой, государственной, да обида волхва берет, что его малые чары надо мной власти не имеют. Раз посадил меня перед собой, велел в глаза ему глядеть, не смаргивая. Глядел-глядел, пока я со скуки не уснула, ан так и не заворожилась.</p>

<p>Отобрал у меня Кощей книгу, на место вдвинул:</p>

<p>√ Не про тебя эта книга писана, поди лучше рукодельем займись, вышей там чего али спряди, коль скука замучила.</p>

<p>Вспомнила я интерес свой давешний, спрашиваю:</p>

<p>√ А нет ли у тебя книжки, где бы про мельницы водяные сказывалось во всех подробностях √ как колесо наружное жернова в движение приводит?</p>

<p>Посмотрел на меня Кощей недоверчиво, подвоха какого ожидает:</p>

<p>√ Книжки нет, да я и без нее знаю┘ Если расскажу, обещаешь без меня по полкам не лазить, книг колдовских не трогать?</p>

<p>Делать нечего, пообещала. Взмахнул чернокнижник рукой √ прямо из воздуха меленка малая соткалась: висит над полом, колесом вертит, чисто муха крыльями. Не утерпела я, ткнула в нее пальцем Кощею на потеху, √ палец насквозь прошел, не коснувшись.</p>

<p>√ Ну, слушай, Василиса, внимательно √ два раза повторять не буду.</p>

<p>В меленке сей же час стенки исчезли, все устройство видать. Кощей по нему перстом указательным водит да так складно и понятно объясняет √ заслушаешься! Вот тут колесико резное, шестерней прозывается, там другое и третье, все друг друга толкают, жернова вертят. У меня глаза загорелись, щечки раскраснелись, то и дело перебиваю, выспрашиваю √ почему непременно так быть должно? А ежели эдак? Кощей сам увлекся, заодно рассказал, как гусли-самогуды играют, сапоги-скороходы бегают и отчего ступа летает, а Баба Яга без нее падает┘</p>

<p>Долго ль, коротко ль √ воевода в библиотеку заглянул:</p>

<p>√ Куда ты, Кощей, запропал? Второй час во дворе жду не дождусь, сговорились же после завтрака силушку молодецкую на мечах попытать!</p>

<p>Отодвинулись мы друг от друга скоренько, чтобы Черномор не подумал чего. Кощей колдовство свое развеял, меня вперед пропустил и дверь замкнул √ не засовом, словом чародейским, а каким √ я не расслышала.</p>

* * *

<p>Скучно мне одной в тереме сидеть. У батюшки-то челядь постоянно лбами в коридорах сталкивалась, сенные девки по первому клику прибегали √ сказками да играми царских детищ потешать, здесь же окромя Матрены с Прасковьей Лукинишной только две девки-чернавки, мальчонка на побегушках да старик-прислужник числятся. Конюх на конюшне и ночует, в терем даже не заходит.</p>

<p>Глянула я в окно, √ во дворе Кощей с воеводой на тупых мечах бьются, всю домашнюю птицу лязгом пораспугали. У Черномора Горыныча меч так рыбкой и плещется, Кощей же едва отмахиваться поспевает. Воевода, видать, насмешничает √ то рукой свободной в затылке поскребет, то зевнет напоказ.</p>

<p>Озлился Кощей, перекинул меч в левую руку и давай воеводу теснить! Прижал к самому забору, воевода меч опустил, что-то втолковывает, Кощей головой кивает. Вернулись на середину двора, снова мечами зазвенели.</p>

<p>Спустилась я на кухню, а там Прасковья Лукинишна вареники затеяла лепить: раскатала тесто тоненько, кубком перевернутым кружочки малые пропечатывает. А вареники-то с вишнями, ягодой моей любимой, ну как тут уйти? Подсела я на краешек лавки, поближе к миске:</p>

<p>√ Дозволь, бабушка, тебе подсобить!</p>

<p>Растаяла стряпуха:</p>

<p>√ Спасибо, деточка, я и сама управлюсь, не пачкай рученек белых┘</p>

<p>А рученьки не такие уж и белые: деточка их тут же в миску с ягодой запустила, соком измазалась. Смекнула Прасковья Лукинишна, что, ежели меня работой не занять, вареники и вовсе без начинки останутся.</p>

<p>√ Лепи, Василисушка, вареники да сахарку не забудь по кусочку положить.</p>

<p>Сахарку мне и по два не жалко √ я до сластей охотница великая, а уж от вареников с вишней меня за косу не оттащишь.</p>

<p>В четыре руки любое дело спорится, за разговором же время и вовсе незаметно летит.</p>

<p>√ Никак я, бабушка, в толк не возьму: зачем полдня у печи стоять, если Кощей в ладоши плеснет, √ вареники сами на стол прилетят, да еще и в сметанке по дороге искупаются?</p>

<p>√ Да ну его к лешему, колдовство это ваше новомодное! √ негодующе машет рукой стряпуха. √ Почем я знаю, где те вареники летали? А тут все свое, домашнее, с пылу-жару, для здоровья дюже пользительное┘ Пущай себе Костюша с басурманами колдует, а на кухню, пока я жива, нет ему дороги!</p>

<p>Только бабка отвернулась √ я за солонку и вместо сахара ложку соли в вареник всыпала, защипала скоренько. Вот, думаю, потеха будет √ в батюшкином тереме мы с сестрицами нарочно стряпух просили один вареник присолить, гадали, которой повезет. Удачливая, значит!</p>

<p>Прасковья Лукинишна ворчит беспрерывно; я уж разглядела, что старуха она предобрая, ан не может без этого.</p>

<p>√ ┘воевода этот беспутный, √ нет бы ему в чистом поле с дружиной стоять! √ все в тереме околачивается, роздыху Костюше не дает: то на охоту его тянет, то вон на мечах изводит┘</p>

<p>Я, как могу, старушку утешаю:</p>

<p>√ Что ему в поле делать, ежели врага и в помине нет, а явится √ до дружины скакать полчаса.</p>

<p>√ Как Марья Моровна Костюшу полонила, небось не поспел доскакать! √ перечит старуха, кубком по тесту стучит сердито √ будто тараканов бьет. √ Три месяца эта лиходейка Костюшу в темнице на двенадцати цепях держала, жаждой-голодом морила, измывалась всячески, руку поломала┘ Силу колдовскую она из него тянула, да вместе с ней здоровье-то и повытянула, с тех пор он и доходяш-ший такой, ничего есть не хочет √ бегай за ним с утра до вечера с ложкой, как за дитем малым, чтобы с голоду не помер!</p>

<p>√ Да разве он может помереть? √ дивлюсь я. √ Он же бессмертный!</p>

<p>√ Бессмертный, как же! Земля слухами полнится┘ √ посмеивается Прасковья Лукинишна, тесто разминая. √ Везучий да живучий не в меру, другой бы на его месте и недели в темнице не выдюжил, а с Костюши как с гуся вода, поседел только в неполных двадцать семь годков. Вот и пошло √ бессмертный да бессмертный. Месяца в постели не вылежал, снова ему в тереме не сидится: с басурманами связался, жен понатаскал, одна другой страшнее да вздорнее, иной раз ждешь не дождешься, пока ее черти приберут┘</p>

<p>Спохватилась я, что один и тот же вареник в третий раз защипываю, он у меня уже на блин смахивать стал √ до того заслушалась:</p>

<p>√ А как он из полона убежал?</p>

<p>√ Моровны дружок сердешный выпустил по незнанию, поднес напиться, а ключевая вода чародеям силы возвращает. Люди бают, она дружка в сердцах-то на куски изрубила, в бочку засмолила и в море бросила┘ Костюша же в терем чуть живой заявился, у порога свалился, тут только воевода переполох поднял, давай дружину скликать, чародеев знакомых на подмогу звать. Пошли войной на терем Моровны, а там уж пусто √ уползла змеища, теперь ищи-свищи ее┘ Сходи-ка ты, Василисушка, за водой, колодезь-от во дворе у ворот, поставим воду греться на вареники.</p>

<p>Взяла я коромысло резное, ведерки нацепила, спустилась к колодцу. Раз ворот провернула, другой, слышу √ окликает меня кто-то. Гляжу √ стоит за воротами старуха убогая, клюкой суковатой подпирается. До чего отвратная бабка: платье ветхое, волос грязный, лицо сморщенное да злобное. Просит жалобно:</p>

<p>√ Красна девица, сделай милость, поднеси напиться┘</p>

<p>А сама во двор не заходит, у ворот держится. Кощей с воеводой как раз за амбар завернули, отсюда не видать. Да у меня своя голова на плечах имеется.</p>

<p>√ Милости просим, бабушка, я как раз ведерко достала √ заходи да пей!</p>

<p>√ Что ты, милая! √ кряхтит старуха. √ Я ить немощная совсем, едва на ногах держусь, где уж мне до колодца дойти┘</p>

<p>╚Что ж ты,≈думаю, √ карга старая, по самому солнцепеку шляешься, дома тебе не сидится? Провалиться тебе, окаянной┘╩</p>

<p>Вслух же говорю ласково, с улыбочкой:</p>

<p>√ Так посиди, бабушка, отдохни, я мужа сейчас кликну, он тебе и напиться принесет, и┘ √ хотела добавить √ провалиться поможет, да удержалась, √ ┘милостыньку подаст.</p>

<p>√ Да не надо, деточка, я уже отдохнула, √ заторопилась подозрительная старуха. √ И пить мне что-то расхотелось. Как говорится, спасибо этому дому, пойду к другому!</p>

<p>Да не пошла √ побежала, юбки драные подхвативши! У меня так ведро из рук и выпало, подол обрызгало. Кликнуть, что ли, Кощея? Все равно не догонит √ уже и не видать ее, немощной!</p>

<p>И снова меня пером по хребту √ вдругорядь смерти избежала. Сказать Кощею аль нет? Посмеется еще √ котеныша да побирушки испугалась┘ Наполнила я ведерки и понесла Прасковье Лукинишне, ничего никому не сказавши.</p>

* * *

<p>Вареники на славу удались √ сладкие да сочные, так во рту и тают. Пока миску на стол несла, три штуки проглотила √ не заметила. Кощей с воеводой как раз к столу подоспели, оба упарились, дышат тяжело, промеж собой беседуют.</p>

<p>√ Ты, Кощей, поменьше руку-то береги, иначе она у тебя никогда в прежнюю силу не войдет.</p>

<p>√ Да знаю я, знаю, √ оправдывается Кощей, √ да уж больно обидно тебе уступать!</p>

<p>√ Раз уступишь, вдругорядь осилишь! √ поучает воевода. √ Ишь, Прасковья Лукинишна раздобрилась √ цельную миску вареников налепила, да с вишней! Давненько я их не пробовал, вот ужо натешусь┘</p>

<p>Кощей на вареники тоже глядит с одобрением. Зря Прасковья Лукинишна над ним трясется, небось поголодал бы денек √ и потчевать не пришлось бы!</p>

<p>Пока Матрена вареники по тарелкам раскладывала, маслом-сметаной поливала, я у Кощея исподволь выведываю:</p>

<p>√ А верно ли, что твой оберег меня от любого врага защитить сумеет?</p>

<p>√ Верно, √ будто нехотя отвечает чернокнижник, √ и не только от врага √ от любого, кто руку на тебя поднимет, даже шуточно┘</p>

<p>√ А что, ежели он меня не трогает, а так стоит разговаривает?</p>

<p>Кощей, не будь дурак, тут же насторожился:</p>

<p>√ А кто с тобой разговаривал?</p>

<p>Чего, думаю, его полошить? Прочих жен не уберег, и мне только на себя уповать надобно.</p>

<p>√ Никто, это я так, для примеру.</p>

<p>Призадумался чернокнижник:</p>

<p>√ Да, кажись, тут у меня промашка вышла┘ Скрытой угрозы оберег не приметит, не упредит┘</p>

<p>√ Хватит вам языки чесать, ешьте вот! √ ворчит Прасковья Лукинишна. √ Вареники стынут!</p>

<p>Прожевал Кощей вареник, как-то пригорюнился:</p>

<p>√ Дивные же, Прасковья Лукинишна, у тебя нынче вареники┘</p>

<p>А старуха и рада меня похвалить:</p>

<p>√ Это, √ говорит, √ Василисушка для тебя расстаралась!</p>

<p>Кощей еще больше погрустнел, ложку отложил:</p>

<p>√ Да я и без того знал, что она ко мне любви великой не питает.</p>

<p>Я как захохочу с набитым ртом √ вишня брызгами! Вот уж точно √ везучий так везучий!</p>

<p>Воевода со стряпухой диву даются: что это с хозяйкой приключилось?</p>

<p>√ Да так, √ говорю, √ вспомнилось веселое┘</p>

* * *

<p>Уже и Кощей в свои покои прошел, дверь затворил, а я все заснуть не могу: вареников сладких обкушалась, теперь на солененькое тянет √ мочи нет. Грибочка бы мне соленого, капустки квашеной, огурчиков┘ Матрену звать зазорно √ придет сонная, посмеется втихомолку над царевниной причудой, еще сплетню досужую про нас с Кощеем пустит. Затеплю-ка лучину да сама сбегаю, быстрее выйдет.</p>

<p>Спустилась я в погреба, отыскала закуток с соленьями. Стоят в том закутке две кадки высокие √ одна под гнетом, самой не сдвинуть, вторая початая, рас╜солу в ней до середки, а огурцов что-то не видать, только ботва укропная поверху плавает. Пошарила я в рассоле, руку до плеча измочила, сыскала-таки один огурец, да какой! Всем огурцам царь, кабачкам дядька, на троих едоков дели смело, еще и четвертому останется. Ну да выбирать не из чего √ не съем, так хоть покусаю всласть.</p>

<p>Поднимаюсь я неспешно по лесенке, огурец кушаю, вдруг слышу √ кричат вверху, вроде на помощь зовут. Что за притча? А тут и Кощеев голос сквозь шум пробился: ╚Где Василиса?! Сыскать ее немедля!╩ Взлетела я по лестнице, ног под собой не чуя, гляжу √ столпились все перед моей опочивальней, а из двери распахнутой так пламя и пышет, языки длинные кажет, да вот что-то никто его гасить не торопится, за песком не бежит, водой не плещет √ глазеют только. Пригляделась и я √ что за диво? Горит опочивальня, да не сгорает: пляшет пламя по столу деревянному, одеялу пуховому √ даже зачернить не может! А посередь кровати сидит столбиком, принюхивается, зверюшка малая, с мою ладошку, ни дать ни взять крыса домовая. Шерсть у ней √ как золото расплавленное, так жар от него волнами и расходится, холодным пламенем растекается.</p>

<p>√ А что это вы, √ спрашиваю, √ тут делаете?</p>

<p>Прасковья Лукинишна как меня услыхала-увидала, так руками и всплеснула, слезами залилась:</p>

<p>√ Василисушка, а мы уж не чаяли тебя живой увидеть, думали, ты с перепугу за ворота выбежала!</p>

<p>И давай меня обнимать-целовать, я едва руку с огурцом в сторону отставить поспела.</p>

<p>Прочая челядь тоже носами хлюпает-подвывает, воевода пот с лица утирает, а Кощеев взгляд шальной мне еще по свадьбе знаком. Мне аж неловко стало: стоит перед ними девка босоногая, простоволосая, в белой ночной сорочке, в руке √ огурец громадный, надкусанный, и рассолом от той девки разит нестерпимо.</p>

<p>И было бы чего бояться √ крысы мелкой, огня обманного!</p>

<p>√ Накось, √ говорю, √ подержи!</p>

<p>Всучила Кощею огурец обгрызенный, а сама за клетку золотую, подарок свадебный, √ и к жар-крысе. Накрыла ее клеткой, дно задвинула. Комната сей же час пылать перестала, ровным светом озарилась.</p>

<p>Кощей так с огурцом и стоит, передоверить никому не решается, да вдруг как напустится на меня:</p>

<p>√ Ты где посреди ночи шляешься, перепугала всех мало не до смерти?!</p>

<p>Я в долгу не осталась:</p>

<p>√ Помрешь ты без меня, как же! Вдругорядь к батюшке посватаешься, он те новую жену подберет √ всем басурманам на устрашение!</p>

<p>А Кощей мне в ответ:</p>

<p>√ Правда твоя, скорей бы уж я овдовел, никак дождаться не могу! Подсобить чуток, что ли?</p>

<p>Я в отместку как хлопну у мужа перед носом дверью опочивальни √ пущай теперь он об нее пятки отбивает! Кощей перед челядинцами позориться не стал, ушел к себе без слова единого, а там и остальные разошлись, женоубийства не дождавшись.</p>

* * *

<p>Утром Кощей с воеводой за столом о ночном переполохе судят-рядят.</p>

<p>√ Я специально глянул √ ставни изнутри заперты, а нор-щелей в опочивальне отродясь не бывало! √ говорит Кощей, от щуки заливной, Прасковьей Лукинишной поднесенной, привычно отмахиваясь.</p>

<p>Интересно, думаю, что он с огурцом моим сделал? Выкинул, поди.</p>

<p>√ Выходит, кто-то в клетке ее принес да в комнату и подпустил! √ горячится воевода, кулаки сжимая. √ Вот напасть, уже и в тереме покою нет!</p>

<p>√ Как будто он был когда-то┘ √ качает головой Кощей. √ Пес не лаял, ворота не скрипели, а злодей в опочивальню прошел невозбранно┘ Не там мы ищем, Черномор┘ √ И на бабку эдак пристально, недобро глядит.</p>

<p>Перепугалась бедная стряпуха:</p>

<p>√ Окстись, Костюшенька, что ты такое удумал?! Куда ж мне, в мои-то годы, за царевнами с сабелькой наголо бегать?!</p>

<p>Кощей лоб нахмуренный расправил, улыбнулся, на левой щеке ямочка задорная заиграла.</p>

<p>√ Да это я, Прасковья Лукинишна, смотрю, что ты примерилась мне цельную курицу на тарелку положить. Поставь на место блюдо, захочу √ сам возьму.</p>

<p>√ Захочешь ты, как же! √ ворчит стряпуха и норовит-таки Кощею курицу подложить. √ Прежде рак на горе свистнет! Какая там курица √ цыпленок махонький, и пяти фунтов не потянет┘</p>

<p>√ Не до еды мне сейчас, √ говорит Кощей, улыбку пряча, √ ночь не заладилась, и день наперекосяк начинается. Прискакал из степи гонец, принес весть черную: хитрые басурмане, как и обещались, наших купцов не трогают, а иноземных давеча подчистую вырезали и товары их себе забрали. А товары-то √ шелка заморские, раньше их кораблями возили, но уж больно долго и дорого оказалось: за морем телушка √ полушка, да рубль √ перевоз. Только-только по степи торговый путь наладили, ан басурмане возьми да ордой своей тот путь перекрой √ ни пройти, ни проехать. Дань просят непомерную, а кто упирается √ все забирают и самого рубят до смерти. Надо ехать, разбираться.</p>

<p>√ Дружину созвать или отряд малый? √ спрашивает воевода.</p>

<p>Кощей головой качает:</p>

<p>√ Никого не надо, и сам дома посиди √ вызнай, коли сможешь, как злодей в терем проник, нет ли где подкопа за оградой. На дружину снаряженную басурмане только озлятся, отряд же супротив орды, буде что, все равно не выстоит. Один поеду. Вот только Василису с собой прихвачу √ пускай хан видит, что я кольцо не ради виду на палец вздел.</p>

<p>А я на Кощея с ночи злая, никак в толк не возьму, за что он на меня ополчился √ огурца пожалел, что ли?</p>

<p>√ Ты же, √ говорю, √ давеча вдоветь надумал, а теперь жена сызнова понадобилась, басурманина главного задабривать? Не поеду, не заставишь!</p>

<p>√ Тебя заставлять √ себе дороже, √ отвечает Кощей, из-за стола вставая. √ Потом сраму не оберусь, коль при басурманах и мне шиш сложишь. Сиди дома, воля твоя.</p>

<p>Дался ему этот шиш!</p>

<p>Ушел Кощей, стряпуха на меня ворчит:</p>

<p>√ Пошто Костюшу обидела? Не брал он прежде жен к басурманам, а за тебя, видать, беспокоится, как бы не случилось чего, пока он в отъезде.</p>

<p>√ Или похвастаться решил, какая у него жена молодая да красивая! √ упираюсь я, а самой лестно, да и на басурман живых поглядеть хочется.</p>

<p>Распахнула я окошко, смотрю √ Кощей уже на коня вскочил, поводья подбирает. Не поспею спуститься, один уедет! Перегнулась я через подоконник, крикнула вдогонку:</p>

<p>√ Стой, погоди, я передумала! При басурманах, так и быть, ничего складывать не буду!</p>

<p>Услыхал Кощей, вытянул Пашу плеткой вдоль зада лощеного, осерчал конь-огонь, скакнул до самого оконца, я только пискнуть и успела, как супруг меня, чисто морковку из гряды, из терема выдернул и к себе на колени пристроил.</p>

<p>Конь бежит √ земля дрожит, из камней искры высекает, реки с маху перелетает, хвостом следы заметает, ворчит недовольно сквозь узду железную:</p>

<p>√ Вше-то шебе, хожаин, жуки жажпушкать, я пы и так допрыгнул┘</p>

<p>Кощей перед конем извиняться не спешит, посмеивается:</p>

<p>√ Тебе, Пашка, хворостину не покажи √ с места не стронешься.</p>

<p>Всхрапнул конь обиженно да как припустит напоказ √ у меня коса колом назад встала!</p>

<p>Кощей коня осаживает, плеткой охаживает:</p>

<p>√ Ах ты, волчья сыть, травяной мешок, куда тебя черти несут, не ровен час, сызнова споткнешься, потом оправдываться будешь!</p>

<p>√ Ну ты и жлопамятный, хожаин! √ ржет конь, на трусцу переходя. √ У меня, может, дар вешший √ шпотыкатша, когда дома што неладно! Вшпомни, как я шпоткнусь, так в тереме труп и шышшут!</p>

<p>√ Будет врать-то, Пашка, ты через раз спотыкаешься! По тебе судить √ у меня окромя жен разом вся челядь с дружиной перемерла!</p>

<p>√ Ну, не вшегда шрабатывает, а тад≈вешший! √ не сдается конь.</p>

<p>Засмеялась я, перебранку эту слушая, тут Кощей мне и говорит:</p>

<p>√ Я тебя, Василиса, об одном попрошу √ в тереме измывайся надо мной, как хочешь: вареники соли, супружеским долгом попрекай, при челяди бранись, ночами спать не давай, но у басурман, будь добра, веди себя тише воды ниже травы. А то решат басурмане: если Кощей с одной женой управиться не может, то и нам он не указ.</p>

<p>Сказал √ как из ушата водой студеной окатил. И не думала я над ним измываться!</p>

<p>√ Один только вареник и присолила, знать не знала, кому он достанется! И жар-крысу в терем не приносила! А браниться ты первым начал!</p>

<p>√ ┘и перечить тоже дома будешь, √ добавляет Кощей невозмутимо.</p>

<p>√ Ах так? Могу и вовсе рта не раскрывать!</p>

<p>√ Ох и возрадовался бы я, да что-то не верится, √ посмеивается муж.</p>

<p>Я только глазами на него сверкнула √ мол, плохо же ты меня знаешь!</p>

<p>Пашка туда же:</p>

<p>√ Пошпоим, хожаин? И шашу не выдегжит!</p>

<p>√ Ты скачи давай, кляча ледащая! Как бы это мне еще с тебя эдакий обет взять, а?!</p>

* * *

<p>То не туча черная на землю тень бросила √ стоит во степи орда басурманская, куда ни глянь √ все шатры бессчетные, табуны коней неоглядные, басурман полчища несметные. Увидали нас √ да как завоют, заскачут, сабельками кривыми затрясут! Я к Кощею прижалась, а он поясняет тихонечко:</p>

<p>√ Басурмане почет нам выказывают, хуже, кабы молчали┘</p>

<p>Дивлюсь я на басурман: затылки бритые, глаза раскосые, усы ниже бороденок жидких свисают. На всех платье долгополое, полосатое, как батюшкин халат банный, шапки высокие, мехом отороченные, по виду √ мяукал тот мех когда-то.</p>

<p>Встал конь как вкопанный, двадцати саженей до самого богатого шатра не доехали. Спешился Кощей, меня ссадил. Выходит из шатра главный басурманин, хан по-ихнему, шапка на нем белая, красной лисой опушенная, червленые сапоги жемчугом расшиты, чекмень соболем подбит. По-лукоморски с запинкой изъясняется:</p>

<p>√ Ай-ай, какой важный гость наш орда пожаловал! Здравствуй тысяча лет, великий шаман Кощей!</p>

<p>Басурмане перед ханом так на землю и повалились, лицами в нее уткнулись, глаз поднять не осмеливаются.</p>

<p>√ И тебе многие лета, хан басурманский, √ неспешно отвечает Кощей, колен не преклоняя, взгляда гордого не отводя. Гляжу я на него √ поневоле любуюсь: экий у меня муж статный да отважный, перед самим ханом шапки не ломит. Таким мужем и перед подружками похвалиться не зазорно, это тебе не Муромец √ за тем знай следи, чтобы перед гостями не зевнул али промеж ног не почесался. √ Дело у меня к тебе великое, разговор нешуточный.</p>

<p>А хан и сам прекрасно знает, чего Кощею от него надобно, но виду не кажет:</p>

<p>√ Ай-ай, дорога долгий, солнце жаркий, какой такой дела на усталый голова? Заходи в шатер, дорогой гость будешь! Будем кумыс пить, жареный мясо есть, мой жена песни слушать, потом дело говорить. Заходи и персика своего с собой веди! Ай-ай, какой женщин! Кобылица степной, кошка дикий, кумыс пенный! У кого ограбил? Скажи по секрету, да?</p>

<p>Смутился Кощей, я хихикаю, глазки скромно потупивши, хан же все не унимается:</p>

<p>√ Продай, а? Десять кобылица даю белый, десять рыжий, десять черный и мой старый первый жена в придача!</p>

<p>Кощей на ╚старый жена╩ мельком глянул √ едва на ногах удержался.</p>

<p>√ Извини, хан басурманский, у нас в Лукоморье Распутала я ноги женами меняться не принято √ примета плохая.</p>

<p>Поверил хан, языком огорченно зацокал:</p>

<p>√ Ай-ай, слово гость закон, сердце хозяин печаль! Заходи шатер, будем печаль кумыс топить!</p>

<p>Кощею топить нечего, да отказываться неудобно. Пошли мы за ханом в шатер. Пашка вслед шипит змеей подколодной:</p>

<p>√ Только шмотрите, будут мяшом угошшать √ не кушайше, у башурман энтих нишего швятого нет┘</p>

<p>В шатре у хана ни столов, ни стульев, только подушки по всему полу разбросаны да на коврике плетенном цельное блюдо мяса печеного дымится, виду дивного √ не свиное и не коровье, отродясь такого не пробовала. Хан на подушку сел, ноги хитро заплел, в ладони трижды плеснул. Засуетились жены ханские, одна мужа каким-то веником обмахивает, вторая чашу подает, третья из горшка фарфорового с ручкой ту чашу кумысом наполняет. Кощею не привыкать, сел напротив хана и ноги по-басурмански сложил, а я все никак √ то одна нога выпрямится, то другая завернется. Только заплела как следует √ чую, на спину валюсь! Едва-едва удержалась, как буду вставать √ не знаю, ноги накрепко перепутались.</p>

<p>Повели Кощей с ханом беседу пустячную √ как кобылицы жеребятся, верблюдицы доятся, солнце светит да ветер дует. Я кумыс понюхала украдкой √ а он с брагой какой-то, сивухой разит. Примечаю я, √ Кощей чашу всякий раз подставляет, а как хан отвернется, за плечо выплескивает. Да вот беда √ забыл он, видать, слова Пашины, взял кусок мяса и кумыс заедает, чтобы сильно не пьянеть. Мне же заместо кумыса сластей заморских цельное блюдо поднесли и чаю в блюдце высокое налили √ трава вареная, на вкус как веник запаренный. С халвой да шербетом пить можно.</p>

<p>Наелись-напились, хан Кощею и говорит:</p>

<p>√ Скажи свой красавица, пускай выйдет √ серьезный разговор не для женский ум!</p>

<p>Ханским женам и говорить не надобно: как мыши из шатра прыснули. Кощей меня пальцем поманил, на ухо шепчет:</p>

<p>√ Не отходи далече┘ До Пашки и обратно┘</p>

<p>Как будто я без него не помню! затекшие, поклонилась мужу поясно с издевочкой, вышла вон, а стража ханская полог наглухо задернула и с сабельками при входе встала: мол, хан посольство иноземное принимает, судьбы государственные вершит √ посторонние не допущаются.</p>

<p>Пашка недалече стоит, мрачный как туча, вокруг басурмане со своими лошаденками худосочными столпились, словно ждут чего-то. Завидели меня √ похватали своих кляч, и врассыпную! Посмотрела я им вслед удивленно, Пашку от узды освободила.</p>

<p>√ Наконеш-то! √ с явным облегчением вздохнул конь, сплевывая железо. √ Нет, ну ты их видела? Ноги кривые, волосатые, губы отвислые, глаза раскосые, а про хвосты и вовсе говорить нечего √ мочала мочалой!</p>

<p>√ Где ты там хвосты под халатами разглядел?!</p>

<p>√ Под какими халатами! √ сердится конь. √ Ты кобылиц басурманских видела? Да по ним живодерня плачет! Ихнему поголовью ни один богатырский конь не поможет, тем более задарма и супротив воли энтого самого коня! Пущай не надеются, так низко я в жисть не паду!</p>

<p>Не до кобылиц мне.</p>

<p>√ Будет тебе, Пашка, браниться, лучше присоветуй, что делать? Там Кощей с басурманином какое-то мясо ест да нахваливает!</p>

<p>√ Что?! Ах он душегубец! И знает же, кого басурмане давеча свежевали! Ну я ему это попомню┘</p>

<p>Мне чуть дурно не стало.</p>

<p>√ Паш, неужели басурмане купца зарубленного┘ с подливкой?!</p>

<p>√ Хуже! √ буркнул жеребец. √ Коня!!!</p>

<p>Я его чуть на месте не придушила:</p>

<p>√ И ты меня из-за конины в такой страх вогнал?! Я уж думала, басурмане отравы какой в мясо подсыпали!</p>

<p>Где там его задушишь! Шея в два обхвата, как у бугая. Умаялась только. Пашка головой трясет покорно, со стороны смешно глядеть, да вдруг как топнет копытом! Гляжу √ окружили басурмане шатер хан╜ский, луки с плеч снимают, каленые стрелы на жилы перевитые кладут. Подходит ко мне их старшой, подбородок задравши, √ я его на пядь выше буду. Протянул руку, за косу меня подергал √ настоящая ли.</p>

<p>√ Харош Кащеев жена Василис!</p>

<p>Я наказ Кощеев помню √ отвечаю ему приветливо:</p>

<p>√ Чего тебе надобно, морда басурманская?</p>

<p>А тот языком цокает довольно:</p>

<p>√ Ай-ай, такой жена и ханский сын иметь не стыдно, пойдешь в мой большой шатер, будешь седьмой любимый жена! Изюм-финик каждый день кушать, мой белый жеребец копыта мыть!</p>

<p>√ Спасибо за высокое доверие, √ отвечаю, √ да только мне второй муж без надобности, я первого не знаю, как избыть.</p>

<p>Обрадовался ханыч:</p>

<p>√ Ай-ай, первый муж скоро совсем нет! Как выйти он из шатер, мой стража его стрелой стрелять, голова на копье воткнет, Василис подарит!</p>

<p>Тут уж мне не до смеху стало √ вижу, не шутит косоглазый.</p>

<p>√ Э нет, так я не согласная! Какой ни есть муж, а все лучше тебя! Пошто ты его загубить хочешь, коль сам хан с ним замирился?!</p>

<p>Ханыч зубы мелкие скалит, обнять меня норовит:</p>

<p>√ Хан старый стал, свой тень боится, степной бурундук поклоны бьет. Половина орда его слушать, половина меня! Убьем Кощей, только спасибо нам скажет, пойдет Лукоморье воевать, купец грабить!</p>

<p>Хоть и учил меня волхв мудреной науке дипломатии, когда врага спервоначала лаской сдаться уговаривают, а уж потом ногами бьют, да где ж тут утерпеть, коль басурманин поганый на мое родное Лукоморье замахнулся и к самому святому лапу тянет √ персям моим девичьим?!</p>

<p>√ Рановато вы разбрехались, псы смердящие, мой муж от вас мокрого места не оставит, а я подсоблю с превеликой радостью!</p>

<p>Да как дам ему ногой пониже пояса! Взвыл басурманин тоненько, всякий интерес ко мне потерял. Стража на выручку кинулась, занесла сабельки вострые, да тут из черепа изумрудного как плеснет зеленым пламенем √ так басурман в стороны и разметало! Полетел над ордой крик великий, басурмане со страху луки-стрелы пороняли, выскочили из шатра Кощей с ханом басурманским, глядь √ ханыч с воем по земле катается, из-под халата узорчатого рыжий хвост видать, а стража ханская все скулит да тявкает, по слову моему шавками дворовыми перекинувшись!</p>

<p>Слышу, за моей спиной басурмане шепчутся: ╚Ай-ай, если у Кощей жена такой шаман могучий, сам он точно мокрый места от орда не оставит, нипочем его не одолеть, лучше щелками откупиться!╩</p>

<p>Пал хан в ноги Кощею:</p>

<p>√ Пощади, великий шаман Кощей, сын мой глупый, вели женщин свой грозный назад собака колдовать √ уйдет орда с ╚шелковый╩ путь, богатый купец трогать не будет!</p>

<p>Смилостивился Кощей, рукой эдак небрежно мне знак сделал √ мол, выполняй, жена, высочайшее мужнино повеление, а сам глазами упрашивает: не подведи, Василиса, подыграй!</p>

<p>Отвесила я мужу грозному поклон земной, платочек из кармана вытащила, трижды налево махнула, Кощей чуть заметно бровью повел, и готово: басурмане, счастью своему не веря, так на четвереньках в стороны и разбежались.</p>

<p>√ Ну гляди, хан басурманский, я с тебя слово взял, нарушишь √ пеняй на себя!</p>

<p>Вскочил Кощей на коня, меня сзади посадил, плеткой свистнул √ только нас и видели!</p>

* * *

<p>Отъехали мы далече, Кощей коня попридержал, ко мне обернулся:</p>

<p>√ Да неужто, Василиса, тебя и на минуту без пригляду оставить нельзя?! Ты пошто ханыча ударила, стражу подуськала? Оберег али меня проверяла?</p>

<p>Разобиделась я не на шутку, но виду не подала, отвечаю голоском елейным:</p>

<p>√ О твоем шеломе, господин мой, заботилась!</p>

<p>Выждала минуточку, пока муж голову ломал без толку, да как рявкну:</p>

<p>√ Чтоб не пришлось тебе в нем дырки под рога долбить! Пока вы там с ханом чаи гоняли, меня чуть седьмой женой в запасной гарем не определили! А знаешь ли ты, супруг дражайший, что ханыч у хана за спиной заговор против тебя готовил, половину войска ордынского к себе переманил? Устоишь ли ты, шаман великий, без своей дружины супротив половины ханской орды?</p>

<p>Опустил Кощей голову, молчит виновато. Соскочила я с коня мужу назло и пошла пешочком к терему. А у самой ноги дрожат, слезы на глазах выступили √ поздновато я смекнула, что, кабы не случай да сила Кощеева, доить мне сейчас кобылиц в шатре басурманском.</p>

<p>Не прошло и пяти минут √ нагоняет Паша, к шагу моему подладился, трусит рядышком.</p>

<p>√ Садись, √ говорит Кощей, √ пешком и за неделю не дойдешь. Пашка вровень с ветром скачет.</p>

<p>Утерла я слезы рукавом, носом шмыгнула. Подсадил меня Кощей на коня, едем, молчим, друг на друга обижаемся, виниться же совестно. Без моей смекалки и его силы пропали бы мы оба, да и Лукоморье заодно.</p>

<p>Вдруг снимает Кощей с мизинца перстенек, печатка золотая тонкой работы, мне дает:</p>

<p>√ Накось, примерь, а то где это видано √обручальное кольцо на шее носить.</p>

<p>√ Хоть бы спасибо сказал, √ говорю, √ а то побрякушку суешь, как холопке какой.</p>

<p>Зацепила я чем-то Кощея, вижу, √ потемнел глазами, кольцо в кулаке зажал.</p>

<p>√ Побрякушку эту еще бабка моя носила, матери передала, а от нее мне досталась. Какое еще спасибо тебе надобно?</p>

<p>Паша гривой потряхивает, посмеивается:</p>

<p>√ Ты, хожаин, на колени перед ней вштань, головой о камень поштушись, мошет, шмилоштивится┘</p>

<p>√ Ладно, √ говорю, √ давай свое кольцо. Я сегодня добрая.</p>

<p>Впору пришлось, как на меня ковали.</p>

<p>III</p>

<p>Обжилась я у Кощея за месяц, пообвыкла √ до чего хорошо замужем! Дома одной из тридцати была, а тут одна-единственная, хозяйка полноправная √ ни тебе сестриных наветов, ни батюшкиных запретов. С Кощеем, кажись, поладила, √ первым не заговаривает, но и от беседы не уклоняется, в клетку сыграть не брезгует, Пашу вместе выезжаем, даже на охоту как-то взял, вепря громадного затравили. А уж стряпуха не нарадуется √ я девица молодая, здоровая, прожорливая: то яблочко мне, то пирожок печеный; глядишь, и Кощей, на меня глядя, чего скушает. Опочивальню, правда, на ночь исправно запирает и Василисушкой ни разу не назвал, все ╚царевна╩ да ╚Василиса╩. Обидно мне это, а отчего √ и сама не знаю. Иной раз и хотелось бы его словом ласковым приветить, да как глянет на меня Кощей пристально √ так тем словом и поперхнусь.</p>

<p>Сижу я как-то днем у окна, коса ниже подоконника свесилась, читаю книжку про страны заморские, у мужа выпрошенную, яблочко наливное грызу. Жар-крыс на ставень открытый вскарабкался, на солнце греется √ разлегся поверх гребня, лапки по обе стороны свесил, только усы пышные подрагивают. Ночи он в клетке коротает, мне заместо светца служит, по╜утру выпущу √ удирать не спешит, уж больно ему орехи да семечки по вкусу пришлись, знай подсыпай в блюдце. Я его Егорушкой прозвала. Челядь вся по жаре кто на речку убежала, кто в покоях схоронилась, никого не видать. Отворились ворота щелочкой, √ заглядывает во двор старичок, косая сажень в плечах, нос накладной, борода конопляная.</p>

<p>Пригляделась я внимательно √ батюшки светы, да то Иван-царевич каликой перехожим прикинулся, на одном плече котомка, на другом √ венок погребальный, еловый с ромашками! Стал под окном и давай кликать:</p>

<p>√ Василиса! Я тебя от Кощея спасать пришел! Выходи из терема, к батюшке отвезу!</p>

<p>А мне выходить совсем не хочется √ того гляди и впрямь отвезет!</p>

<p>√ Шпашибо на добром шлове, √ отвечаю, яблоко толком не прожевавши, √ да только я Кощея боюсь, у него конь шибче ветра, догонит и убьет обоих!</p>

<p>Призадумался Иван, маковку чешет √ вижу, расхотелось ему меня спасать.</p>

<p>√ Спустись хоть за гостинчиком батюшкиным, там и письмецо лежит! √ И котомку приподымает.</p>

<p>√ Неужто с батюшкой беда какая приключилась, что ты с венком? √ беспокоюсь я.</p>

<p>√ Все хорошо, Василисушка! √ машет рукой Иван-царевич. √ Венок царь-батюшка вместе с котомкой передал, наказал ╚разбираться по ситуации╩! √ Да как заорет во всю глотку: √ Вызнай, где смерть Кощеева спрятана, а я после подойду!</p>

<p>Распахнулось окно нижнее, Кощей выглянул, ругается:</p>

<p>√ Василиса, да спустись ты к этому дураку оглашенному, или пущай он к тебе подымется, а то я с вашим тайным заговором никак заклятие дочесть не могу!</p>

<p>Бросил царевич котомку, бросил венок √ и деру!</p>

<p>Переглянулись мы с Кощеем, да так со смеху и покатились.</p>

<p>Ну и пусть у меня муж не царевич, зато и не дурак!</p>

* * *

<p>Давненько на меня никто не покушался, опосля басурман притих враг неведомый √ может, и впрямь ханыч воду мутил, а как увидел, что Кощей жену-ведьму по себе сыскал, так и отступился? Муж в то не верит, воевода ему поддакивает, а Прасковья Лукинишна на всякий случай соглашается √ от греха подальше. Вот и сижу я в тереме безвылазно, али за Кощеем хожу как привязанная. Не сказать чтобы плохо √ с мужем моим не соскучишься: и пошутить может, и рассказать серьезное, интересное, а то наколдует чего для дела либо мне на потеху, знай смотри да дивись. Никаких подруженек с ним не надобно. Однако ж хотелось бы и на ярмарку выбраться, и к батюшке в терем съездить, на сестриц поглядеть да сведать: как-то там Марфуша с Илюшей поживают?</p>

<p>Спустилась я в покой колдовской, а там Кощей опять какое-то зелье в котле развел, руками над ним водит, разглядывает пристально. Я уж знаю, что в том котле страны дальние и ближние отражаются, ежели Кощей над ним наклонится и поколдует малость. Мне, бесталанной, котел ничего не кажет, √ как-то попробовала вглядеться, а оттуда рука костлявая высунулась, пальцем когтистым погрозила и снова занырнула. Можно еще яблочко по тарелочке покатать, оно любому показывает, да тут привычка нужна, у меня рука быстро устает, а яблочко так и норовит с тарелочки свалиться.</p>

<p>Окромя меня, Кощей в тот покой никого не пущает, Прасковье Лукинишне даже порога переступить не дает, √ та все норовит пыль с черепов стереть, мышей сушеных на помойку снести, из ковшика с зельем приворотным хлебнуть. Я же сижу на стуле тихонечко, ничего без спросу не трогаю, все скляночки с порошками выучила, могу подать по надобности, вот Кощей меня и не гонит.</p>

<p>Заметил меня муж, от котла оторвался. Доволен чем-то, аж светится:</p>

<p>√ Разгадал я, Василиса, давешнее заклятье, осталось только опробовать!</p>

<p>√ Ой, √ говорю, √ только на мне не надо┘ Ты меня в прошлый раз как подбил сапоги-скороходы примерить √ до сих пор отдышаться не могу, еще хорошо, что двери и окна вперед запереть сподобился, а то так бы и бегала невесть где┘</p>

<p>Посмеялся Кощей моему испугу:</p>

<p>√ Не бойся, тут дело иное, да и промашки быть не должно. Пойдем-кось в горницу гостей принимать √ скликал я на совет главных чародеев Лукоморских, расскажу им свою задумку, авось что и выйдет┘</p>

<p>Хотела я его расспросить поподробнее, да только из покоя вышли √ грянул гром, распалась крыша, раскрылся потолок, влетел в терем сокол сизокрылый, ударился об пол и сделался добрый молодцем. Шатается молодец как с перепою, изъясняется хулительно, а посреди лба высокого синяк растет-вызревает.</p>

<p>√ Кощей, так тебя растак, у тебя же раньше здесь ковер шамаханский лежал!</p>

<p>Кощей только посмеивается:</p>

<p>√ И тебе здравствуй, Финист Ясный Сокол! Подслеповат ты стал, ковра от мрамора узорчатого не отличишь.</p>

<p>Пробормотал что-то Финист, пальцами пощелкал √ шишка на убыль пошла. Уже и сам смеется √ улыбка задорная, мальчишечья, кудри пепельные на плечи спадают.</p>

<p>√ Я не один, за мной Ворон Воронович летит!</p>

<p>Ворон на ковер шамаханский не полагался √ опустился осторожненько на пол, каркнул приветственно и обернулся серьезным, статным мужчиной в годах, волос черный сединой на висках взялся.</p>

<p>√ Утро доброе, Кощей да Финист! Серый Вольг еще не появлялся?</p>

<p>Накаркал Ворон, √ распахнулись двери дубовые, против солнца и не видать, кто в них стоит √ волк али человек с глазами горящими, зелеными.</p>

<p>√ Поздорову всем собравшимся, √ низким голосом проговорил-прорычал запоздавший чародей, перешагивая порог. Ухмылка как есть волчья, и волос не поймешь какой √ издали серый, а присмотреться √ одна волосинка рыжая, одна черная, одна белая. √ Ох и хороша же у тебя жена, Кощей, не в пример прочим. А то, помню, третья твоя супруга мне еще долго по ночам снилась: будто оседлала она меня, чисто коня ледащего, и сколько я по горам-долам ее ни носил, все скинуть не мог, пока сам с кровати не свалился.</p>

<p>Хохочут чародеи, Кощей волей-неволей улыбается:</p>

<p>√ Перекусить с дороги не хотите ли? Али сразу к делу перейдем?</p>

<p>√ Мы, √ отвечает Финист, √ перед дорогой перекушанные, иным голодом томимы: растравил ты в нас любопытство великое, давай похваляйся, что по сусекам своим библиотечным наскреб.</p>

<p>Кощею и самому не терпится.</p>

<p>√ Идемте тогда за мной, а ты, Василиса, скажи Прасковье Лукинишне, что обед отменяется, пущай сразу к ужину накрывает!</p>

<p>Заперлись чародеи в покое и беседуют вполголоса, только слыхать, как Финист иной раз воскликнет с изумлением; ╚Вот те раз!.. Вот ужо не подумал бы!.. Эдак все складно выходит!╩</p>

<p>И не подслушать толком √ воевода, дабы челядь в соблазн не вводить, пристроился в светлице у окна шелом свой парадный от ржи оттирать. Пока Прасковья Лукинишна углядела да крик подняла, √ он всю занавесь успел рыжим да черным испакостить.</p>

<p>Спросила я у воеводы про чародеев √ не знает ли, что они там за совет держат, по какой нужде собрались? Черномор только плачами пожал:</p>

<p>√ Да они часто собираются, у всех по очереди, опытом колдовским обмениваются. В прошлый раз Кощей к Финисту ездил, вернулся пьяный сверх меры, утром ничего вспомнить не мог, только воду пил кадушками. Потом люди верные донесли, что кто-то на реке Смородине шесть мостов кряду поставил, к избушке Бабы Яги ноги курьи приделал, мечом-кладенцом вековой лес положил, коня среброгривого у царя Берендея спер и путника проезжего козленочком обернул. Мосты да ноги убрали, козла расколдовали, а коня так и не нашли, пришлось деньгами в складчину отдавать. Решили больше у Финиста не собираться, уж больно он потчевать горазд┘</p>

<p>√ А кто из чародеев самый могучий?</p>

<p>Воевода, чуть Прасковья Лукинишна отлучилась, на шелом поплевал √ и цоп за занавесь √ все одно стирать.</p>

<p>√ Всех сильнее Кощей, ему любое чародейство подвластно. Ворон, Финист и Вольг по силе примерно равные, да у каждого сила своя: Ворон больше со временем да премудростью книжной дело имеет, Финисту ветер да огонь покорны, Вольг тьмой ночной да зверями лесными ведает.</p>

<p>У меня вопросы ровно горох сушеный из мешка худого посыпались:</p>

<p>√ А Марья Моровна? В чем ее сила? Как она Кощея полонить сподобилась, ежели он ни одному чародею Лукоморскому не уступит?</p>

<p>Покосился на меня воевода:</p>

<p>√ И откуда ты что прознала, Василиса Премудрая?</p>

<p>Мне от воеводы таиться нужды нет, крутить да ворожеей прикидываться не стала:</p>

<p>√ Прасковья Лукинишна рассказала.</p>

<p>√ Вот уж, где язык не в меру ретивый┘ √ качает головой Черномор Горыныч. √ Ну да ладно, все равно рано или поздно выведала бы, не от стряпухи, так от кого другого. Кощей про то вспоминать не любит и нам заказал при тебе говорить, но коль уж прознала, доскажу: хитростью да обманом Марья Моровна Кощея пленила, в гости зазвала, а там сонным зельем и подпоила. В честном бою она против него не выстоит, да с нее станется в спину ударить. Чародейкой ее назвать язык не поворачивается √ ведьма треклятая, силу из смерти черпает. Прочих чародеев поодиночке шутя раздавит, с двумя намается, троих же обойдет сторонкой.</p>

<p>√ Что ж они всем скопом ее не изловят и к ответу не призовут? √ подивилась я. ≈Посидела бы сама так-то в темнице, в оковах железных┘</p>

<p>√ То-то и оно, что укрылась где-то Марья Моровна, сбежала от гнева чародейского, с той поры ни слуху о ней, ни духу. Подозрительно сие зело, чародеи давно голову ломают, как бы это ее, злодейку, сыскать да изловить, пока не удумала чего. Цепочки серебряные у них на шеях видела? То знаки братства чародейского. Ежели кто из собратьев в беде великой окажется, на цепочке кровь проступит. Они уж давно дружбу промеж собой водят, ан цепочки только в прошлом году вздели, после того как Кощей в темницу угодил, √ мало ли еще какая беда приключится.</p>

<p>Вижу я, что из воеводы ничего больше не вытянешь √ сам толком не знает, зачем Кощей чародеев вызвал.</p>

<p>Припомнила я, что есть у меня письмецо заветное, батюшкино, велела Матрене котомку со двора принесть. Она и венок заодно прихватила, в углу поставила. Ничего себе венок, веселенький такой. В котомке пирожки да пряники домашние, √ небось нянюшка собирала, знала, чем меня порадовать. Я Матрену пряником угостила, сама же за письмецо скорей схватилась. Батюшка самолично писал, по почерку корявому видать:</p>

<p>╚Здравствуй, дочь моя любимая Василисушка! Жива ли ты (перечеркнуто)┘ Как тебе там живется-поживается? Мы тебя иногда вспоминаем (перечеркнуто)┘ Думаем о тебе денно и нощно, скорбим безмерно. Ежели чего напоследок (перечеркнуто)┘ Ежели чего душеньке захочется, отпиши мне, не стесняйся, я пришлю. А у нас тут все хорошо, залу тронную почти починили, а то Илья Муромец ее вдребезги разн┘ (перечеркнуто)┘ беспорядок в ней навел небольшой. Как уволок тебя упырь прокля┘ (перечеркнуто)┘ Как ушли вы с мужем, Муромец совсем рехну┘ (перечеркнуто)┘ Осерчал малость, схватил лавку и давай гвоздить направо-нале┘ (перечеркнуто)┘ и показал силушку молодецкую, чем вогнал послов в страх велик┘ (перечеркнуто)┘ внушил послам безмерное уважение к нашей державе, породившей столь могучего богатыря. Марфуша на него не нарадуется, вот уж молодец так молодец, не то что твой доходя┘ (перечеркнуто)┘ Мужу привет передавай.</p>

<p>Сим остаюсь</p>

<p>Царь (перечеркнуто)┘ твой батюшка (перечеркну╜то)┘ царь-батюшка╩.</p>

<p>И печать канцелярская в углу приложена. Ну, батюшка, ну, уважил-потешил, слов нет!</p>

* * *

<p>Затянулся совет чародейский. Солнце землю краешком погладило, а они все не выходят, за стол накрытый не садятся. Стряпуха не утерпела, постучалась:</p>

<p>√ Костюшенька, я тебе супчика куриного принесла, отведай, касатик! Дела делами, а желудок-то пошто голодом морить, он у тебя и так слабый┘</p>

<p>Из-за двери как захохочут на три голоса, а Кощей как выскочит, как гаркнет с досады:</p>

<p>√ Ты что это, карга старая, меня перед коллегами срамишь?! Я тебя сейчас саму курицей оберну и в щах съем!</p>

<p>√ Принести тебе щей, Костюшенька? √ засуетилась бабка. √ Сейчас сбегаю разогрею┘</p>

<p>Кощей дверью хлопнул √ у Прасковьи Лукинишны миска на подносе так и подскочила, плеснула супчиком.</p>

<p>А запах-то от кушаний в щелку проскользнуть успел, перебил чародеям настроение рабочее, из покоя выманил.</p>

<p>Расстаралась стряпуха √ стол от яств так и ломится, в центре лебедь печеный яблочко в клюве держит, в бутыли обомшелой вино столетнее, янтарное, играет.</p>

<p>У Финиста слюнки потекли.</p>

<p>√ Люблю я к Кощею в гости ходить! В кои-то веки попотчуюсь всласть, а то мою скатерть-самобранку моль побила, и как раз то место, где при развороте водка являться должна, вот горе-то!</p>

<p>Ворон бровь седеющую поднял, на меня с хитринкой глянул:</p>

<p>√ Что водка, вот ежели мне Василиса из своих рук чарку уксуса поднесет, слаще меда покажется!</p>

<p>Вольг его локтем подталкивает:</p>

<p>√ Ты на чужих жен поменьше засматривайся, старый пень, а то как бы в Кощеевой руке мед уксусом не обернулся!</p>

<p>╚Да, √ думаю, √ с такими шутниками без привычки за стол садиться боязно, √ так-от подтрунивая, засмущают до смерти╩. Притулилась тихонечко рядом с мужем √ он, знаю, в обиду не даст.</p>

<p>Чародеи вино столетнее по чашам разлили, за хозяина да хозяйку подняли, как обычай того велит.</p>

<p>Финист чашу осушил √ пуще прежнего развеселился, мужу моему подмигивает:</p>

<p>√ А знаешь ли ты, Кощей, что опосля седьмой свадьбы, да еще на Василисе-красе, прошел в народе слух, будто сила твоя √ в яйцах?!</p>

<p>Я пирожок жевала √ поперхнулась. Прасковья Лукинишна меня по спине хлопает, Финиста бранит:</p>

<p>√ Да как у тебя, окаянного, язык повернулся √ таку непотребщину при дитятке безвинном ляпнуть! Не слушай его, Василисушка, он охальник известный, при нем и покойник в гробу покраснеет да сам крышкой накроется!</p>

<p>Вольг да Ворон хохочут безудержно, Кощей сквозь смех друга журит:</p>

<p>√ Ты, Финист, завсегда найдешь чем нас потешить, за столом тем паче┘</p>

<p>√ Я-то тут при чем? √ оправдывается Финист, а у самого глаза хитрющие! √ Народ придумал, с народа и спрашивай! Наш народ на выдумки горазд, вон да╜веча купец заморский на привозе шапкой-невидимкой торговал, таку цену непомерную заломил, что простой люд три дня приценивался и отходил, покуда нужный богатей не сыскался, поп тутошний. Купил шапку, надел √ и прямиком в женскую баню! А она там от пара возьми да отсырей √ известное дело, механизм тонкий, забарахлила┘ От-то визгу было!</p>

<p>Прасковья Лукинишна ему скорей ребрышек бараньих на тарелку кладет:</p>

<p>√ Накось, погрызи, коль свой язык без костей!</p>

<p>Откушали чародеи, потолковали о пустячном, по три чарки вина выпили и давай куда-то собираться. А на дворе уж ночь глухая, звезды зажглись, месяц рожки выпростал.</p>

<p>√ Ну, Василиса, пожелай своему мужу удачи, да и нам заодно, √ говорит Ворон, первым из-за стола вставая. √ Она нам сегодня дюже понадобится, √ придумал Кощей, как Марью Моровну сыскать, только для того цельную ночь всем вместе колдовать надобно, а наутро первый луч солнечный нам ее логово последнее и укажет.</p>

<p>Прасковья Лукинишна тут же запричитала:</p>

<p>√ Куда ты, Костюша, пойдешь на ночь глядя, там уже роса взялась, не ровен час, ноги замочишь!</p>

<p>√ Небось не сахарный, не растают ноги-то, √ сквозь зубы цедит Кощей. √ Ты лучше за Василисой приглядывай, займи ее чем на кухне, чтобы при тебе была. А тебя, Черномор, пуще того прошу √ не спи ночь, покарауль у дверей недреманно. Чует мое сердце √ прознал душегубец, что этой ночью вся колдовская сила при мне будет, попробует самолично в терем взойти.</p>

<p>Черномор нахмурился, кулаком стиснутым себя в грудь широкую ударил √ только звон от кольчуги пошел.</p>

<p>√ Муха не пролетит!</p>

<p>Кощею от того не легче.</p>

<p>√ Ты, на мух отвлекаясь, бирюка не пропусти! Не тебе, Вольг, в обиду сказано┘</p>

<p>√ Да какие там обиды! √ усмехается чародей. √ Моя слава вперед меня бежит, да и за коня среброгривого, берендейского, по-хорошему мне бы одному надо было ответ держать┘</p>

<p>Ой, чую, что-то тут неладно!</p>

<p>√ Погоди, неужто от колдовства вашего в обереге сила иссякнет?</p>

<p>Повинился муж:</p>

<p>√ Не иссякнет, а отозвал я ее временно, до первых петухов; кто его знает, как там у нас дело обернется, √ каждая крупица сгодится.</p>

<p>Гляжу, и впрямь череп светиться перестал, камень как камень.</p>

<p>√ Да может, его и нет давно, того ворога, √ пробует Кощей меня утешить, а у самого такой вид, словно перед гробом венки несет, √ за месяц ни разу не объявился.</p>

<p>√ Ага, √ говорю, √ помер своей смертью, не дождался, сердешный, когда же его наконец изловят да вразумят! Что ж ты тогда воеводе спать заказал, меня на кухню гонишь, вареники свои любимые на поругание отдаешь?</p>

<p>Кощей отговаривается нескладно:</p>

<p>√ То на всякий случай, для общего спокойствия┘</p>

<p>Вот ужо утешил! Бросила я в сердцах:</p>

<p>√ Как бы ваше спокойствие моим упокойствием не обернулось!</p>

<p>Сошлись мы с Кощеем нос к носу: я на цыпочки встала, он голову опустил, подбоченились оба, руки в боки, чисто петухи бойцовые, √ сцена семейная, челяди да гостям на потеху.</p>

<p>√ Что ж, удачи тебе, муженек, √ не Марью Моровну, так хоть жену схоронишь: мелочь, а приятно!</p>

<p>√ Ты, женушка, сама кого угодно с этого света сживешь и на том покою не дашь!</p>

<p>√ Тебе-от покой дороже жены!</p>

<p>√ Потому как жена непомерно дешева!</p>

<p>√ Промежду прочим, три пуда золотом!</p>

<p>√ Отпиши батюшке, √ я вдвое приплачу, ежели он тебя назад заберет!</p>

<p>√ Ой-ой-ой, смотри не поистраться, на восьмую жену казны не хватит!</p>

<p>Тут Кощей как заорет дурным голосом:</p>

<p>√ Хорошо, будь по-твоему! Никуда я не пойду, останусь тебя стеречь, пущай Марья Моровна и дальше по селам детей крадет, кровушку из них цедит на потребу чародейскую, черный мор на царства-государства напускает, ежели что не по ней!</p>

<p>Сел на пол и давай сапоги стаскивать.</p>

<p>Стыдно мне стало, √ в самом деле, кто меня в тереме-то тронет, при челяди, под охраной воеводиной? Ставни-двери запереть изнутри, и пущай там себе ворог неведомый вокруг частокола рыщет несолоно хлебавши.</p>

<p>√ Ладно, иди колдуй, перебьюсь как-нибудь┘</p>

<p>А Кощей так просто охолонуть не может, сапог не бросает:</p>

<p>√ Нет уж, будь по-твоему, останусь в тереме, псом у ног твоих лягу, лишь бы ты, счастье мое, за жизнь свою драгоценную не тревожилась!</p>

<p>Кабы другим тоном сказал √ иного признания и не надобно, а так √ курам на смех, мне на усовещивание. Чародеи с ноги на ногу переминаются, на меня глядят с укоризною, √ только-только выходить изготовились, а тут такая оказия: жена мужа на великий подвиг отпущать не желает, одна оставаться боится. И Кощею уже обратного хода нет, словом себя связал, что делать?!</p>

<p>Уж и не знаю, что на меня нашло √ присела рядом с мужем да возьми и поцелуй его легонько в щеку, с той стороны, где ямочка на улыбку отзывается.</p>

<p>√ Иди, √ говорю, √ удачи тебе!</p>

<p>Кощей так сапог и выронил. А я сама перепугалась √ ойкнула, румянец в щеки кинулся, подорвалась с колен и бегом вверх по лесенке, лишь бы не видеть, как муж на меня смотрит.</p>

<p>И Финист языкатый вслед, со смешком:</p>

<p>√ Вот уж точно, милые бранятся √ только тешатся!</p>

<p>Ворон на него цыкнул, а Вольг еще и затрещину отвесил √ для пущей важности. Я же за угол завернула и стою, отдышаться никак не могу, сама себе дивлюсь √ эк меня угораздило! Прощай теперь прогулки совместные, покой чародейский, басни дивные: муж-от меня и так едва терпел, теперь, поди, и вовсе видеть не захочет┘</p>

<p>А внизу, слыхать, Кощей сапоги заново натянул, с воеводой да Прасковьей Лукинишной простился. Пашка у крыльца копытом бьет, Вольга учуяв.</p>

<p>√ Эх, Кощей, и завидую же я тебе! √ в шутку сетует неугомонный Финист. √ Кабы меня такая жена любила-миловала, я бы жизнь за то отдал, не задумавшись.</p>

<p>А Кощей в ответ возьми да и молви тихим горьким голосом:</p>

<p>√ Я тоже. Только седой да криворукий ей без надобности┘</p>

<p>И все √ хлопнула дверь, ушли чародеи.</p>

<p>А я так и стою столб столбом, руку к сердцу прижала. Да что же это он такое говорит?! За весь медовый месяц ни разу не приголубил, а теперь √ без надобности! Куда ж он сам смотрел?! Ну я-то, понятное дело, себе даже думать о любви заказала √ муж-от мне не чета, чародей великий, всякого в жизни перевидал, за ратным делом да колдовством ему не до женщин, а ну как засмеет? Неужто и ему краса моя неписаная уста замкнула, негодящим себя посчитал?</p>

<p>Покликала меня Прасковья Лукинишна на кухню, кисельком вишневым поманила, да я усталью отговорилась и у себя в покое заперлась.</p>

<p>Не могу спать, мечусь по опочивальне √ и сладко мне, и страшно. Придет √ что я ему скажу?! ╚Ой ты гой еси, друг любезный, бери меня за руки белые, лобзай в уста сахарные, будем жить-поживать и добра наживать╩? Такое только в сказках проходит! Да он на меня как на умалишенную глянет, не то что в опочивальне √ за воротами терема замкнется!</p>

<p>Егорушка из клетки глядит сочувственно, усами шевелит. Изловчился как-то мое вышивание, едва законченное, в клетку затянуть, лежит барином на всем Лукоморье вместе с птицами, рыбами да солнцем мохнатым, в тереме батюшкином дырку для обзору прогрызть успел. Пусть его, не тем голова занята┘</p>

<p>А если не придет? А вдруг они там с Моровной не на жизнь, а на смерть схватились? Коль проведала чародейка, что жизни ей до рассвета осталось. Да первой удар и нанесла? Может, я уже час как вдова, впору венок батюшкин черной лентой перевивать √ ╚От безутешной вдовы Василисы и ее родственников╩? Ой, страсти-то какие! Хоть бы пришел скорей, черт с ней, с любовью, лишь бы все там у них обошлось┘</p>

<p>Забылась я наконец сном тревожным, часу не прошло √ будят. Я как почуяла что неладное, мигом с постели сорвалась, запор откинула. Стоит на пороге воевода во всеоружии, лица на нем нет, глаза неживые.</p>

<p>√ Вставай, Василиса, беда великая приключилась! Идет на нас орда басурманская, слова не сдержавши! Тут уж не до чародейства, Кощей в дружину поскакал, а меня за тобой отправил, велел привезти к нему сей же час!</p>

<p>Я расспрашивать долго не стала, только сапожки натянула √ и за воеводой. Пробежали мы через двор, Черномор засов отодвинул, выскочила я за ворота, а они за спиной как хлопнут! Осталась я одна-одинешенька в чистом поле, ни Кощея, ни дружины, ни орды, хоть бы собака какая голос подала √ тишина как на погосте, едва-едва светать зачало! Только и услышала, как воевода ворота запер и к терему неспешно пошел, во весь рот зевая. Закралось тут в меня подозрение великое, кричу ему вослед:</p>

<p>√ Эй, Черномор Горыныч, да ты никак со мной шутки шутить вздумал?! Отвори ворота, змей!</p>

<p>Слышится мне в ответ голос женский, медовый:</p>

<p>√ Не кричи, Василисушка, только горло зазря натрудишь. Зачарованный он, не слышит тебя, а после ничего и не вспомнит.</p>

<p>Обернулась я скоренько √ стоит у меня за спиной женщина незнакомая, в облачении богатырском, пуд железа вместе с мечом на себя нацепила, не меньше. Прямо сказать, с ее статью мужика только в темнице и удержишь: волос стриженый, нос длинный, зубы кривые, нижняя губа короткая, верхняя оттопыренная, на ней ус редкий, черный. Кольчуга как на доске плоской висит. Спрашивает меня:</p>

<p>√ Ну что, Василиса Премудрая, Прекраснейшая из царевен Лукоморских, жена Кощеева, знаешь, кто перед тобой?</p>

<p>√ Раньше я только гадала, прекраснейшая али нет, √ отвечаю, √ а как на тебя посмотрела, точно уверилась! Ты, видать, Баба Яга?</p>

<p>Скривилась богатырка, точно уксуса хлебнула:</p>

<p>√ И кто тебя только Премудрой прозвал! Марья Моровна я, чародейка могучая!</p>

<p>√ Ой, √ говорю, √ извини, обозналась! А Баба Яга тебе точно не родственница?</p>

<p>√ Ты мне зубы не заговаривай, √ злится чародейка, √ лучше от забора отойди, чтобы пятна на нем мокрого не оставить! Прочих жен я чужими руками изничтожила, оружием человеческим, чтобы подозрение на меня не пало. А нынче уж все едино, √ как узнает Кощей, что я цельный год под видом купчихи вдовой неподалеку от его терема жила, мигом догадается, кто его жен порешил. Да поздно будет √ к первому лучу солнца меня и след простынет.</p>

<p>Представила я пятно с косой на заборе √ перетрусила, да виду не подала:</p>

<p>√ И за что же нам, женам Кощеевым, такая немилость? Никак чародейке могучей мир с басурманами костью в горле встал?</p>

<p>Смеется Марья Моровна:</p>

<p>√ Мне до басурман дела нет, как заполучу я силу Кощееву, они ко мне сами на коленях приползут! Узнала я из книги колдовской, как ту силу на себя перетянуть, надобно только, чтобы он сам отдать ее мне захотел. Уж как я его, в гости залучивши, ни уговаривала √ и плетью, и железом каленым, √ так хозяйку и не уважил┘ Вдругорядь-то уж я не сплошаю, придумаю чего поубедительнее!</p>

<p>Я и бровью не повела:</p>

<p>√ Таких хозяев хлебосольных и в ответ попотчевать не грех, да рук марать не хочется; уходи-ка ты отсюда подобру-поздорову, пока мой муж не вернулся, он ужо тебе сполна за ласку отплатит!</p>

<p>√ Ишь ты, наглая какая! √ дивится Марья Мо╜ровна. √ Да я тебя, Василиса Преглупая, на одну ладонь положу, другой прихлопну √ мокренько станет!</p>

<p>√ Смотри, √ говорю, √ как бы у самой штаны не отсырели, Марья Мордовна!</p>

<p>Марья Моровна зубами скрежещет, кулаки сжимает √ впору камню водой истечь.</p>

<p>√ Ну все, разозлила ты меня, Василиса, теперь┘</p>

<p>А мне уж все едино, помирать √ так с бранью.</p>

<p>√ Как будто ты раньше шибко добрая была!</p>

<p>√ Не перебивай, √ орет богатырка тонким голосом, √ когда с тобой враг разговаривать изволит, может, он что важное напоследок сказать хочет! Кабы я прежде знала, что Кощей таку стерву в жены взял, погодила бы тебя губить, ты бы Кощея скорее меня уморила!</p>

<p>Дай, думаю, и впрямь послушаю, заодно и время потяну, а там, глядишь, и муж подоспеет.</p>

<p>√ Не губи ты меня, чародейка могучая, смени гнев на милость! Неужто ты, Кощею досадить надумавши, вдовить его повадилась? Тем Кощея не проймешь √ ему от жен одна морока, слезинки не уронит, еще и спасибо тебе скажет, избавительнице!</p>

<p>√ Вдругорядь не угадала! √ шипит ведьма сквозь зубы стиснутые. √ Кабы я Кощею только досадить хотела, уж сыскала бы, чем его пронять! Давно я за его силой охочусь, да все без толку, ровно везение Кощеево меня под руку толкает, очи застит. Открыла я тогда книгу свою колдовскую, спросила, как везение в нем истребить, да и вычитала, что не смогу одолеть Кощея прежде его жены┘ Что ты смеешься, бестолковая?</p>

<p>√ Да вот подумала: ежели в книгу твою описка вкралась, ведь вся работа насмарку! Экая незадача!</p>

<p>√ Что ты в чародействе понимаешь, девка скудоумная! √ рычит Марья Моровна, ногой притопывая. √ В моей книге не страницы √ кожа человеческая, по ним не чернилами √ кровью писано, и кровь та ровно в живом теле под кожей переливается, на каждый вопрос свой ответ слагает, кривды не кажет!</p>

<p>Приуныла я для виду:</p>

<p>√ Куда уж мне до тебя, волос длинный, да ум короткий┘ Никак в толк не возьму, эк ловко ты с воеводой управилась, я-от думала √ чары только глаза в глаза передаются?</p>

<p>Лестно Марье Моровне такое слышать, сделала милость, разъяснила:</p>

<p>√ Мне на него глядеть нужды нет. Как пошел воевода с дружиной да чародеями меня воевать, за друга-хозяина мстить, Кощей им есть-пить в моем тереме заказал строго-настрого, а воевода не утерпел √ вишенку с ветки над крылечком сорвал да вместе с косточкой и проглотил. С той поры под власть мою попал, исправно службу несет, о планах Кощеевых докладывает, царевен за ворота выводит┘ Поутру только диву дается, отчего кинжал булатный затупился, меч в ржеруде измазался?!</p>

<p>Пожалела я воеводу, вины ему не отмерила √ где ж тут против вишни устоять? Скорей бы уже кочета клич кинули, солнышко разбудили, не век же мне ведьму разговором занимать!</p>

<p>Марья Моровна тоже не лыком шита √ смекнула, куда я клоню:</p>

<p>√ Зря ты, Василиса, на восход посматриваешь, к солнышку примериваешься √ ему еще полчаса за краем света отмерено, подмоги тебе ждать неоткуда, Кощей ни сном ни духом не┘</p>

<p>Осеклась чародейка, под ноги себе глядит, глазам не верит, √ дрожит земля меленько, в коленках отдается. У меня от сердца отлегло, легко-легко стало √ Пашкину поступь ни с чем не спутаешь, козлом скачет. Траву ветром качнуть не успело √ конь златогривый вперед него домчал.</p>

<p>Осадил Кощей Пашку, на землю спрыгнул:</p>

<p>√ Как чуял, что тут без меня не обойдется! Вот мы и свиделись, ведьма!</p>

<p>Отшатнулась Марья Моровна, ровно привидение увидела:</p>

<p>√ Кой черт тебя принес, Кощей? Мы тут с Василисой о своем, о женском толковали, тебя не звали!</p>

<p>√ Ага, √ говорю, √ судили-рядили: по забору меня размазать, али по ветру пустить!</p>

<p>Сама же на мужа гляжу радостно √ и на шею броситься охота, и отвлечь боюсь.</p>

<p>√ Вижу, вовремя я на ваш девичник поспел, дело мало не законченное на друзей оставил, √ пообещал им, что мигом обернусь, да, кажись, задержаться придется┘ √ говорит Кощей в раздумье недобром.</p>

<p>√ Твоя правда! √ щелкает ведьма зубами кривыми. √ На сей раз единым годом не отделаешься; загостишься надолго!</p>

<p>Вздрогнул Кощей едва приметно, слова ответные подрастерял, зато я не сплошала:</p>

<p>√ Погоди, Марья Моровна, не хвались, прежде за дело примись! Не уловивши бела лебедя, да кушаешь, не подстреливши ясно сокола √ рано перья щипать, не узнавши добра молодца √ нечего срамить его! Пришел он не сказки тебе рассказывать и не твои слушать, пришел насмерть биться, от тебя, проклятой, добрых людей избавить!</p>

<p>Чародеи на меня в один голос:</p>

<p>√ Да помолчи ты хоть одну минуточку, Василиса!!!</p>

<p>Прикусила я язык обиженно. Слыхать стало, как в тереме воевода недреманный храпит.</p>

<p>А чародеи биться √ силой мериться не торопятся: и Моровна, как ни хвалилась, Кощею не рада, и Кощей ее хватать стережется. Стоят друг против друга, выжидают чего-то. И я между ними, как кость посередь псарни.</p>

<p>Тут Пашка эдак мрачно-мрачно:</p>

<p>√ Ты бы, хозяйка, лучше отошла в стороночку, не заминала┘</p>

<p>А Моровна:</p>

<p>√ Стой, где стоишь, ежели жизнь дорога!</p>

<p>Как-то уж больно неуютно мне стало┘ оглянулась на мужа, а он чисто лук натянутый √ весь напрягся, а с места не двинется.</p>

<p>√ Ежели ты, змея подколодная, мою жену хоть перстом тронешь, от тебя единый перст и останется! Василиса, сей же час иди в терем!</p>

<p>Смекнула чародейка, что муж за меня пуще себя радеет, зашибить ненароком боится, у ней же я заместо щита надежного. Заулыбалась, постылая:</p>

<p>√ А зачем мне ее трогать? Глазом стрельну √ пойдут клочки по закоулочкам┘ Так что лучше не зли меня, Василисушка, стой смирненько┘</p>

<p>√ Так мне стоять аль идти? √ спрашиваю с досадой. √ Зябко тут, дозвольте хоть за платком сбегать, √ я живо обернусь, без меня не начинайте!</p>

<p>Оскалилась недобро Марья Моровна:</p>

<p>√ Зазябла, говоришь? Так я тебя уважу, согрею!</p>

<p>Опустила руку, комок земли сухой ей прямо в ладонь скакнул. Подкинула ведьма комок, примерилась, на Кощея хитро поглядывает, да как метнет тот комок мне в лоб √ только пылью в воздухе прыснуло. И уж не землица √ летит на меня мгла черная, а в ней черепа зубьями скрежещут, нетопыри крыльями трепещут √ сама смерть глаз мертвый кажет.</p>

<p>Ан Кощей сноровистей оказался, упредил: истаяла я дымком сизым, зайкой серой к земле припала, ушами без привычки застригла.</p>

<p>Пролетела мгла мимо, да Кощея и окутала, даже руки для заклятия вскинуть не поспел, снопом подкошенным на сыру землю повалился.</p>

<p>А Марье Моровне того только и надобно, не про меня она силой колдовской разбрасывалась, в Кощея и метила √ как знала, лиходейка, что он на мою защиту встанет, о себе не подумавши. Не убить √ пленить хотела, дух на время отшибить, чтобы рукой-ногой шевельнуть не мог. Обрадовалась √ мочи нет на нее смотреть, только что в ладоши не плещет, треклятая.</p>

<p>Кощей едва-едва на локотке приподнялся, хрипит чуть слышно:</p>

<p>√ Беги, Василиса┘</p>

<p>А куда бежать-то? Родного мужа лютой ведьме на растерзание бросить? Не на таковскую напали!</p>

<p>Цопнула меня ведьма за уши, подняла и ну хохотать по-злодейски, раскатисто:</p>

<p>√ Вот ты мне и попалась, зайка белохвостая! Да ты за спину не поглядывай, твой Кощей тебя не защитит, а коль попытается √ умрет на месте, последнюю силу истратив. Ладно-то как вышло: и с тобой покончу, и Кощея полоню, а там и до прочих чародеев черед дойдет √ Ворона живьем ощиплю, шкуру Вольгову постелю в опочивальне, а из Финиста набью чучело и в горнице для красы поставлю!</p>

<p>Пашка подсказывает:</p>

<p>√ Ты еще косу у Василисы отрежь да в волосья воткни, а то своих недобор!</p>

<p>Обернулась чародейка к коню, не в меру болтливому. Пашка уши прижал, попятился испуганно, да куда там: Марья Моровна дунула, плюнула, и готово√ заместо коня идол каменный в поле высится.</p>

<p>Ведьма идола по носу легонько щелкнула √ он и развалился на мелкие кусочки. Охнула я беззвучно, лапки поджала, а Марья Моровна пуще прежнего веселится:</p>

<p>√ Нешто в сметане тебя, Василиса, утушить? Давненько я зайчатинкой не лакомилась, да и воротник меховой на платье поизносился. А впрочем, поживи еще чуток, сослужи мне службу последнюю!</p>

<p>И как бросит меня оземь, да с вывертом √ трижды небо в глазах мелькнуло, пока к земле хребтом не приложилась. Гляжу √ коса сызнова при мне, руки-ноги на месте, только уши дюже ноют. Достает ведьма из рукава кольчужного цепь каленую, гремучую:</p>

<p>√ Иди, Василиса, скуй эту падаль по рукам и ногам, а то мне мараться несподручно!</p>

<p>И давай меня глазами чаровать. То вытаращит, то на нос сведет. А с меня как с гуся вода: сызмальства такие чары не липнут. Хотела я ее на смех выставить, да вовремя одумалась: округлила глаза невидяще, как воевода зачарованный, подошла близенько, будто цепь подобрать, да как двину без упреждения в Марьин ясный глаз кулачком с печаткой дареной:</p>

<p>√ Вот тебе, злодейка, за Кощея и жен его погубленных!</p>

<p>Не удержалась Марья на ногах, повалилась на землю, я сверху вскочила, и давай друг дружку царапать-щипать, за волосья драть, да с визгом, с руганью похабной, ну точь-в-точь чернавки, из-за молодца пригожего сцепившиеся! Марья мне в глаз плюнуть исхитрилась, а я ее за нос укусила. Грех было не укусить √ длинный он у нее, противный, так на зуб и просится.</p>

<p>Наконец вспомнила Марья, что она богатырка все-таки, а не баба склочная, отшвырнула меня, как котенка, поднялась, отсутствие грудей от земли налипшей отряхивает. Глаз синевой затек, на носу зубы мои веночком пропечатались.</p>

<p>√ Ну, Василиса, я тебе это припомню! Сей же час предала бы тебя смерти лютой, да не время √ нам с тобой еще Кощея уговаривать предстоит, авось при тебе скупиться не станет┘</p>

<p>Мне-от так просто не подняться √ пробили землю коренья цепкие да крепкие, оплели меня намертво, перстом не шевельнуть. Скосила глаз на Моровну: ведьма цепь подобрала и к Кощею с опаской подступает, чисто ворона к лисе издохшей. Ногой потыкала, √ нет, не шевелится, лицом в землю уткнулся, левая рука под грудь завернулась. Покрутилась ведьма вокруг √ толку не будет, надо переворачивать, руку добывать. Только нагнулась √ чародей как развернется, хвать ее за шиворот! Перепугалась ведьма до смерти, хоть и разумеет, что не удержать ее Кощею, √ самому бы удержаться.</p>

<p>√ Дурак! √ шипит Марья Моровна, пальцы разомкнуть пытаясь. √ Тебе сил только-только на жизнь осталось, смотри не поистраться!</p>

<p>√ А мне, √ говорит Кощей чуть слышно, √ терять нечего, дай-кось тебя с собой прихвачу, на том свете вместе ответ держать будем!</p>

<p>И вторую руку ей на лоб наложил √ меж пальцев алым высветилось.</p>

<p>Вскричала тут Марья Моровна страшным голосом, да и рассыпалась нетопырями визгливыми. Те так в стороны и прыснули, наутек кинулись, ан не тут-то было, √ проклюнулось ясно солнышко, край неба вызолотило, лучом землю приласкало, нетопырей пожгло, в серый прах обратило. Сей же час спали с меня путы колдовские, под землю от солнца попрятались, а по первому лучу, как по нитке путеводной, летят ворон да сокол, за ними понизу серый волк рыщет, на выручку брату названому торопятся, а с цепочек серебряных так кровь на землю и каплет┘</p>

<p>Только нет мне дела до Моровны, нет дела до чародеев, даже про Пашку рассыпанного вмиг позабыла. Лежит мой Кощей на траве-мураве, не шевелится, только кровь изо рта по щеке ручейком темным струится.</p>

<p>Пала я перед ним на колени, охватила обеими руками, словно от смерти, в изголовье стоящей, заслонить надумала.</p>

<p>Приоткрыл Кощей глаза, глянул на меня в последний раз, шепнул беззвучно:</p>

<p>√ Василисушка┘</p>

<p>Поздно мне лаской ответить захотелось, закрылись глаза любимые. Прибежали тут чародеи, оттолкнули меня, Кощея бездыханного на руки подхватили да в терем спешно понесли, а я на траве сидеть осталась, горе свое безмерное в голос выплакивать.</p>

<p>Не хуже, чем у Марфуши, получалось┘</p>

* * *

<p>Да что ему станется, бессмертному?</p>

<p>√ Ты, √ говорю, √ муж любимый, меня так больше не пугай. Не ровен час, поседею пуще тебя.</p>

<p>Смеется Кощей:</p>

<p>√ Ты мне и седая люба будешь┘</p>

<p>Ну что с него возьмешь, окромя супружеского долга?</p>

<p>Тут Прасковья Лукинишна нас из опочивальни выстукивает:</p>

<p>√ Подымайтесь, деточки, скоро уж гости съезжаться начнут, привечать надобно!</p>

<p>А ведь и правда, как это мы запамятовали √ праздник у нас сегодня великий, пир за упокой души Марьи Моровны, чтоб ей на том свете икалось! Приглашения еще месяц назад разосланы, чтобы все поспели доехать, Прасковья Лукинишна с третьего дня от печи не отходит, разносолы выдумывает. Егорушку два раза за хвост из кринки со сметаной вытаскивала, Ваське-лентяю под нос совала в назидание. Кот жар-крыса оближет лениво, да так с ним в обнимку и засыпает.</p>

<p>Спускаемся мы с Кощеем по лестнице, спор давешний продолжаем √ сколько времени минуло, а так на правого-виноватого и не рассчитались.</p>

<p>√ Это кто ж кого больше напугал, √ сама-то с ведьмой врукопашную схватилась, едва нос не отгрызла!</p>

<p>√ Я тебя обороняла, а ты меня на смех выставляешь!</p>

<p>√ Ишь ты, а я-то, грешным делом, думал, что это я тебя оборонял, а ты под ногами путалась┘</p>

<p>√ Кабы дома остался, оборонил бы, а так едва сам не помер!</p>

<p>√ Кабы я дома остался, Моровна из своего логова не вылезла бы! Я-то втайне на нее и думал, не знал только, зачем ей жены мои сдались, решил ловушку устроить √ с заклятьем Финист и один бы управился, солнце по его части, нашли бы ведьму в любом случае. Я уж давно проведал, что стены терема ушами обзавелись, да не знал чьими. Не след было Марье Моровне на слова воеводины полагаться; сказал Ворон при нем, что мы логово ее сыскать надумали, а не ее саму, она и поверила. Нет бы спрятаться √ решила: коль из дома обжитого уйду, они меня и не сыщут. А за оберег ты на меня зря серчала, √ не вычерпал я его, а переделал, над твоими словами о скрытом вороге призадумавшись, как ты за ворота вышла, он меня и оповестил. Хоть и стращал я челядь перед уходом, Марья Моровна в терем ни за что бы не пошла, он от нее и без оберега заговорен накрепко. А иного злодея воевода бы через порог не пустил √ оберег тем паче не надобен.</p>

* * *

<p>┘Больше всех воевода убивался. Как узнал он, кто жен Кощеевых за ворота сманивал и жизни лишал, так колени у него и подкосились, на пол рухнул, за голову схватившись √ все разом вспомнил.</p>

<p>√ Ох и натворил я бед великих! Да как же мне теперь по земле ходить, людям в глаза смотреть?! Вот тебе, Кощей, мой меч, заруби меня, распроклятого!</p>

<p>Взял Кощей меч и за спину спрятал, потому как видит √ друг его в таком состоянии, что не отбери √ сам себя порешит.</p>

<p>√ Полно тебе, Черномор, убиваться, не твоя в том вина, забудь, как сон дурной! Черт с ними, с женами, зато теперь у меня Василисушка моя есть┘</p>

<p>Заулыбались мы друг другу, а воевода свое гнет:</p>

<p>√ Не утешай, меня, Кощей, кругом я виноват: и в саду Марьи Моровны тебя ослушался, и Василису на верную погибель из терема вывел, и ты из-за меня едва жизни не лишился, кому я теперь нужен √ прежней веры мне все равно не будет┘ Лучше запри меня в темнице на веки вечные и самое имя мое забудь┘</p>

<p>Пришлось Кощею напомнить, что темниц к терему не прилагается, разве что погреба.</p>

<p>Тут стряпуха забеспокоилась:</p>

<p>√ Не пускай его, Костюша, в погреба, ить там же на притолоках колбасы да окорока копченые поразвешаны, к зиме припасены, √ все как есть изгрызет, окаянный!</p>

<p>Нам смех, а воевода все не унимается √ надумал в скит уйти: бороды не брить, ногтей не стричь, корой дубовой питаться, рубище носить. Плеть колдовскую у Кощея отнять попытался √ мол, для бичевания ежеутреннего во искупление деяний злодейских.</p>

<p>Сжалился Кощей, придумал, чем воеводу безутешного занять.</p>

<p>√ Иди, √ говорит, √ склей мне Пашку во искупление. А я водицы живой да мертвой у Бабы Яги попрошу; только бы не проговориться для чего, а то не даст, карга злопамятная!</p>

<p>Три недели воевода камни собирал да клеил, составил-таки коня за вычетом хвоста и гривы √ видать, волос конский песком мелким рассыпался. Пашка потом цельный месяц на конюшне сидел безвылазно, от кобылиц знакомых таился, воеводу бракоделом обзывал, пока заново не оброс┘</p>

* * *

<p>√ Воевода твой, √ говорю, √ такое же горе луковое, как и ты сам! И пошто я с вами связалась, непутевыми┘</p>

<p>Надоело Кощею со мной спорить, подхватил нежданно на руки, да так по лестнице и сомчал под смех веселый.</p>

* * *

<p>Не погуляли мы толком на пиру нашем свадебном, зато уж этот удался на славу! Послетались-посбегались чародеи, посъезжались царевичи-королевичи заморские √ хоть и отказала я им в свое время, против угощения дармового не устояли, ни один делами да нездоровьем не отговорился. Батюшка опять-таки послов чужеземных приволок √ пущай знают, каков у царя Лукоморского зять, заодно и на пропитании их╜нем казна сэкономит. Прибыли сестрицы все до единой, кто с мужьями, кто с подружками. Марфуше замужество впрок пошло √ еще больше раздобрела, разрумянилась, все на Муромца покрикивает: подай то, подай это, вина не пей, руками не ешь, пальцы жирные о соседа не вытирай. А уж друзей-знакомых да родственников дальних, впервые виданных, набежало √ не счесть, пришлось столы из терема выносить, в чистом поле ставить.</p>

<p>Последней Баба Яга заявилась, сперва все ворчала да хмурилась, помелом на чародеев замахивалась, коня да ноги избяные припоминала, а как Кощей ее на почетное место усадил, в первую очередь медом обнес √ подобрела, ╚сахарным╩ обозвала, клубок какой-то самокатный подарила. Кощей на радостях ее в обе щеки расцеловать сподобился √ давно, видать, точил зуб на сию диковину.</p>

<p>Пир-от мы во избавление от Марьи Моровны закатили, ан гости к середине застолья изрядно медов нахлебались и давай ╚горько!╩ кричать. Пришлось сластить, а они, окаянные, еще вслух считают!</p>

<p>Вечер небо златом выкрасил, тучи багрянцем заткал √ дружине прискучило в поле стоять, а за ней и орда подтянулась, устроили перед теремом бой шуточный, бока друг другу намяли да тут же добрым пирком и отметили. Батюшке моему кто-то гусли-самогуды подсунул, гости в пляс пошли, даже Баба Яга костяная нога вокруг Муромца козой заскакала, под локоток его подхвативши.</p>

<p>До утра веселье не затихало, а с утра √ продолжилось.</p>

<p>Тут и сказочке конец, а кто читал √ молодец.</p>

<p>КОМУ В НАВЬЕМ ЦАРСТВЕ ЖИТЬ ХОРОШО</p>

117 страница

</title><p>Вешним утром, ранним солнышком выехал я из терема батюшкиного; матушка сонная проводить вышла, котомку в дорогу дальнюю собрала, платочком на прощание помахала. Налево махнула √ озеро в чистом поле стало, направо √ лебеди по нем поплыли, еще раз налево √ вороны полетели, каркают отвратно, направо √ из сырой земли какой-то богатырь расти начал, шелом с купол теремной. Спешился я поскорее, отнял у матушки платочек чародейский, пока, чего доброго, рек огненных либо лесов дремучих не намахала, давай поле в порядок приводить.</p>

<p>√ Извини, Семушка┘ √ зевает матушка, на ветру утреннем ежась, √ снова я платочками с батюшкой твоим попуталась┘</p>

<p>√ Ничего, матушка, ерунда, √ пыхчу я, а с самого пот градом: упрямый богатырь попался, так и норовит землю разломать и на волю выбраться, глазом налитым недобро ведет. √ Вороной больше, вороной меньше┘ а платочек я и сам взять собирался, да забыл┘ чтоб тебя, окаянного!</p>

<p>Запихал я богатыря под землю, пот утер. Руки в озере ополоснул, оно и истаяло, травой взялось, лебеди же былинками обернулись. Вороны так и разлетелись, не собрать.</p>

<p>√ Бывай, матушка, не поминай лихом!</p>

<p>√ Возвращайся поскорей, дитятко!</p>

<p>Хорошая у меня матушка √ ни тебе слез, ни причитаний, ни уговоров-отговоров: благословила наскоро, в щеку походя лобызнула и в терем досыпать вернулась. Понимает, что доброго молодца навеки под крылышком не удержишь, пущай с малолетства к подвигам привыкает.</p>

<p>Сел я на доброго коня, сивого жеребчика, поводьями тряхнул √ и только поминай как звали!</p>

* * *

<p>Эх, знать бы еще, где те подвиги искать! Полдня без толку в седле протрясся, хоть бы упырь какой навстречу выскочил. Уже и конь еле ноги переставляет, на всадника мрачно косится, да и у меня от зада отсиженного одни воспоминания остались. Чую, так он на седле и останется┘</p>

<p>Впереди река показалась, а за ней город какой-то, маковки церковные на солнце горят. Ну, думаю, перееду реку √ сяду да покушаю, на траве-мураве сосну малость. Тут и дорога как раз в мост уперлась. Не шибко прочный, деревянный, да коня со всадником выдержит, не переломится.</p>

<p>Только я на мост √ конь подо мной споткнулся, черный ворон на плече встрепенулся, позади черный пес ощетинился. Свистнул я плеткой для порядка:</p>

<p>√ Моста не видели, бестолочи? А ну марш вперед!</p>

<p>Конь хоть бы вид сделал, что испугался. Только хвостом махнул:</p>

<p>√ Как же, раскомандовался! Вот слазь и иди вперед пеш, не чуешь √ мост трещит да гнется, под ногами ровно живой шевелится?!</p>

<p>√ И сидит под тем мостом кто-то незнакомый, √ рычит Волчок, носом черным поводя, √ пошто затаился, не сказывается, а? Тать, поди!</p>

<p>И Вранко вслед за ними:</p>

<p>√ Сто лет живу, моста этого не помню! Не к добру!!! Кар-р-р! Кар-р-р!</p>

<p>Послушался я, слез. И впрямь √ вовсе негодящий мост, каждый шаг волной отдается, вперед бежит. Доски новые, да положены вкривь и вкось, не к тому месту руки мастеровитые приставлены были. Берега у речки крутые, не видать, кто там под мостом схоронился. Остановился я посередь моста, призадумался:</p>

<p>√ Сбегай, Волчок, разведай, что там да как!</p>

<p>√ Вот еще, √ трусовато щерится пес, √ я и отсюда брехнуть могу┘ Гав!!!</p>

<p>Тут мост как зашатается, опоры понадломились, доски поразъехались, взвыли мы на пять голосов √ вместе с татем неведомым √ да в реку!</p>

<p>А воды-то в реке всего ничего, псу по шею, коню по колено, я же с головы до ног измочился √ плашмя упал, думал, тону, ан нет √ побарахтался и сел. Ощупал себя √ вроде цел, не отбилось ничего нужного. Вокруг доски плавают, течение к ним примеривается, вниз по реке утягивает. Над нами ворон кружит, сверху доносится:</p>

<p>√ Я же говорил! Мудрых птиц слушать надобно!</p>

<p>√ Сам же и накаркал! √ брешет пес, отряхиваясь.</p>

<p>Откинул я волосы с лица, огляделся √ больше нас стало. Подымается из пучины речной неглубокой молодец незнакомый, конопатый, упитанности немалой, в кольчуге поржавленной, с булавой шипастой наперевес, молвит неуверенно:</p>

<p>√ Ну, чудо-юдо поганое, теперь держись √ пришел я твоей крепости испробовать, дай-кось попытаю, что опосля удара богатырского выдюжит √ моя булава али твоя голова?!</p>

<p>√ Ты что, √ говорю я злобно, воду сплевывая, √ ошалел?! Какое я тебе чудо-юдо, да еще поганое? Я тебе сейчас твою булаву о твою же хребтину пообломаю, чтобы знал впредь, как честным людям мосты подпиливать!</p>

<p>Пригорюнился молодец, снял шелом, почесал кудри рыжие. Смачно вышло, со скрипом.</p>

<p>√ Извиняй, добрый человек, обознался┘ Сказывали мне бабки знающие, что, ежели через воду текучую в месте безлюдном мост перекинуть, в полночь всенепременно чудо-юдо на него пожалует, тут-то его и хватать надобно, пока тепленькое!</p>

<p>У меня так глаза на лоб и полезли.</p>

<p>√ То ли я от падения умом тронулся, то ли полдень сейчас самый что ни есть жаркий да светлый!</p>

<p>√ Ночью-то & 131h74hb #1086;но того┘ боязно┘ √ мнется молодец.</p>

<p>√ А мост зачем подпилил, дурень эдакий?</p>

<p>√ Дык┘ чтоб врасплох застать┘ а то вдруг оно на меня кинется?</p>

<p>√ Еще бы ему не кинуться┘ √ цежу я сквозь зубы, подымаясь да пиявку из-за ворота выкидывая. √ И кто ж тебя, такого удалого да смекалистого, на белый свет породить сподобился?</p>

<p>√ Семен я┘ √ басит молодец. √ Ильи Муромца сын┘</p>

<p>Позабыл я всю свою обиду:</p>

<p>√ Так ты же брат мой двоюродный да тезка в придачу: я Семен √ Кощеев сын, наши матери друг другу сводными сестрами приходятся!</p>

<p>Возрадовался Семен Муромец, сгреб меня в охапку √ только кости затрещали.</p>

<p>√ Слыхал я про тебя, братец, жаль, прежде свидеться не довелось! Куда путь-дорогу держишь?</p>

<p>Отдышался я маленько после объятий богатырских:</p>

<p>√ Ищу я цветочек аленькой, а иду куда глаза глядят √ не знаю я, где тот цветочек искать, может, по пути что сведаю. А ты зачем на чудо-юдо засаду строишь?</p>

<p>√ Прославиться решил, √ вздыхает тезка. √Чтоб как батюшка! А то все ╚Муромцев сынок╩ да ╚Илюшин отпрыск╩, аж во рту кисло. Мне батюшкина слава без надобности, своей бы разжиться!</p>

<p>√ Вот те и разжился! √ с берега лает пес. √ Кощеева сына мостом пришиб, не всякий так-то сумеет! Суму, суму лови, хозяин, уплывает!</p>

<p>Уставился Муромец на Волчка, уши мизинцами прочищает:</p>

<p>√ Вот те раз, а ведь всего-то одну чарку для храбрости и выпил!</p>

<p>Не до разъяснений мне √ сума-то и впрямь уплыла да потопла, а в ней одежа запасная, еды на три дня и книжка чародейская.</p>

<p>Тут ворон ко мне на плечо присел, когтями в наплечник кожаный впился:</p>

<p>√ Тридцати верст не проехал, все припасы сгубил! Не к добру!!! Кар-р-р, кар-р-р!</p>

<p>Отмахнулся я от вещей птицы, пошел к берегу, сапогами хлюпая. Ничего, едой да одежей всегда разжиться можно, а книжку я и так назубок знаю, на всякий случай брал.</p>

<p>√ Не печалься, Сема┘ √ утешает меня Муромец, коня своего богатырского, бурого да лохматого, от куста отвязывая. √ Я виноват, мне и ответ держать √ поехали на торжище в славный город Колдобень, кольчугу мою купцам сбудем, на квас пропьем, на калачи проедим! Город-от за горушечкой, рукой подать.</p>

<p>Покосился я на него с усмешкою:</p>

<p>√ Ну и безлюдное же место ты для моста выбрал, братец┘</p>

<p>√ А какая ему, чуду-юду, разница? √ хорохорится Муромец. √ Зато мне польза великая: головы срубленные тащить недалеко, а в случае чего за стенами белокаменными отсидеться можно┘</p>

<p>Оглядел Сивка кольчугу богатырскую, всхрапнул жалостливо:</p>

<p>√ Ну, ежели кузнецу на лом всучить сумеете, может, по черствой баранке на брата и разживетесь┘</p>

<p>√ Вот и ладненько, √ говорю, √ а ежели на квас не хватит √ коня моего на мыловарню продадим.</p>

<p>Прикусил Сивка удила, оставил шутки строить.</p>

* * *

<p>Заехали мы в город, сыскали кабак почище, спросили питья хмельного да закуси. Отговорил я Муромца кольчугу продавать √ не сумой единой жив путник, сподобился перед дорогой пару монет в пояс зашить. Выпили мы за знакомство, разговорились. Хороший, кажись, Сема парень; чуток простоватый, зато души добрейшей и слову своему верен.</p>

<p>√ Ты, Кощеич, не серчай на меня за мост да суму, вот совершу подвиг, разживусь деньжищами и покрою твой убыток.</p>

<p>√ Какой подвиг-то, Сема? Полчища басурманские давно копья сложили, торговлей живут, чудо-юдо последнее твой батюшка прикончил, цари и те промеж собой замирились.</p>

<p>Вздохнул Муромец горько, до дна чарку осушил.</p>

<p>Подступила тут к нам голь кабацкая √ мужичонка ледащий, в одежонке худой. Мнется у лавки, облизывается:</p>

<p>√ Ох ты гой еси, богатыри могучие, народные заступнички, а не лепо ли вам человека от лютой смерти похмельной избавить, поднести хоть на донышке?</p>

<p>Посмеялись мы, налили голи кабацкой чарку зелена вина да зелен же огурец в придачу пожаловали. Все равно уже кем-то надкушенный.</p>

<p>Опохмелилась голь кабацкая, повеселела:</p>

<p>√ Вот спасибо, добры молодцы, не дали пропасть! Дам я вам за то совет мудреный: не связывайтесь с девками, от них все беды.</p>

<p>Мне ли девок бояться √ на какую гляну, та и растает, да ни одна еще по сердцу не пришлась. Батюшка все посмеивался: ╚Тебе, Сема, по матушке прозываться надобно √ Прекрасный: и волос ее золоченый, и очи зелены кошачьи, только что стать молодецкая╩.</p>

<p>√ Проку с того совета! Вот кабы подсказал, где цветочек аленькой сыскать, я бы тебе цельный ковш поднес.</p>

<p>Призадумался мужичонка, головой качает:</p>

<p>√ Слыхом не слыхивал я про такое чудо, а значит, нет его вовсе на белом свете. Кабы был, уж непременно в кабаке сказывали бы! Заезжали к нам и купцы берендейские, и служивые кусманские, и торговцы ордынские, про края свои баяли, цветочка же не поминали. Вот только с пустошных земель, лесов нехоженых, дорог неезженых, где солнышко садится, отродясь никто не приходил. Подавались в те дурные места иные богатыри, славы ратной да подвигов великих искать; сыскали, видать, на свою головушку √ ни один не вернулся.</p>

<p>Вижу, у Муромца глаза загорелись.</p>

<p>√ Может, и мне счастья попытать?</p>

<p>√ Невелико, √ говорю, √ счастье √ голову в дурное место свезти да там ее и сложить. Добры молодцы подвигов не ищут, те их сами находят. Вот кабы с умом в пустошные земли наведаться, на рожон зазря не лезть, авось и сыскали бы чего.</p>

<p>Молвит Муромец в шутку:</p>

<p>√ Хошь, Сема, тем умом быть? А я тебя обороню, ежели чудище какое на кудри твои буйные покусится.</p>

<p>Кудрей у меня отродясь не бывало, приплел Сема для красного словца, а вот самого ровно барашка стричь можно.</p>

<p>√ У меня за плечом тоже не прут ивовый, а меч-кладенец родовой, и махать им я сызмальства обучен. Может, и впрямь за цветочком в земли неведомые податься, дорог исхоженных напрасно не топтать?</p>

<p>Пожали мы друг другу руки:</p>

<p>√ Будь же ты мне не просто братом-родичем, а другом-побратимом верным, коему в бою смертном без опаски спиной доверяются!</p>

<p>Голь кабацкая между нами влезает:</p>

<p>√ А ковш обещанный?!</p>

<p>√ С цветочком вернемся √ проставим!</p>

<p>Пригорюнился мужичонка:</p>

<p>√ Вернетесь вы, как же┘ с цветочками аленькими √ по два на могилку!</p>

<p>Ну да нам голь трусливую слушать не с руки. Закупили припасов в путь-дорогу дальнюю, выспросили, как из города ловчей выехать, да и повернули коней вслед за солнышком.</p>

<p>Начались вскорости земли пустошные, травой сорной поросшие. Селились тут раньше люди, да повывелись √ пустые срубы где-нигде стоят, провалами оконными щерятся. Сказывал кабатчик, будто волкодлаки на пустоши водятся, из лесов нехоженых к жилью за поживой тянутся, по ночам у стен городских воют, да к нам они не вышли, остереглись. Волчок к лошади жмется, как что треснет в кустах √ на седло ко мне вспрыгнуть норовит, зубами со страху щелкает.</p>

<p>√ Да уймись ты, песий сын! Чуешь кого али дурью маешься?</p>

<p>√ Чуять не чую, да ты ж сам говорил √ на рожон не лезть!</p>

<p>√ Так оттого ко мне на голову лезть надобно?!</p>

<p>√ Ты, хозяин, пользы своей не понимаешь! Ежели волкодлак на тебя из засады бросится, я его на подлете встречу!</p>

<p>Доехали мы до развилки, глядь √ лежит на ней валун, с боков обтесанный, а на верховине каменной молодец чернявый сидит, семечки лузгает, шелухой поплевывает. На волкодлака вроде не похож, в ухе серьга серебряная, взгляд хитрый с прищуром. Конь буланый вокруг камня траву щиплет, поводья по земле тянет. Волчок осмелел, облаял издали.</p>

<p>√ Гой еси, добры молодцы! А я уж замаялся вас ждать, все семечки подъел, хоть ты обратно поворачивай!</p>

<p>Переглянулись мы с братом непонимающе:</p>

<p>√ Мы-то и впрямь добры молодцы, да только что-то не припомним, чтобы с тобой о встрече уговаривались.</p>

<p>Расправил парень плечи, так с груди шелуха приставшая и посыпалась:</p>

<p>√ Я Семен Соловей, по батюшке Васильевичем кличут, из царства Лукоморского, стольного города Лукошкина.</p>

<p>√ Эге, √ говорю, √ это не тот ли Соловей, что к моей матушке сватался, да проворовался некстати?</p>

<p>√ А мой батюшка ему за покражу короны царевой чуть голову не снес? √ подхватывает Муромец. √ Слыхал я, что он потом разбойником заделался; бывало, притаится в кустах у дороги, возка купеческого дождется да как засвищет! Лошади понесут, возок с добром по кочкам разметут, а он потом собирает┘</p>

<p>√ Ага, √ всхрапывает Сивка, √ он еще как-то глухой ночью моего батюшку со двора свести пытался, да оплошал: батюшка как двинул копытом √ конокрад по грудь в сыру землю ушел, едва откопали!</p>

<p>√ Ты, хозяин, кошель-то проверь┘ на всякий случай┘ √ лает пес.</p>

<p>Тут молодец как возрыдает слезами горючими:</p>

<p>√ Вот так всегда, как помяну батюшку, немедля татем да конокрадом нарекут! Мол, яблочко от яблони┘ Хоть ты сиротой без роду-племени назовись, что╜бы люди меня не сторонились!</p>

<p>Устыдились мы с Муромцем:</p>

<p>√ Прости ты нас, злоязыких, и впрямь негоже отца сыну в упрек ставить. А ты сам каков человек будешь, мастеровой аль торговый?</p>

<p>√ Да вор я, вор, √ безнадежно отмахнулся Васильевич, √ сызмальства мастерству воровскому обучен, а нынче уж поздно иное ремесло постигать. Вот кабы мне такую работу, где только воровать и надобно, уж я бы не оплошал, честным трудом жил!</p>

<p>√ Не слыхал я о такой работе┘ √ говорит Муромец в раздумье. √ Разве что купцом али казначеем, да и там, ежели попадешься, места живого не оставят. А в чужедальних землях искать не пробовал?</p>

<p>√ Второй год ищу┘ √ вздыхает Семен Соловей. √ И меня уже по трем царствам-государствам ищут┘ Не с голоду же мне было помирать, горемычному┘</p>

<p>√ А что ж тебе от нас надобно, Васильевич? Зачем поджидал-то?</p>

<p>√ Да вот, √ стучит Соловей по камню, √ приметил на свою беду. Так бы ехал и ехал, горя не зная, ан глядь √ на валуне придорожном надпись выбита. Прочитайте-кось, сами поймете.</p>

<p>Мнется Муромец:</p>

<p>√ Ты бы, Сема, вслух почитал, что ли┘ А то мне отсюда не видать, уж больно буковки махонькие┘</p>

<p>Усмехнулся я понимающе, уважил неграмотного:</p>

<p>√ ╚Направо поедешь √ себя спасать, коня потерять, налево поедешь √ коня спасать, себя потерять, прямо поедешь √ женату быть, назад поедешь √ трусом слыть╩. Нет, назад точно не поедем.</p>

<p>Волчок камень со вниманием обнюхал, лапу над ним задрал:</p>

<p>√ И прилежный же писец выискался √ цельный год, поди, долбил без устали! Навряд ли шутки ради┘ Ну да я быстрей управился!</p>

<p>Сема Соловей сверху на пса косится, спускаться не спешит:</p>

<p>√ Вот и я думаю: не для красы он здесь положен √ добрым людям на упреждение. Битый час сижу, выбрать не могу √ и так плохо, и эдак нехорошо. Решил двух путников дождаться, жребий бросить да разделить дорожки по справедливости.</p>

<p>Сема Муромец ладонь ко лбу приложил, в даль вгляделся √ ни по одной дороге встречного не видать!</p>

<p>√ Нам жребий бросать не с руки, вместе приехали, вместе и выбирать будем. Тебе, Сема, какая больше глянулась? Вернее, какие две √ меньше?</p>

<p>√ Давай, √ говорю, √ Сема, мы тебя женим! Эвон ты у нас какой молодец справный, поутру щетину нож вострый едва берет. Сыщем невесту тебе под стать┘</p>

<p>√ Бородатую, что ли? √ хмыкает Муромец. √ Нет уж, спасибо, видал я, что женитьба с добрыми молодцами делает √ ни медовухи тебе выпить, ни к девкам на село завернуть. Прямая дорожка, поди, дальше с левой сходится! Давай лучше я у тебя в дружках похожу.</p>

<p>√ Ну, ежели сыщешь девицу краше моей матушки, так уж и быть √ женюсь.</p>

<p>Муромец только хохотнул, тетку свою, Василису Прекрасную, вспоминая.</p>

<p>√ Направо тоже как-то не тянет, √ размышляю я вслух. √ Коня жалко, как-никак, друг верный, да и матушка огорчится. Все-таки прямо нам, Сема┘</p>

<p>√ А может, налево? √ говорит Муромец с надеждою. √ Авось пронесет!</p>

<p>Поглядел я налево √ дорожка ровная, не колдобистая, впереди лес зеленый видать. Кто его знает, что каменотес неведомый сказать хотел? Себя потерять √ заблудиться, что ли? Эх, где наша не пропадала, не пропадем и в лесу! Глядишь, и Семе на подвиг наскребем.</p>

<p>Взмолился тут Семен Соловей:</p>

<p>√ Если вы и впрямь налево ехать вздумали, возьмите меня с собой √ все равно мне, беспутному, свет не мил, а там, глядишь, и пригожусь!</p>

<p>Придержали мы с Муромцем коней:</p>

<p>√ Ты хоть с оружием управляться умеешь?</p>

<p>Сдвинул Соловей брови, подбросил на ладони четыре ножа булатных √ и откуда только выхватил! √ и давай в дуб за нашими спинами метать. Так около ушей и засвистело! Обернулись мы √ а ножи по самую рукоять в дерево ушли, дупло беличье с четырех сторон закогтили.</p>

<p>Мы так рты и пораскрывали, только ворон крыльями трепетнул одобрительно:</p>

<p>√ Ловок! Не к добру!!! Кар-р-р! Кар-р-р!</p>

<p>Приняли мы Васильевича в свою дружину малую, побратались с ним и дальше поехали.</p>

* * *

<p>Потянулся вдоль дороги лес нехоженый, бор вековой. Прямо сказать, ходить-то по нему особо и нечего √ ни ягодников, ни орешника, одни мухоморы с поганками по кочкам хороводы отплясывают. Сумрачно в лесу, а как солнышко вниз покатилось, и вовсе неуютно стало. Пора бы и местечко для ночлега присматривать, пока кони впотьмах спотыкаться не начали.</p>

<p>На наше счастье, приметил Соловей избушку в стороне от дороги. Мы с Муромцем так бы мимо и проехали √ неказистая избенка, приземистая, стены мхом поросли, крышу дожди вычернили, за деревьями на нет теряется. Из трубы дымок курится, слыхать, как ухват о горшок чугунный лязгает, заслонка печная дребезжит и голос старческий, надтреснутый, коту вороватому выговаривает. Потом и кота слышно стало √ видать, от одних слов не раскаялся, пришлось веником помогать.</p>

<p>Завернули мы коней к избе, постучались в ставень распахнутый. Выглядывает в окошко старуха сморщенная в платке цветастом. Носом крючковатым потянула и сморщилась:</p>

<p>√ Глянь-кось, доселева человечьего духа слыхом было не слыхать, видом не видать, а нынче сам на порог пожаловал!</p>

<p>Утер я рукавом лоб взопревший:</p>

<p>√ Дух как дух, знамо дело √ с дороги, а ты, бабушка, приветь нас ласково, накорми-напои, в баньке попарь, он и уйдет!</p>

<p>√ Вот ишшо, баньку им топить, дрова переводить! Небось из ручья напьетесь, мухомором зажуете! Коль сюда добрались, пущай вас и дальше черти несут, зареклась я незнакомым молодцам дверь отпирать. Развелось вас тут, богатырей проезжих, честной Бабе Яге из дому выглянуть боязно √ то в печь живьем засунуть норовят, то ступу угонят, давеча гуся-лебедя недосчиталась, только голова открученная да след богатырский на грядке с репой сыскались. Вон отсюда, проходимцы, пока метлу самометную на вас не спустила!</p>

<p>√ Не горюй, бабушка, мы твоему горю подсобим √ больше ни один лиходей в избу не войдет! Засучили мы рукава, на ладони поплевали:</p>

<p>√ А ну-ка, избушка, стань к нам задом, к лесу передом!</p>

<p>Ухватили избу за углы и давай раскручивать! У Семы Муромца силушки немерено, я приколдовываю малость; Соловей тоже пыхтит, старается. Повернули избу, дверью к дереву ближайшему приставили. Окошки в избенке махонькие, нипочем Бабе Яге не выбраться. Высунула она нос крючковатый в щелочку, давай нас совестить:</p>

<p>√ Экая молодежь нынче нервная пошла, слова им поперек не скажи! До чего здоровенные бугаи вымахали, а туда же √ всяк пенсионерку заслуженную обидеть норовит! Да я в ваши годы┘</p>

<p>√ Ты, бабушка, в наши годы пакости почище этой строила!</p>

<p>Припомнила Баба Яга молодость свою развеселую, подобрела голосом:</p>

<p>√ Что вам от меня надобно, окаянные? Дела пытаете аль так по лесу шляетесь?</p>

<p>√ Дела, бабушка! Пусти переночевать, а мы тебе за то дров наколем и воды на неделю нанесем!</p>

<p>√ Поправляйте избу, дуралеи, тогда и говорить будем!</p>

<p>Раскрутили мы бабку с ветерком, взяли у нее топор да пилу двуручную, пошли ночлег отрабатывать. Дотемна целую поленницу сложили.</p>

<p>Раздобрилась Баба Яга, курицу печеную на стол выставила, каравай хлеба нарезала, зелена вина в чарки плеснула. Сама ладошкой щеку подперла, любуется, как мы кушанье уплетаем.</p>

<p>√ Эх, деточки, и куда вас на ночь глядя несет, неужто не боязно?</p>

<p>√ А ты расскажи нам, бабушка, куда √ авось убоимся!</p>

<p>√ Вот те раз, √ дивится Баба Яга, √ трех верст до царства подземного, навьего, не доехали, а все ни сном ни духом! Вот уж где головушки бесшабашные┘ Сказывала мне сестрица моя меньшая, Баба Яга Лукоморская, что от Кощея Бессмертного с дружками-чародеями добрым людям никакого покоя нет, всюду ему нос сунуть надобно┘ вижу, и сынок ему под стать, на тот свет прежде батюшки поспешает. Заворачивайте коней, пока не поздно, туда-от час езды, а обратно прежде смерти не поспеть: к навьям дорожка в одну сторону, оттого неезженой и кличут √ не гляди, что натоптана.</p>

<p>Сбледнул чуток Муромец:</p>

<p>√ К упокойникам, что ль?</p>

<p>√ Да нет, навьим царство только из-за подземности своей прозывается, а народ там самый что ни есть обыкновенный. Правит им лютый царь Вахрамей Кудеярович, держит при себе дружину разбойную √ по ночам на землю выбираются, поживу ищут. Все селенья ближние разорили, разграбили, храбрых защитничков порубили, дома пожгли, людишек в полон угнали, в этой стороне только я одна и осталась. Никто еще от Вахрамея вырваться не сумел, птиц и тех на подлете стреляет.</p>

<p>Переглянулись мы с побратимами. Оно, конечно, честь богатырская, но и впрямь боязно стало. Кабы знать еще, что не напрасно сгинем┘</p>

<p>√ А растут ли в навьем царстве цветочки аленькие, о семи лепестках?</p>

<p>У Бабы Яги глаза на лоб полезли.</p>

<p>√ До цветочков ли, когда волки да вороны по полям бранным падаль подъедать не успевают! Кто его знает, слыхала я, что есть у Вахрамея сад, а в том саду всех цветов земных и подземных по дюжине, птиц да зверей по паре; ежели в вахрамеевском саду цветочка аленького не сыщется, значит, его и вовсе на свете нет.</p>

<p>Пропали у нас сомнения последние √ трудна дорога, да верна, а добрым молодцам только того и надобно.</p>

<p>√ А нельзя ли как-нибудь тот цветок у Вахрамея выпросить аль выкупить?</p>

<p>Пригорюнилась старуха:</p>

<p>√ Ох, детоньки, не дело вы затеяли! Уж больно лют Вахрамей, может и на месте зарубить, слова сказать не давши. Да есть и у него слабинка √ шибко до красных девок охоч. Жен у Вахрамея цельных три терема, и все никак не уймется: какую добром возьмет, какую силой принудит √ никто ему не указ. Скрадите где-нибудь девицу-красавицу да поклонитесь ею навьему царю, авось смилостивится.</p>

<p>√ А ты, Яга Ягишна, не сгодишься? У нас и мешок припасен┘</p>

<p>Развеселилась карга, пальцем костлявым погрозила:</p>

<p>√ Все бы вам, молодцам, шутки шутить, нет бы к старухе прислушаться √ поди, больше вас, вместе взятых, на белом свете прожила, плохого не посоветую.</p>

<p>Доели мы курицу, бабка кости в миску сложила, мне сует.</p>

<p>√ Накось, выгляни во двор да высыпь у крылечка, может, песики бродячие прибегут.</p>

<p>Вышел я на крыльцо, посвистел условно. Чего, думаю, на бродяжек добро переводить, свой пустобрех с утра не кормленный, как бы еще один гусь головы не сложил √ водится за Волчком такой грешок. Не видать что-то пса, только звуки дивные сверху доносятся √ не то стон прерывистый, не то скулеж хриплый. Соступил я с крыльца, голову задрал √ сидит мой пес на крыше, трубу лапами обвил, осиновым листом вместе с ней колотится, а за углом три волкодлака рядком сидят и на Волчка облизываются. Увидали меня с миской, хвостами завиляли, навстречу пошли. Я миску выронил да скорей в избу. Позади только захрупало.</p>

<p>√ Ну как, дитятко, прибегали мои песики?</p>

<p>√ Прибегали, бабушка┘</p>

<p>√ Не обидел ты их?</p>

<p>√ Таких обидишь!</p>

<p>√ То-то же! Ежели ишшо кто на гусей моих покусится √ вслед подуськаю, мало не покажется!</p>

<p>Постелила нам бабка на полу, сама на печь спать полезла. Посреди ночи будит меня Соловей, за плечо трясет:</p>

<p>√ С-с-сема! √ А у самого зубы так и лязгают. √ Я-а-а ┘ во двор┘ по надобности┘ а там┘ о-о-о!</p>

<p>Перевернулся я на другой бок, бурчу сонно:</p>

<p>√ Ничего не попишешь, волкодлаков бояться √ до утра терпеть┘</p>

<p>√ Сема, ты чего подумал? Окстись, какие волкодлаки?! Не верю я в них, то сказки бабкины! Я коней проведать вышел, а на них какие-то девки простоволосые в лунном свете голышом катаются, только смех по лесу идет!</p>

<p>√ Пить надо меньше┘</p>

<p>√ Сема, да вставай же! Заморят коней чертовы бабы!</p>

<p>Выскочили мы из избы √ точно, гоняет кто-то коней по лесу, топот то ближе, то далече слыхать. Захрустели ветки, вылетает на поляну Сивка √ весь в мыле, глаза стеклянные, и сидит на нем без седла, без поводьев, девка бесстыжая. Волосы по ветру развеваются, под полной луной зеленым серебром мерцают.</p>

<p>√ Стой, окаянная!</p>

<p>Выскалила девка зубы, рассмеялась, коня пятками пришпорила. Прижал Сивка уши, прямо на нас помчался. Едва пригнуться успели, √ взвился конь поверх голов, подковами сверкнул, жаром пыхнул и дальше полетел.</p>

<p>√ Зачаровали коня, заразы!</p>

<p>√ Кто, Кощеич?!</p>

<p>√ Кикиморы клятые!</p>

<p>За Сивкой два других коня по поляне промчались, сызнова в лес канули. Тешатся кикиморы, морят коней √ не уловишь.</p>

<p>Сцепил я зубы, сел на завалинке, вытянул костяной гребень из кармана, давай волосы охорашивать. Чешу не спешу, кикимор будто не замечаю.</p>

<p>Осадили девки коней, загляделись:</p>

<p>√ Не продашь ли гребешок, добрый молодец? Богатырю о своей красе думать негоже, а нам, девицам, как раз положено!</p>

<p>√ Продать не продам, а спешитесь √ так подарю.</p>

<p>Пошушукались кикиморы, посмеялись. Спрыгнула старшая с моего Сивки:</p>

<p>√ Повезло нам, девоньки, на гнилой товар пришел слепой купец! Коней выкупает, а красных девок не замечает!</p>

<p>√ Какие вы девки √ пеньки лесные сучковатые, только ночью шкодить и можете, коней да молодцев морить!</p>

<p>√ Гляди-кось, знающий выискался! А то пошел бы с нами, потешился; иные молодцы пешими своих коней догоняли, на нас заглядевшись!</p>

<p>Протянул я кикиморе гребень:</p>

<p>√ Нет уж, благодарствую, что-то не в охотку.</p>

<p>Скакнула наглая девка ко мне на руки, обвила за шею, устами по устам скользнула:</p>

<p>√ Не передумал, добрый молодец?</p>

<p>√ Днем подходи, столкуемся.</p>

<p>Засмеялась девка, выпустила:</p>

<p>√ Эх, проторговался, купчина негодящий! В сусеках шаром покати, так он на мышей пеняет! √ Выхватила гребень и убежала, а с ней и подруженьки невесть куда с конских спин сгинули.</p>

<p>Стоят кони, не шевелятся, головы повесили. Пригляделись мы с Соловьем √ спят наши скакуны, так без просыпу кикимор и катали! Утром, поди, и не упомнят ничего.</p>

<p>Поздно Соловей спохватился:</p>

<p>√ Зря, Кощеич, ты их отпустил┘ ежели самому невмочь, мы бы с Семой подсобили┘</p>

<p>Ничего я не ответил, пошел в избу досыпать. Пущай что хочет думает.</p>

* * *

<p>Поутру седлаем коней √ один Муромец бодрый да веселый. Мы с Соловьем во всю глотку зеваем, Волчок взъерошенный на солнце греется, распластался, как неживой, кони напиться никакие могут, Сивка на ломоту в костях жалуется. Баба Яга на крылечке пригорюнилась √ как в последний путь провожает, даже платочек черный повязала.</p>

<p>√ Ты, бабка, на нас тоску не нагоняй, лучше дай совет какой дельный на дорожку.</p>

<p>√ Вот вам мой совет: не едьте туда!</p>

<p>Везет нам нынче на советы. Ну да чужим умом все равно жить не будешь, пора бы и свой на деле испытать.</p>

<p>Едем √ не торопимся, кони на ходу подремывают, хвостами оводней докучливых отмахивают. Негоже на тот свет спешить √ прежде хорошенько обдумать надобно, как после на этот вернуться.</p>

<p>Окликнул я Соловья, кивнул в сторону √ лежит у дороги коряга пустотелая, мхом подернутая, а в корнях растопыренных гребень костяной запутан накрепко. Побледнел Сема, сглотнул на сухое горло √ купец-то на поверку зрячим оказался, гнилья и задаром не всучишь.</p>

<p>Муромец наших переглядов тайных не разумеет, иным обеспокоен:</p>

<p>√ Что делать-то будем, Кощеич?</p>

<p>√ Вы же слышали, что Баба Яга присоветовала┘ тем и займемся.</p>

<p>Мнутся друзья-побратимы:</p>

<p>√ Ты уж прости, Сема, мы девиц красть не обучены┘ поперек чести-совести не пойдем┘</p>

<p>√ Дурачины вы, √ говорю, √ простофили! Кто ж вас настоящих девиц красть просит? Изловите мне лягушку болотную, я ее живо царевной-красой оберну, ею царю Вахрамею и поклонимся!</p>

<p>Обрадовались Семы, побежали лягушек ловить. Принесли полные карманы √ и царевен, и царевичей, на любой вкус. Выбрал я одну лягушечку посмирней да неприглядней, бросил оземь √ встала предо мной девица черновласая, в сарафанчике желто-зеленом шелковом, а по нем шитье изумрудное, разводами.</p>

<p>Обошел Муромец вокруг девицы, в затылке поскреб. Хороша, ничего не скажешь, а что лицом зелена малость, так то на немощь желудочную списать можно. Все, как положено √ и коса на месте, и кокошник бисерный, а глазами зелеными так и ведет, так и чарует. Нипочем не устоять Вахрамею против такой красы!</p>

<p>Только Сема нацелился перси на мягкость попы╜тать, девица его хлоп по щеке!</p>

<p>Потер молодец щеку, выдохнул уважительно:</p>

<p>√ Как настоящая┘ А говорить она умеет?</p>

<p>Подбоченилась царевна-лягушка:</p>

<p>√ Ква, ква-ква!</p>

<p>√ Пущай лучше молчит! √ постановили мы сообща.</p>

<p>Усадили лягушку на коня к Муромцу и дальше поехали. Говорю я побратимам с опаскою:</p>

<p>√ Лишь бы царь ее до свадьбы в уста целовать не надумал, а то сызнова лягушкой обернется!</p>

<p>√ Мы уж проследим!</p>

<p>Не видать что-то царства навьего. Все лес да лес, восьмая верста навскидку пошла. Только хотели коней подхлестнуть, глядь √ кончилась дорога неезженая. Остановились мы, глаза протерли √ не появилась, буд╜то отрезал ее кто посередь полянки.</p>

<p>Может, подшутила Баба Яга, отвагу нашу испытывала?</p>

<p>Кивнул я на череп в траве придорожной, шелом пробитый, следы конские во множестве:</p>

<p>√ С размахом бабка гуляет┘</p>

<p>Соловей догадки строит:</p>

<p>√ А может, навье царство только с темнотой появляется? По ночам и дружина разбойная выходит, видать, света боится.</p>

<p>√ Или страху побольше нагнать хочет, √ сказал я и тронул легонько Сивкины бока коленями. Пошел конь вперед с опаскою, на череп косится.</p>

<p>√ Ох не к добру это, хозяин┘</p>

<p>√ Ты еще покаркай, волчья сыть!</p>

<p>Конь возьми да и скажи сдуру:</p>

<p>√ Кар-р-р, ежели человеческих слов не разумеешь!</p>

<p>Раздалась тут земля, аки трясина болотная, я и понять ничего не успел √ падаем куда-то, да быстро так, ровно в яму ловчую! Недолго падали, сажени две. Конь по щетки в землю ушел, я задом о седло приложился. Гляжу √ стоим мы на горушке невысокой, дорога вниз сбегает, в поля уходит, по небу тучки гуляют, а солнца нет как нет, отовсюду свет ровный идет. Задрал я голову √ прямо надо мною то ли омут, то ли свод, из мрака сотканный, и летят оттуда два коня и собака, вопят согласно. Упали √ замолчали, озираются. Ворон эдак деловито на крыльях распах╜нутых спустился, ко мне на плечо присел:</p>

<p>√ Ну что, и дальше тебе конь каркать будет или мне дозволишь?</p>

<p>√ А надобно?</p>

<p>√ Надобно, надобно! Вон под горочкой дружинники вахрамеевские на ноги резвые повскакивали √ не к добру!!! Кар-р-р, кар-р-р!</p>

<p>Увидали нас дружинники, сабли выхватили, на холм карабкаются, задушевных бесед вести не желают. Нас трое, их пятеро, все как на подбор: дюжие, лихие, к мечу привычные, истинно √ разбойники. Загодя радуются, как поживу бранную промеж себя делить будут, конями да девицей перед Вахрамеем выслуживаться. Только я примерился петухами голосистыми их обернуть, чую √ что-то не то. Как гляну на дружинников, сразу сила чародейская меня оставляет, заклятия в голове путаются. То ли заговоренные они, то ли оберег какой вздели. Хорошо, царевна лягушкой не перекинулась √ видать, самим чарам оберег не помеха, во мне дело. Хоть ты на версту отбегай да издали колдуй.</p>

<p>Быть бы тут сече кровавой, да нашелся я, навстречу дружинникам руки распахиваю, кричу с радостью:</p>

<p>√ Ребятушки! Так вы и есть караул обещанный, что к терему царскому нас с почетом проводить должон? Ай да Вахрамей Кудеярович, ну уважил, у самого порога встречает!</p>

<p>Растерялись дружинники, сабли опустили, позволили каждого по очереди обнять, троекратно облобызать. Старшой рукавом украдкой утерся, говорит хмуро:</p>

<p>√ Встретить-то нам велели, да кого ≈растолковать позабыли. Ты кто таков будешь, придур┘ приезжий человек?</p>

<p>Разыграл я обиду праведную:</p>

<p>√ Как кто?! Будущий родственник Вахрамеев, вот сестрицу ему в жены везу!</p>

<p>√ А это что за лбы? √ спрашивает дружинник, на побратимов моих кивая. √ Подружки невестины?</p>

<p>√ Родичи, на пир свадебный выбрались.</p>

<p>Поворчали дружинника, посоветовались. Кто нас знает, может, и впрямь с царем уговорились-породнились, зарубишь √ хлопот не оберешься, пущай Вахрамей сам решает, казнить аль миловать.</p>

<p>Отрядил старшой двоих нам в охрану:</p>

<p>√ Глядите за ними в оба, не за родственничков, так за пленничков награду огребем!</p>

<p>Ничем навье царство от Лукоморья не отличается√ и дубы те же, и вороны туда-сюда по небу летают, в огородах лебеда с репой воюет. Долго ль, коротко ль √ прискакали мы к терему царскому. Побежали дружинники с докладом, возвращаются злые √ царь велел нас пустить, а им по дюжине плетей всыпать, дабы впредь неповадно было перед всякими проходимцами уши развешивать. Отобрали у нас оружие, при входе сложили.</p>

<p>√ Ежели выйдете, заберете, а нет √ так оно вам и вовсе не понадобится.</p>

<p>В палатах царских от стражи не продохнуть, не то что мечом размахнуться. Царь на троне сидит развалясь, из чарки зелено вино попивает:</p>

<p>√ Это еще что за теребень подзаборная? Поди, дочь мою скрасть удумали? Не советую┘ Во-первых, поймаю и казни лютой предам, а во-вторых, овчинка выделки не стоит. Ну, кто у вас тут старшой, кто ответ перед моим грозным величеством держать будет?</p>

<p>Выступил я вперед, поклонился царю поясно:</p>

<p>√ Исполать тебе, Вахрамей Кудеярович, властелин царства навьего! Мы не теребень подзаборная, а внуки царя Лукоморского Еремея Кирбитьевича √ я Семен Бессмертный, по леву руку от меня Семен Муромец, по правую √ Семен Соловей, побратим наш. Про дочку твою я слыхом не слыхивал, а явился к тебе в шурины проситься, привез вот сестрицу на выданье √ Лягушей, тьфу┘ э-э-э┘ Любушей кличут!</p>

<p>╚Любуша╩ похихикивает, плечиками поводит, косу теребит, в царя глазками стреляет. Вахрамей прокашлялся, чарку отставил, грудь выпятил, перед лягушкой молодца изображает, не гляди, что в батюшки ей годится. Лысоват навий царь, бороденка жиденькая; незавидный, прямо сказать, женишок, хоть телом и крепок.</p>

<p>Муромец парень простой, рубанул сплеча:</p>

<p>√ Дал бы ты нам за нее, по-родственному, цветочек аленькой!</p>

<p>√ Сестрица √ это хорошо, √ говорит царь мечтательно, на лягушку поглядывая. √ Через три дня свадебку и сладим. А вам, братцы, за цветочек еще отработать надобно┘ по-родственному. Три службы мне справите √ отпущу с цветочком, нет √ будет у Любуши на трех братцев меньше. Много я про твоего батюшку слыхивал, Семен Кощеевич! Говорят, на земле он колдун самый что ни есть могучий. И тебя небось премудростям всяческим обучил?</p>

<p>╚Эге, √ думаю, √ тебе только скажи, что мы с батюшкой, почитай, ровня, √ такую службу задашь, что никакой силы чародейской недостанет╩.</p>

<p>√ Куда уж мне, бесталанному, я весь в маменьку пошел.</p>

<p>√ Вижу, что в маменьку, √ хмыкает заметно повеселевший царь, √ на земле, поди, отбою от девок не было? Ну-ну, не красней, дело молодое, душе и телу приятственное зело┘ А касательно чародейства мне все едино, я и моя стража перстеньки хризолитовые носим, со ста шагов чары отвращающие, супротив меня не больно-то наколдуешься. Но ежели соврал √ коньми разорву, по полю размечу┘ мне в навьем царстве колдунов не надобно, и без того порядку должного нет.</p>

<p>Взбарабанил царь перстами по подлокотнику:</p>

<p>√ Ну, чтобы долго голову не ломать, давайте по старинке √ идите в лес дремучий, изловите там быка-тура лютого, вспашите на нем поле заповедное, век не паханное, зерном засейте, урожай соберите и пирогов напеките, а сроку вам даю один день да ночь в придачу жалую √ мне не к спеху.</p>

<p>У побратимов моих глаза на лоб полезли, я их унимаю потихоньку, за руки пощипываю:</p>

<p>√ То, друзья, не служба, а службишка, еще до ночи управимся┘</p>

<p>Царю же говорю в полный голос:</p>

<p>√ Добро, Вахрамей Кудеярович, медлить не будем, завтра же к службе приступим, чтобы до свадьбы управиться, с душой спокойной на ней погулять. Дозволь только в тереме твоем отдохнуть с дороги, ну и перекусить там чего-нибудь не помешало бы┘</p>

<p>√ Дозволяю, √ говорит царь милостиво, √ запомните мою доброту, потому как навряд ли еще когда увидите. Эй, слуги, слыхали? Эти дурни √ гости мои дорогие, ни в чем им отказу не давать, пущай потешатся напоследок.</p>

<p>Только из залы выходить √ как налетит на меня вихрь разъяренный, не поймешь, то ли девка, то ли парень √ лицо молодое, безусое, волос под лоб стриженный, окрасу мышастого. Да кулачишком хлипким меня по груди:</p>

<p>√ Ах ты, чудище бессердечное, без стыда, без совести, родную сестру на цветок никчемный променял да еще ухмыляется!</p>

<p>Пригляделся √ девка, лет шестнадцати, в сарафане ситцевом полинялом. Худая да бледная, заморыш подземный. Перехватил я ее за руку, вдругорядь занесенную, стиснул крепко:</p>

<p>√ Ты кто такая?</p>

<p>√ Не твое дело! √ шипит девка от боли, змеей извивается, а пощады не просит. √ Врагиня твоя смертная, вот кто! Не будет тебе впредь удачи, не выйти живым из царства навьего!</p>

<p>Запустила зубы мне в руку, вырвалась и убежала. До крови, мерзавка, цапнула. Вокруг стражники да челядинцы похохатывают, наперебой разъясняют:</p>

<p>√ То дочка Вахрамеева была, Алена-искусница. Она с отцом не в ладах √ ковры летучие ткать мастерица, царь ее за то умение при себе держит, женихов на пищальный выстрел не подпускает. Сам-то царь месяца без свадьбы прожить не может, а дочь обделил, вот она и озлилась.</p>

<p>√ А что это она с волосьями своими учудила?</p>

<p>√ Царь велел обрезать, чтобы, чего доброго, не приглянулась кому. И платьишко худое оттого носит.</p>

<p>√ Это ее, что ли, нам красть не советовали? Неужто прежде охотники находились?!</p>

<p>√ Находились, и не единожды!</p>

<p>√ Глаза им, видать, застило┘</p>

* * *

<p>Выспались мы мягко, поели сладко, встали на зорьке и прямиком к ключнику цареву:</p>

<p>√ Дай ты нам, мил-человек, соху на пять пудов, ярмо железное, плеть сыромятную, мешок пшеницы посевной!</p>

<p>Подивился ключник, что сыскались дурни на царское земледелие, да виду не подал. Вынес мешок, у двери поставил.</p>

<p>√ А за сохой да ярмом сами идите, мне не снести.</p>

<p>Пока ярмо в соломе сыскали, соху ржавую наладили, вернулись √ Алена на мешке сидит:</p>

<p>√ Эх, заморите животинку, ну да чего от вас ожидать √ сестру и ту не пожалели.</p>

<p>Выдернул Муромец из-под нее мешок без почтения:</p>

<p>√ Ежели помочь надумала √ всегда пожалуйста, припряжем быку в помощь, а нет √ геть отсюда!</p>

<p>Проводила нас Алена взглядом недобрым, так спину и буравит √ чуть въяве не задымилась.</p>

<p>А поле-то √ глазом не окинуть, раз обойти и то уморишься. Трава выше пояса, кореньями сплелась, едва соху всадить. Вдалеке лес дремучий виднеется.</p>

<p>√ Что делать-то будем, Кощеич?</p>

<p>√ Быка искать надобно. Ты, Муромец, держи булаву на изготовку √ оглушишь скотину, я ярмо насажу, а Соловей припряжет.</p>

<p>Встали мы на краю леса √ чащоба непроглядная, ежевичником заплетенная. Сунулся было Муромец тропу торить √ весь исцарапался и клещей за шиворот нахватал.</p>

<p>√ Проще лес вырубить, чем с розыском маяться! √ говорит.</p>

<p>√ А мы Волчка, √ говорю, √ пошлем, он быка вычует и на нас погонит.</p>

<p>Пес за дело браться не спешит, на лес косится с опаскою:</p>

<p>√ Ага, а вдруг он от меня не побежит?</p>

<p>√ Не от тебя √ так за тобой, нам все едино!</p>

<p>В шесть рук пса за опушку пихаем, он же ни в какую, всеми лапами уперся, голосит благим матом:</p>

<p>√ Лю-у-у-ди!!! Спаси-и-и-ите! Убива-а-а-ают!</p>

<p>Услыхал бык-тур возню на опушке, увидал в просвет Соловьеву рубаху красную, выскочил из лесу √ и к нему, кусты так просекой и распались. Сам бурый да косматый, загривка рукой не достать, рога вострые что копья долгомерные. Сема глаза вытаращил, и деру! Бык за ним, на нас и не глянул, а зря √ Муромец его походя за хвост цопнул и скорей на руку намотал.</p>

<p>Оставил бык Соловья, пошел по полю скакать, задом кидать. Давай Муромец ногами упираться, по колени в землю ушел, заместо сохи борозду разваливает, а остановить зверя дикого силушки недостает.</p>

<p>Сема Муромец орет, бык-тур ревет, Волчок вслед с лаем летит, носятся по полю туда-сюда √ никудышные пахари, да старательные; часу не прошло √ все поле испоганили, вкривь да вкось на четверть сажени перепахали, на второй круг зашли. Смастерил Сема Соловей из веревки петлю висельную (видал, поди, не раз), к другому концу мешок с зерном привязал, а в мешке дыр навертел. Только бык с нами поравнялся √ Сема петлю раскрутил и ему на рога закинул.</p>

<p>Бык-тур скачет, Сема пашет, мешок сеет, мы с Соловьем в тенечке лежим, на них любуемся √ красота! Пошло зерно в рост по слову моему чародейскому, аж земля затрещала; давай виться да плестись, усы пускать. Батюшки светы, мешок-то не пшеницей √ горохом насыпан, не иначе Алена расстаралась! Поднялся горох в рост человеческий, заплел все поле √ не подступиться ни с косой, ни с серпиком. Встал бык-тур в горохах как вкопанный, увяз накрепко. Сема Муромец хвост выпустил, на спину к быку вскарабкался, руками машет √ вызволяйте, мол!</p>

<p>Свистнул я в два пальца √ со всех сторон воробьи слетелись, давай горох из стручков выклевывать и в мешки подставленные сносить! Только завязывать успевай. Часу не прошло √ сто мешков рядком выстроились. Бык-тур, чуть путы спали, в лес удрал без оглядки, зарекся молодцев бодать.</p>

<p>Снесли мы горох в амбары царские, Сема Соловей полмешка √ в пекарню, приплатил за срочность. К утру напекли царю пирогов с горохом, поднесли на завтрак.</p>

<p>Не к чему Вахрамею придраться √ вот он, пирог-то, пышный да румяный. Похвалил нас царь без особой радости, спрашивает с подозрением:</p>

<p>√ Вспахать да испечь дело нехитрое, а вот с чего бы это горох так быстро вырос? Винись, Кощеич, небось колданул по малости?</p>

<p>√ Что ты, Вахрамей Кудеярович, куда мне, бесталанному! Поле-то заповедное, век не паханное, за такой срок немудрено живящей силы набраться: не земля √ опара!</p>

<p>√ Ну ладно, √ молвит царь, к пирогу примериваясь, √ сослужили вы мне службу, сослужите и другую: есть у меня пасека на тыщу ульев, в каждом улье по рою, в каждом рое трижды по десять тыщ пчел. И с недавних пор повадилась которая пчела заместо меду деготь в соты таскать; простым глазом не видать, а как наварят медовухи √ хоть ты колеса тележные ею подмазывай, до того дегтем разит. Чтобы к завтрашнему утру изловили мне пакостницу да наказали примерно, дабы другим неповадно было!</p>

<p>С тем нас Вахрамей из залы и выпроводил, даже пирогом не угостил, Да и мы не лыком шиты √ загодя по краюшке на брата припрятали, идем и жуем, думу думаем.</p>

<p>Алена навстречу, интересуется ехидно:</p>

<p>√ Что, добры молодцы, невеселы, буйны головы повесили?</p>

<p>√ Тебя, √ в один голос отвечаем, √ увидали!</p>

<p>Разобиделась Алена:</p>

<p>√ Ничего, потерпите┘ чай, в последний раз видимся! Завтра батюшка вас худой хворостиной из царства навьего несолоно хлебавши прогонит!</p>

<p>√ Ты за нас не кручинься, царевна, похлебать мы завсегда горазды, а соль у нас своя!</p>

<p>Только разошлись, я из кармана горсть гороха каленого достал, через плечо метнул:</p>

<p>√ Накось, выкушай пшенички самородной!</p>

<p>Оступилась Алена на горохе, сидит на полу и бранится всячески. От девки сроду таких слов не слыхивал, да и молодцу есть чему подучиться.</p>

* * *

<p>Наказали мы челяди баньку протопить, прихватили одежу чистую да бочонок кваску на хрене, пошли пот трудовой смывать. Славно попарились, все косточки прогрели, девять веников березовых друг о дружку истрепали. Сидим телешом на лавках, от жара помаленьку отходим, квасок попиваем.</p>

<p>√ Ну что, Семы, какие думы полезные будут? √ спрашиваю.</p>

<p>Хлебнул Муромец из жбана, жмурится сладко:</p>

<p>√ Надобно к каждому улью по ярыге приставить и пчелам учет вести √ пущай у летка отчитывается, чего и сколько принесла.</p>

<p>√ А ты, Васильевич, что скажешь?</p>

<p>√ Хлопотное это дело √ с каждой пчелой возиться, давайте лучше посередь пасеки костер разведем, деготь-от горюч, пчела над огнем пролетит да от жара и вспыхнет.</p>

<p>Постучал я себя по лбу √ гулко вышло.</p>

<p>√ Умом вы, Семы, тронулись √ где же это видано, чтобы пчелы заместо меда деготь носили?! Деготь кто-то уже в медовуху подмешивает, опосля варки, вот его в меде никто и не чует. В погребах царевых нашу пчелку искать надобно! Приметил я, как утром туда бочки свежие по доскам скатывали. На медоварне навряд ли кто средь бела дня шкодить отважится, а вот темной ночкой покараулить не помещает.</p>

<p>На том и порешили. Выходим в предбанник одеваться, а одежи-то и нету! Ни грязной, ни чистой, только портянка Муромца под лавкой завалялась, и та несвежая. Неужто тать прибрал?!</p>

<p>Приоткрыл я дверь щелочкой, на белый свет глянул┘ чтоб ты провалилась, Алена Вахрамеевна! Вся одежа по дубу вековому развешана, на ветру полощется. Самая маковка кольчугой Муромцевой увенчана, идет от нее стук-звон унылый, птицы не долетая вспять поворачивают. Сапоги и те шнурами связала, через ветку перекинула.</p>

<p>Услыхали побратимы весть скорбную, прогневались зело. Кричат:</p>

<p>√ А ну подать сюда эту мерзавку! Были мы добры молодцы, а теперь злые! Веник на прутья разберем, в соленой воде вымочим √ то-то она у нас попляшет!</p>

<p>Мне бы хоть порты подать, чтобы до покоев без сраму дойти. И колдовать, как на грех, заказано √ царь из окошка увидит, не сносить нам голов. Глядь-поглядь √ Вранко на плетне сидит, перья перебирает. Свистнул я в два пальца:</p>

<p>√ Выручай хозяина, дармоед, коль татя проглядел!</p>

<p>Каркнул ворон виновато, снялся с плетня. Ждем-пождем √ приносит Вранко мои штаны:</p>

<p>√ Держи, хозяин, дальше я тебе не помощник √ одежа ваша к веткам гвоздями накрепко приколочена, весь клюв сбил, пока эти отодрал.</p>

<p>Забранились мы пуще прежнего, да делать нечего √ мои штаны, мне и лезть. Подступился я к дубу с опаской, на ладони для храбрости поплевал. Пару раз вниз соскальзывал, пока не приноровился. Кое-как пару саженей одолел, чую √ что-то не то: прежде я за дуб держался, теперь он меня держит. Руку отлепил, понюхал √ смола сосновая! Кругом ствол промазан, ежели дальше лезть √ останусь на дубу на веки вечные.</p>

<p>Только до сумы Соловьевой дотянуться и сумел.</p>

<p>Приношу суму в баню, злой как черт:</p>

<p>√ Ну, Васильевич, твой черед штаны мерить √ посбивай-кось ножами ветки, Вахрамеиха проклятая меня чуть намертво к дубу не приклеила, хоть ты заново мойся!</p>

<p>А воды в кадке на донышке, да и баня выстудиться успела. Не больно-то смолу ототрешь, только пуще размазывается. Воротился Соловей с добычей √ вся одежа перепорчена: где рукава мокрые узлами завязаны, где смолой выпачкана, где Сема чуток промахнулся.</p>

<p>Вернулись в палаты злые-презлые, честим Алену во все корки √ то-то ей, поди, икается! Отдохнули маленько, перекусили √ и в погреба. На сей раз ключника известить не удосужились, со своим умельцем пришли: Сема Соловей отмычками позвенел, замки разнял, а царевна-лягушка их за нами снова замкнула и к себе ушла. Попрятались мы за бочками и давай караулить. Сему Муромца под бока то и дело пихаем, чтобы не спал, храпом татей не отваживал.</p>

<p>Только пошло время за полночь √ скрипнула дверь окованная, спускается кто-то в погреба, да с лучиною. Давай бочки открывать и в каждую по ложке дегтя лить. Вольет и размешает, чтобы неприметно было.</p>

<p>Подпустили мы татя поближе, выскочили из-за бочек да сетью и накрыли. Вскрикнул тать тонким бабьим голосом, забился в путах. Тьфу ты, опять Алена, в платье мужском! Я виду не кажу, говорю громко:</p>

<p>√ Экая, братцы, здоровущая пчела нам попалась! Неси, Сема, топор да бей ее промеж глаз, иначе не удержим!</p>

<p>Видит Алена √ худо дело, Муромец и впрямь куда-то побежал, √ взмолилась что есть мочи:</p>

<p>√ Не губите меня, добры молодцы, это же я, Алена-искусница, дочка Вахрамеева! Подшутить над батюшкой хотела, чтобы ему жизнь медом не казалась!</p>

<p>Сема Соловей в затылке притворно чешет:</p>

<p>√ Надо же как занятно жужжит! Прям как дочка царева, у той тоже жало заместо языка!</p>

<p>√ Что ты, Сема, откуда тут Вахрамеихе взяться? Она, поди, все у бани околачивается, молодцев караулит. А и гадкая же девка, немудрено, что царь ее замуж не отдает √ боится, как бы не вернули с позором!</p>

<p>√ Ну, ежели это и впрямь царевна, убыток небольшой. Все одно добром с ней не договоришься, дай-кось топор испробуем!</p>

<p>Тут и Муромец подоспел, сыскал где-то кувалду двухпудовую, несет-поигрывает:</p>

<p>√ Разойдись, народ, на две стороны!</p>

<p>Посторонились мы, сеть выпустили. Алена, не будь дура, так в сети к выходу и метнулась, оступаясь да всхлипывая. Полетел ей вслед хохот молодецкий, аж стены задрожали.</p>

<p>Догадалась Алена, что шутку над ней подстроили, отплатили за дуб сторицей. Обернулась на пороге, из сети выпрастывается:</p>

<p>√ Да вы┘ да батюшка вас┘ звери лютые!</p>

<p>Сорвалась в плач, слезы по лицу размазала, швырнула в нас сетью скомканной и убежала.</p>

<p>Ну что с девкой непутевой поделаешь? Царю говорить негоже √ хоть и грозится Алена ╚батюшкой╩, а не видали мы, чтобы она с Вахрамеем речи вела, даже не подходит близко. Плачет, вишь ты┘ Испугалась, поди, что влетит ей от царя за медовуху дегтярную.</p>

<p>Насобирали мы дохлых пчел, в деготь обмакнули, наутро понесли Вахрамею предъявлять. Царь на упокойниц косится недоверчиво:</p>

<p>√ А чем докажете, что по вине воздали?</p>

<p>√ Пущай мед по ульям соберут, медовухи наварят √ сам убедишься.</p>

<p>Позвал царь на проверку бортников да медоваров√ точно, исчез дух дегтярный.</p>

<p>√ Ну, добры молодцы, вот вам третья служба √ последняя, да не из последних! Завелись у нас в тереме гости докучливые √ Фома, Кузьма да Ерема, никак выжить их не можем; третий год пируют-гуляют, казну мою без толку переводят, домой не торопятся, а взашей гнать заказано: то сынки беспутные владыки царства соседнего, как бы не осерчал да войной на меня не пошел! Вот и намекните им, да поискусней: пора, мол, и честь знать. Чтобы к завтрему и духу ихнего в палатах белокаменных не было! Но ежели узнаю, что почету должного царевичам не оказали, √ на кол посажу, не гляну, что родственники!</p>

<p>Подивились мы, да смолчали. Что ж там за гости, ежели самого Вахрамея третий год объедают-опивают невозбранно?! Мой дедушка царь, уж на что хлебо╜солен, и тот опосля второго месяца свету белого не взвидел, тещ загостившихся на дух выносить не мог. Велел тараканов им в меды подсыпать, кушанья пересаливать, мышей по зале пускать, а шебутного боярина Фрола Фомича Кутило-Завалдайского подговорил лицо вычернить, клыки нацепить, ночью по лестнице к окошкам тещиным взобраться и в ставень постучать. Уехали тещи как миленькие, недели не продержались!</p>

<p>Нам же в один вечер управиться надобно, тут мышами не обойдешься. Соловей мыслишку подкидывает:</p>

<p>√ Вахрамеихи на них нет, небось сами сбежали бы без оглядки!</p>

<p>Алена и впрямь с утра на глаза не кажется √ то ли от гнева царского хоронится, то ли еще чего нам во вред замышляет. Сговорились мы с побратимами, как дело вести, пошли в трапезную.</p>

<p>А там пир идет горой, челядь как раз блюда переменила. Присмотрелись мы к гостям √ мороз по коже продрал! Платье на них дорогое, царское, золотом расшитое, а рыла как есть свинячьи, из-под куньих шапок рога козьи выглядывают, заместо подковок сапожных копыта мохнатые по полу стучат. Вот так сосед у Вахрамея, немудрено его убояться! Ну да нам при чертях мерзнуть негоже, да и пить с ними не впервой √ опосля десятой чарки так по стенам и скачут.</p>

<p>Присели напротив:</p>

<p>√ Гой еси, гости дорогие, мы три Семена, шурины вахрамеевские, будем вас сегодня потчевать!</p>

<p>Обрадовались черти:</p>

<p>√ Вот хорошо, а то нам уж прискучило втроем пировать┘ и имена у вас для застолья самые что ни есть удобные, даже во хмелю не спутаешь. Ну-кось, Сема, разливай!</p>

<p>И пошло у нас веселье, просидели за столом до глубокой ночи, за всех подряд выпили, даже Вахрамея помянули √ правда, ╚навьем-собакой╩, песенок жалостных сколько-то спели, поплакались друг другу на горькую судьбинушку и всеобщее неуважение, а под конец затеял я свару с побратимами:</p>

<p>√ Ты, Соловей, роду низкого, негоже мне с тобой с одного блюда есть!</p>

<p>√ Низок, да славен, а ты из грязи да в князи!</p>

<p>Муромец вином из чарки в нас плеснул:</p>

<p>√ Оба вы хороши, крику на рупь, толку на грош!</p>

<p>Слово за слово, переругались вусмерть.</p>

<p>√ Не желаем за одним столом сидеть, поделить его надобно, пущай каждый в своем углу пирует!</p>

<p>Обмакнул Муромец свиную кость в сметану, размалевал скатерку. Поделили стол, давай яства делить. Из рук блюда рвем, кушанья на гостей летят, с ног до головы черти перемазались. Трусоваты на поверку оказались, драки не унимают, под столы от греха попрятались.</p>

<p>√ Давайте уж заодно, √ говорю, √ и сотрапезников наших, гостей дорогих, разделим!</p>

<p>Согласились Семены и на такой дележ, выбрали себе по царевичу, давай каждый своего потчевать. А на столе не так уж много осталось √ что пораскидали, что поделили. Самым запасливым Муромец оказался √ и осетр у него аршинный, и поросенок печеный. Я же маху дал √ хлеб да капуста квашеная, перед Кузьмой неудобно.</p>

<p>√ Рад бы я, гостюшка, тебя попотчевать, да нечем √ все братец загребущий к рукам прибрал. Возьми у него ломоть осетрины, небось не обеднеет.</p>

<p>Потянулся жадный черт за даровым угощением, а Муромец тресь его ложкой по лбу:</p>

<p>√ Не трожь чужого!</p>

<p>Осерчал я не на шутку, подорвался с места:</p>

<p>√ Ты для моего гостя рыбки пожалел, пущай же твой ею подавится!</p>

<p>Схватил осетра за хвост, да тем осетром Муромцева гостя по голове. Рыло осетровое от удара вбок отлетело, Ереме в глаз угодило. Разобиделся Соловей, зачерпнул икры полной жменей, да Кузьме в рыло:</p>

<p>√ Сема моего дружка закадычного осетром пожаловал, накось его прихлебателю икорки на закусь!</p>

<p>√ Моего гостя бить?! √ ревет Муромец, булаву выхватывая. √ Всех порешу, нам с Фомой больше достанется!</p>

<p>Я за кладенец, Соловей за ножи:</p>

<p>√ Не печальтесь, Кузьма да Ерема, мы за вас живо отомстим, остыть не успеете!</p>

<p>Перепугались черти, из-за стола повыскакивали:</p>

<p>√ Вы уж тут без нас разбирайтесь, мы и без того загостились, дома, поди, жены с детками малыми ждут не дождутся!</p>

<p>√ Куда ж вы, гостюшки?! А как же почет, святой долг хозяйский, чтобы вы обиды на нас не держали?!</p>

<p>И давай чертей за хвосты ловить, за стол насильно сажать. Своего под руки, чужого кулаком по темечку, Муромец Кузьме моему ухитрился черствый бублик на рыло поверх икры закрутить.</p>

<p>Визжат черти, упираются:</p>

<p>√ Хватит с нас почета, ввек вашу доброту не забудем, только отпустите восвояси!</p>

<p>Переглянулись мы, отвесили чертям по затрещине на посошок:</p>

<p>√ Не забывайте нас, захаживайте!</p>

<p>√ Уж лучше вы к нам!</p>

<p>С тем и сгинули.</p>

<p>Мы тоже засиживаться не стали, едва до покоев добрели √ сон сморил. По пути еще песенку развеселую спеть умудрились, весь терем перебудили, даже коты под окнами на радостях заорали √ думали, невеста у них в тереме завелась.</p>

* * *

<p>Утром просыпаюсь √ голова с похмелья трещит, друзья над кадкой с водой студеной плещутся, отфыркиваются:</p>

<p>√ Давай-кось Кощеича прямо в постели окатим, одним махом протрезвим, еще спасибо нам скажет!</p>

<p>√ Да уж скажу √ мало не покажется!</p>

<p>Поплескался я в воде, рассолу хлебнул ≈ ожил. Пошли мы к Вахрамею обещанного требовать.</p>

<p>√ Охти мне тошнехонько, √ вздыхает царь, √ от сердца отрываю! Кабы не родственники, тремя службишками пустячными не умилостивили бы.</p>

<p>Кликнул садовника:</p>

<p>√ Вот тебе, Еремейша, помощники, за аленьким цветочком приехали. Выдай им по лопате с рукавицами холщовыми, и проводи в сад, пущай любой копают!</p>

<p>Да как расхохочется √ у нас мороз по коже. Что дочь, что батюшка √ с обоими ухо востро держать надобно, не угадаешь, какой подвох задумали.</p>

<p>Вышли из царских покоев √ Вранко с хрипотцой зловещей:</p>

<p>√ Честные люди так не смеются! Не к добру!!! Кар-р-р, кар-р-р!</p>

<p>Смахнул я его с плеча:</p>

<p>√ Хоть бы раз к добру прокаркал!</p>

<p>Ворон крыльями трепетнул, на другое плечо перебрался:</p>

<p>√ К добру я молчу, а Вахрамею верить не советую. Не к добру он расщедрился, ох не к доб┘</p>

<p>Придержал я его за клюв, не дал окончить.</p>

<p>Сад у Вахрамея на загляденье √ деревья раскидистые, а тени не дают, под ними цветы диковинные горушками круглыми рассажены, птицы в клетках зо╜лотых поют-заливаются, звери хищные на цепях ры╜кают.</p>

<p>Да только садовник все не останавливается, мимо ведет. Вывел на самый край сада, а там пустырь, куда землю ненужную, песок да глину свозят.</p>

<p>√ Ну, выбирайте, добры молодцы, да смотрите не прогадайте!</p>

<p>Глянули мы налево, глянули направо √ батюшки светы! Весь чисто пустырь цветочками аленькими зарос, кусты шипастые человеку выше пояса, листьев почитай и нету, одни колючки, а в центре куста семь лепесточков навроде ромашкиных.</p>

<p>Муромец меня в бок толкает:</p>

<p>√ Слышь, Сема, может, ну его к лешему, этот цветочек? Давай лучше семян наберем!</p>

<p>√ До осени ждать прикажешь? Завтра уже свадьба царская, как бы не осерчал Вахрамей, к лягушкиным устам приложившись! Терпи, Сема, выкопаем, в тулуп завернем, да и повезем помаленьку!</p>

<p>√ Неужто и впрямь за такую малость осерчает?</p>

<p>Выбрали мы цветочек с краешку, поменьше да пошипастей. Даже через рукавицы, гадость эдакая, колется пребольно. Обкапываем, Сема Соловей ворчит:</p>

<p>√ Надо было нам в садовники наняться, царь еще и за прополку приплатил бы!</p>

<p>√ Кто ж знал?</p>

<p>Сема Муромец рукавицу снял, зубами колючку обломившуюся из ладони тянет.</p>

<p>√ А это точно он? Еще привезешь батюшке репей подземный, он тебя по лавке разложит да тем репьем пониже спины вразумит!</p>

<p>Не знает он моего батюшку, посмеется Кощей в худшем случае.</p>

<p>√ Точно, Сема, я его в книжке утопшей видел, только там не прописано, что цветочек на кусте растет┘ Хочешь √ проверь: оторви один лепесток да желание загадай, ровнехонько через семь лет сбудется.</p>

<p>√ А толку мне с того желания через семь лет? Вот разве что богатства великого пожелать, славы там┘</p>

<p>√ Эк ты, брат, размечтался! Что, цветочек за тебя торговать али булавой махать будет? Загадай вон себе порты новые, эти как раз за семь лет поизносятся, только размер не забудь указать.</p>

<p>Махнул Муромец рукой, не стал лепестка щипать:</p>

<p>√ И стоило, Сема, ради этого бурьяна в такую даль тащиться? Неужто ты, Кощеев сын, сам себе портов не наколдуешь?</p>

<p>√ Наколдовать-то наколдую, да мой батюшка разные диковинки собирает, вот я и обещался добыть.</p>

<p>А коренья-то у цветочка не простые √ у иного дуба столетнего покороче будут, лопата их не берет, а ежели который вытащить удается, он полежит-полежит и снова в землю ныряет. Приметили мы эту хитрость, давай корни откопанные хватать да узлами завязывать.</p>

<p>Повязали цветочек накрепко, в тулуп завернули. Легок, да объемист.</p>

<p>√ Ну, Семы, добыл я, что хотел, √ пора ноги делать, пока обман наш не раскрылся. Соловей меня поддерживает:</p>

<p>√ Прощаться, поди, не стоит, сделаем вид, что спать пошли, а сами коней тишком выведем и прочь поскачем.</p>

<p>√ Надо бы копыта загодя тряпками обмотать, что╜бы по двору не стучали.</p>

<p>√ А со стражей под сводом что делать будем?</p>

<p>√ Ничего, соврем, что Вахрамей за перстнем обручальным послал √ мол, невеста дома в укладке забыла, а другой вздевать не желает.</p>

<p>√ Вот бы поглядеть, как он лягушку целовать будет!</p>

<p>√ Прибьет, поди, того, кто первым ╚горько!╩ крикнул┘</p>

<p>Муромец слушал-слушал да как взовьется:</p>

<p>√ Не могу я Любушу царю на поругание оставить, люба она мне! Никуда без нее не поеду!</p>

<p>Я так и сел:</p>

<p>√ Да ты что, Сема, позабыл, как она лягушкой мокрой по кочкам скакала?! Доедем до болота, я те двадцать таких наколдую!</p>

<p>Муромец свое гнет:</p>

<p>√ Пущай лягушка, зато получше иных девок будет √ и красой взяла, и покладиста, слова поперек не молвит, разве что квакнет когда √ чем не жена для добра молодца?</p>

<p>Соловей на побратима глаза вытаращил:</p>

<p>√ Окстись, Сема! Она же у тебя опосля первой брачной ночи в болото ускачет, икру метать!</p>

<p>√ Пущай, лишь бы Вахрамею не досталась! Прибьет он ее со зла, а я всю жизнь горевать да каяться буду!</p>

<p>Как ни уговаривали √ не переговорили. Или с Любушей, или без Муромца, и весь сказ. Обругали мы побратима всячески, да не бросили:</p>

<p>√ Черт с тобой, обождем до ночи, выкрадем лягушку и все вместе ускачем.</p>

<p>Повеселел Муромец, руки нам жмет:</p>

<p>√ Ох, други мои верные, что бы я без вас делал?!</p>

<p>√ Сидел бы дома да горя не знал!</p>

<p>Стали мы загодя к побегу готовиться. Задали коням овса напоследок, полные торбы насыпали. Копыта проверили √ нет ли подковам износу, крепко ль держатся. Тулуп с цветком в углу под соломой схоронили, Волчка караулить приставили.</p>

<p>Потемнело в конюшне на миг единый, дверь скрипнула. Алена, как же без нее!</p>

<p>√ Небось думаете √ спасибо вам за пчел скажу?!</p>

<p>Я и в ус не дую, знай коня скребницей оглаживаю:</p>

<p>√ Что ты, Алена, и в мыслях не было √ прежде от кобылы доброго слова дождешься, чем от тебя!</p>

<p>√ Немудрено √ кобыл-то вы холите, а девок морите. Из-за таких, как вы, и матушка моя в могилу сошла!</p>

<p>√ Холит он, как же, √ вещает Сивка сквозь торбу глухо, утробно, √ плеткой ласкает, шпорами голубит┘</p>

<p>Треснул я его скребницей промеж ушей:</p>

<p>√ Ты чего на хозяина поклеп возводишь, сивый мерин?!</p>

<p>Коню хоть бы хны √ башка пустая, и не такое выдержит.</p>

<p>√ От мерина слышу! Ты чеши давай, не отвлекайся┘</p>

<p>Алена бедная ушам своим не верит, от Сивки пятится:</p>

<p>√ Не может того быть, это ты за коня говоришь, надо мной насмехаешься!</p>

<p>Волчок на соломе дремал, а тут голову поднял, пасть в усмешке языкатой распахнул:</p>

<p>√ Что ты, царевна, он и за себя-то толком сказать не может, я за всех троих отдуваюсь!</p>

<p>Вылетела Алена из конюшни, как кошка ошпаренная!</p>

<p>√ Чур нас от Вахрамеихи! √ говорит Соловей. √ Авось больше не свидимся┘</p>

* * *

<p>Не проведывают навье царство ни солнце красное, ни луна ясная √ все деньки серые, все ночки темные, цельный терем скради √ и то не сразу приметят. Прокрались мы к покоям невестиным, залегли в засаде √ я за сундуком, Семы с двух сторон за углами коридорными. Вахрамей Любушины покои на ночь замком амбарным опечатывает, а она по нашему велению вдобавок изнутри запирается. Царь ключ при поясе носит, в самих же покоях запор хлипкий, с одною удара выбить можно. Стражи что-то не видать, так и захотелось вороном каркнуть: ╚Не к добру!╩ Лежим, выжидаем┘ Вот те напасть, дождались! Вахрамей, чтоб ему пусто было, своей царской персоной к двери заветной пожаловать изволил. Подошел, согнулся, в ще╜лочку глянул. Долго глядел, у меня аж левая нога затекла. Наконец постучать отважился:</p>

<p>√ Любуша, душа моя, спишь ли ты?</p>

<p>Лягушка и не говорит, и не молчит √ хихикнула эдак неразборчиво.</p>

<p>√ Выдь ко мне, краса-девица! √ приплясывает перед дверью Вахрамей. √ У меня в покоях вино сладкое, пряники печатные, сахарные┘</p>

<p>Лягушка девичество свое блюдет и к царю не выходит. Потоптался царь у двери, рукой махнул и пошел, да не в свои покои, а по коридорчику. Семе Соловью впотьмах чуть руку не отдавил.</p>

<p>Только мы без него пообвыкли, изготовились лягушку выручать √ снова нелегкая царя несет, да с цветочком! Поглядел в щелочку, постучался:</p>

<p>√ Любуша, ну выдь на минуточку! Я те подарочек принес, хидею заморскую, раз в тыщу лет цветет, всего-то одну ноченьку, и то ежели луна на ущерб!</p>

<p>Цветочку лучше бы вовсе не цвести, уж больно дух от него тяжелый √ сирень пополам с трупом лежалым. Сема Муромец нос обеими руками зажал, чих богатырский унимает.</p>

<p>Царь и сам долго не вытерпел, унес хидею свою редкостную √ поди, в выгребную яму выбрасывать. Сема Соловей √ к двери; за отмычки и браться не стал √ изловчился у царя, мимо проходящего, ключ со связки при поясе отцепить!</p>

<p>Любуша сама дверь распахнула, да так на шее у Муромцу и повисла √ видать, и ей добрый молодец по сердцу пришелся. Затворились мы изнутри, стали вполголоса судить-рядить, что дальше делать. Сема Соловей в щелочку поглядывает, дабы царь врасплох не застал. Кто его, сластолюбца, знает, он так всю ночь проходить может. Хотели было на кровати чучело из подушек смастерить ≈раздумали. Раз Любуша царю не ответит, другой, он возьмет да и войдет в опочивальню. Единого дня обождать не может, жених!</p>

<p>Решился я:</p>

<p>√ Вы, братья, хватайте Любушу и бегите, а я заместо нее останусь. Выгадаю чуток времени, отвлеку Вахрамея и за вами двинусь. Вы только Сивку моего заседлайте и цветочек к луке приладить не забудьте, мало ли какая спешка выйдет┘</p>

<p>Уставились на меня Соловей с Муромцем, как на юродивого:</p>

<p>√ Ты чего, Сема, мухоморов объелся? В тебе ж девичьего только волосья до плеч, а плечи самые что ни есть молодецкие, размашистые! А голос, поди, еще в пеленках сломался!</p>

<p>√ Ничего, мне с Вахрамеем не миловаться, а через дверь и так сойдет.</p>

<p>Нацепил я Любушин кокошник, лег, к двери спиной повернулся и одеяло по макушку натянул:</p>

<p>√ Ну как?</p>

<p>Поглядел Соловей, приценился:</p>

<p>√ А знаешь, Сема, что-то есть┘ Можно, я рядом прилягу?</p>

<p>√ Я те прилягу √ больше не встанешь!</p>

<p>√ Ты таким басищем Вахрамею ответь √ то-то он подивится!</p>

<p>Внял я совету дельному, наколдовал себе голосок тоненький-тоненький. Опробовать не решился, Соловей и без того смехом давится, норовит поверх одеяла приласкать, я отбрыкиваюсь молча.</p>

<p>Наконец уняли его, вытолкали из покоя. Прикрыли побратимы за собой дверь, огляделись, Соловей проказливый шепчет в щелочку с присвистом, Вахрамею подражая:</p>

<p>√ Любуша, светик, яви женишку хучь ножку помечтать!</p>

<p>Показал я ему молча палец оттопыренный, позади окошка светлого хорошо видать. Унялся Сема, да ненадолго:</p>

<p>√ Любуша-а-а!</p>

<p>Только я хотел побратиму словец крепких отсыпать, чтобы дурака не валял, √ раскашлялся тот мелко, по-старчески, тапочками шаркнул.</p>

<p>Я чуть с кровати не свалился √ Вахрамей, будь ты неладен! Натянул я одеяло повыше, испуганным прикинулся:</p>

<p>√ Чего тебе, Вахрамеюшка, от бедной девицы надобно?</p>

<p>Царь так за дверью и выхаживает, так и притопывает:</p>

<p>√ Экий у тебя, Любуша, славный голосок прорезался, век бы слушал! Спой мне, уважь жениха!</p>

<p>Делать нечего, пришлось петь. Царь аж всплакнул под конец √ то ли песня по вкусу пришлась, то ли голосок писклявый слезу почище лука вышиб.</p>

<p>√ Отомкни, невестушка! У тебя перстенек, у меня стерженек, давай-кось примерим да потешимся!</p>

<p>√ Что ты, Вахрамеюшка, я девица честная, негоже до свадьбы каравай починать!</p>

<p>√ Ну хучь пощипать с краешка!</p>

<p>√ Где ж ты на свадьбах пощипанные караваи видал?!</p>

<p>√ Видал и краюхи изгрызенные!</p>

<p>√ Нет, не могу, уходи┘</p>

<p>√ Отвори, озолочу!</p>

<p>√ Нет, и не проси!</p>

<p>Спровадил наконец Вахрамея. Хорошо, не догадался царь замок разомкнутый пощупать, √ был бы мне и стерженек, и перстенек, и каравай в придачу!</p>

<p>Выбрался я в коридор, припал к земле, ползу неслышно, да тут √ бах! √ дверью открывшейся меня по уху. Не сильно, ан больно. Поднял голову √ Алена в рубахе ночной стоит, ножкой притопывает злорадно, в руке колокольчик-побуд, таким разок тряхнешь √ весь терем звоном отзовется, мертвого на ноги подымет.</p>

<p>√ Ага, попался, тать ночной! Дай-кось я охрану кликну, пущай у тебя за пазухой пощупает √ не завалялось ли злата-серебра из казны батюшкиной!</p>

<p>Я палец к губам прижал:</p>

<p>√ Тс-с-с, царевна, нет у меня ничего ни в карманах, ни за пазухой! Хошь √ обыщи сама, только шума не подымай!</p>

<p>√ А что это, √ спрашивает Алена подозрительно, √ у тебя с голосом?</p>

<p>Откашлялся я, вернул себе бас прежний:</p>

<p>√ Застудил малость, вот и истончился чуток┘</p>

<p>Вижу, не сердится Алена, больше потешается да любопытствует:</p>

<p>√ Обыскивать тебя, вот еще! Кокошник-то пошто напялил? Али к батюшке моему свататься полз?</p>

<p>Нет у меня ни времени, ни желания для царевны сказку придумывать, взял да и выложил как на духу:</p>

<p>√ Любушу мы свою у Вахрамея выкрали, братья с ней вперед ушли, а я отход прикрываю! Ты, ежели ничего против не имеешь, дверь-то закрой, ползти не мешай!</p>

<p>Алена мигом насмехаться перестала, дверь закрыла, а сама с коридора не уходит. Стоит надо мной с колокольчиком, как над тараканом √ и давить брезгует, и отпустить не может.</p>

<p>√ Что ж ты, купец жуликоватый, спервоначалу сестрицами торгуешь, а потом крадешь их посередь ночи? Бедная Любуша, при таких-то братцах заботливых немудрено позеленеть!</p>

<p>Я кокошник сползающий поправляю, огрызаюсь:</p>

<p>√ Да какая она нам сестрица! Лягушку болотную девкой обернули да и привели на выданье, а Семку Муромца угораздило глаз на нее положить, вот теперь и маемся! Ежели на то пошло, батюшка твой тоже жулик изрядный: цветочки аленькие бурьяном изо всех щелей прут навроде нашего осота, а взамен и невесту ему подавай, и полцарства перепаши, и пчел по ночам паси!</p>

<p>√ А батюшке врал, колдовству не разумеешь! √ с упреком молвит царевна, да вдруг как падет передо мною на колени, в лицо заглядывает, а у самой глаза жалобные да беспокойные. √ Сема, забери меня отсюда! Что хошь дам, отплачу сторицей, только выведи на белый свет!</p>

<p>Вот ужо не было печали, девку взбалмошную вороны накричали! На свет ей, вишь ты, захотелось. А ясный месяц в кокошник не желает ли?</p>

<p>Я ползу, как дурень, она следом на четвереньках семенит.</p>

<p>√ Ну Сема, ну пожалуйста! Какая тебе разница, двух девиц красть али одну?</p>

<p>√ По мне, √ отвечаю, √ я бы вовсе никого не крал, квакали бы царю Вахрамею на пару!</p>

<p>Алена ножкой в сердцах притопнула:</p>

<p>√ Я не кваква┘ ква┘ ква!!!</p>

<p>А сама руками показывает √ верни, мол, как было, а не то колокольчиком тряхну!</p>

<p>Делать нечего, расколдовал.</p>

<p>Алена глазищами своими хлопает, вот-вот слезу пустит:</p>

<p>√ Ежели не скрадешь, уморит меня Вахрамей, как матушку мою уморил. Не своей волей она за него пошла, царевы люди среди ночи умыкнули да в царство навье уволокли. Всего-то пять годков она под землей промучилась, оставила меня горькой сиротинушкой┘</p>

<p>√ Ты, сиротинушка, на слезу меня не бери √ не на того напала. Уж больно ты шустра для умирающей: чай, не в темнице сидишь, кабы захотела, давно сбежала. Знаю я, чего тебе надобно: добра молодца под венец затащить, чтобы из батюшкиной воли выйти.</p>

<p>Всплеснула Алена руками, едва побуд за язычок придержать успела:</p>

<p>√ Нашел ты, Сема, кого слушать √ челядь вахрамеевскую! Она же за тобой по слову цареву наперегонки в погоню пустится, а нагнавши, без жалости на копья подымет. Царство навье само заместо темницы будет, из него никому хода нет. Семь раз я убежать пыталась, трижды в одиночку да четырежды молодцы подсобляли, завидные до ковров летучих, что я на воле выткать сулилась. Их-то Вахрамей в шутку ╚женихами╩ и прозывал, а за ним и челядь подхватывала. Всякий раз нас ловили, беглецов жизни лишали, а меня плетью вразумляли мало не до смерти. Кабы ты мне сразу открылся, что Любуша не девка вовсе, я бы тебе сама цветочек вынесла и бежать надоумила √ добром Вахрамей вас все равно не отпустит.</p>

<p>√ Поди, и ковер бы посулила?</p>

<p>Улыбнулась Алена жалко, как собачонка приблудная, что всем людям прохожим с надеждою в глаза заглядывает:</p>

<p>√ Хочешь, Сема, ковер?</p>

<p>√ На кой он мне сдался? И без того в тереме без опаски ступить нельзя √ как бы заместо простых сапог в скороходы ноги не сунуть, не перед всяким зеркалом побреешься √ иное допытываться начина╜ет, отчего синяк под глазом и перегаром изо рта разит, а то матушка носки из клубка завалявшегося связала, так они сами куда-то в болото ускакали. Да и знаю я тебя √ нарочно выткешь половик какой, потом гоняйся за ним с сачком!</p>

<p>Повесила Алена голову, вздохнула тяжко, за ручку дверную берется:</p>

<p>√ Вижу, Сема, ополчился ты против меня не на шутку┘ Ну да сама виновата, накинулась на вас, толком не разобравшись. Иди, коль так, я шума поднимать не буду.</p>

<p>√ Куда?! √ окликаю ее шепотом. √ Одень что поприличнее и во двор выходи, я у конюшни обожду!</p>

<p>Эх, зря мы голь кабацкую не послушались!</p>

<p>Подскочила Алена от радости, обниматься кинулась:</p>

<p>√ Спаситель ты мой!</p>

<p>Колокольчик-то и выпал.</p>

<p>Пошел по терему стук-звон великий, словно в маковку золоченую ударили, я вскочить едва поспел √ изо всех коридоров стража хлынула, в кольцо нас взяла, секирами выщерилась.</p>

<p>Вахрамей вперед протискивается, кричит радостно;</p>

<p>√ Я как чуял, что этим закончится! Все вы спер╜воначалу тихие да ласковые, а чуть отвернись, √ дочь любимую выкрасть норовят. И на кой вам те ковры сдались? Они ж только в навьем царстве и летают! Ну, Сема, я тебя упреждал, теперь пеняй на себя┘</p>

<p>Не успел я даже руку за кладенцом протянуть, только свист над ухом услышал да кокошник бисерный под секирой хрупнул.</p>

<p>Тут мне и конец пришел.</p>

* * *

<p>Очнулся я во тьме кромешной, голова от боли раскалывается, видимо, секирой не до конца развалена была, рукой вокруг себя пощупал √ пол каменный да солома гнилая. Темница! Вот угораздило┘ Ну Аленушка, растяпа криворукая, спасибо тебе преогромное!</p>

<p>А она тут как тут √ ревет-убивается под боком, в темноте не разглядеть, да голос ни с кем не спутаешь:</p>

<p>√ На кого ж ты меня покинул, сокол ясный┘</p>

<p>Приподнялся я на локте, голову потрогал √ на темени руда коркой липучей запеклась, к ране не пробиться. Хорошо хоть напополам голову не раскроили √ кокошник спас.</p>

<p>√ Не знаю я, кто там тебя покинул, но вот за то, что на меня, √ не спущу!</p>

<p>Алена как взревет пуще прежнего:</p>

<p>√ Семушка! Живой!!!</p>

<p>И давай меня обнимать-целовать, слезами солеными поливать √ кипятком на ране жгут. Я от нее отпихиваюсь что есть мочи:</p>

<p>√ Уйди, оглашенная! Без тебя тошно, а с тобой вдвойне! Ты-то тут как очутилась?</p>

<p>√ Сказала, что ты мой жених взаправдашний┘ без ковров┘ пущай и мне тогда голову рубят┘ батюшка нас вместе и заточил┘ а то на месте прибить хотел┘</p>

<p>√Что?!</p>

<p>Повалился я на солому без сил, руки раскинул. Все, думаю, конец мне приходит. Лучше бы я на месте помер, чем такие речи на смертном одре слушать!</p>

<p>√ Семушка┘</p>

<p>√ Изыди, Вахрамеиха!</p>

<p>Помирать, однако, передумал, √ отпустило, даже встать сумел. Кувшин щербатый с водой едва не опрокинул. Стену ощупал, докуда достал √ цепь короткая за ногу держит. Зачарованная цепь, чую, как силу из меня тянет, колдовать не дает. В глухой колодезь нас бросили, ни окон, ни дверей, заместо потолка то ли щит положен, то ли решетка частая, и та, видать, в подземелье ведет √ чернота за ней непроглядная.</p>

<p>√ Эх, Сему Соловья бы сюда!</p>

<p>Только промолвил √ летят мои побратимы! Едва к стене прижаться успел √ слева Муромец повалился, справа Соловей.</p>

<p>√ Эк вы ко мне на выручку спешили, ножи-булавы порастеряли!</p>

<p>√ Дружине Вахрамеевой одолжили, √ ворчит Муромец, кольчугу порванную оправляя. √ На полпути догнали, навьи проклятые┘</p>

<p>√ А лягушка?</p>

<p>√ Поцеловать успел┘ ускакала┘ ждать обещалась┘ А эту поганку бледную каким боком сюда занесло?!</p>

<p>Сверху голос Вахрамеевский доносится, эхом подвывает:</p>

<p>√ Ты мою дочь поносить не моги, а то велю вару вскипятить и вам на головы плеснуть, вот ужо заскачете! Ишь чего удумали √ царя с лягушкой повенчать, а под шумок Аленку мою выкрасть!</p>

<p>√ Небось не плеснешь, побережешь царевну!</p>

<p>√ Ничего, ей только на пользу √ посговорчивей будет! Девка неблагодарная, отца родного без ножа зарезала, променяла на молодца смазливого, еще и руки на себя наложить грозилась, ежели колья площадные вами украшу. Вот пущай с вами денек-другой посидит, уразумеет, за кого заступалась; можете проучить ее малость, только чтоб не до смерти, а то с живых шкуру спущу!</p>

<p>Насупился Муромец:</p>

<p>√ Мы девок боем обучать не привычные, пальцем ее не тронем, а вот ты спустился бы к нам на кулачках помериться, глядишь, сам бы чего уразумел┘</p>

<p>√ Спустился бы, √ отвечает Вахрамей, √ да недосуг √ ждут меня дела неотложные, государственные. Попозже загляну, проведаю √ каетесь аль нет.</p>

<p>√ И долго нам тут сидеть? √ справляется Соловей, голову задравши.</p>

<p>√ Вам √ веки вечные, а Алене √ покуда прощения не попросит. Ну а ежели вовсе не попросит, уж не обессудьте ≈ придется вас голодом уморить. Вон, Кощеича можете первым съесть √ все равно не жилец.</p>

<p>У Семы Соловья еще на шутку сил достало.</p>

<p>√ А ежели мы прощения попросим √ отпустишь?</p>

<p>Расхохотался Вахрамей, ничего не ответил. Ушел, поди.</p>

<p>Царевна носом хлюпает, Муромец ее ободряет;</p>

<p>√ Не плачь, Алена, Кощеич сейчас что-нибудь придумает √ верно, Сема?</p>

<p>А у меня перед глазами все кругом идет, пятна какие-то мелькают, туман клочьями.</p>

<p>√ Может, √ говорю, √ с разбегу выскочить попробуем?</p>

<p>Переглянулись побратимы, вздохнули согласно:</p>

<p>√ Толку не будет, надо Сему в порядок приводить┘</p>

<p>Поди им возрази, ежели Муромец сзади под локотки сгреб, удерживает, а Соловей с Аленой к головушке моей болезной с двух сторон подступились. Всю воду из кувшина извели, только мне напиться и оставили, Алена рубаху на себе до пупа обкорнала, перевязала мне голову, да так ладно, что только нос снаружи и остался. Еще и посмеивается, девка вредная:</p>

<p>√ Будешь, Сема, врагов в заблуждение вводить √ где у тебя перед, а где зад.</p>

<p>Вырвался я от них, тряпки на лоб сдвинул, глаза чуть к темноте попривыкли √ ничего не скажешь, хороша Алена в полрубахе, штанцах кружевных заморских.</p>

<p>√ Ну как, Сема, полегчало?</p>

<p>Куда там полегчало! Разве что кровь остановилась, а болеть еще пуще стало.</p>

<p>√ Васильевич, ты отмычки не растерял?</p>

<p>Ухмыльнулся Соловей, позвенел железками:</p>

<p>√ Я скорее руки-ноги растеряю; вот они, кормильцы!</p>

<p>√ Глянь-кось мои оковы, в них колдовство губится, ничего поделать не могу.</p>

<p>Сема скважину отмычками пробует, сетует для порядку:</p>

<p>√ Ох и мудреный же замок, ну да ничего, на худой конец отрежем тебе ногу и высвободим!</p>

<p>√ Ты чужими ногами не шибко-то разбрасывайся, она мне еще сгодится!</p>

<p>Алене тоже нос сунуть надобно.</p>

<p>√ Неужто тебе, Сема, ради общего спасения ноги жалко?</p>

<p>Не придумали еще замка супротив татя умелого! Позвенел Соловей цепью снятой:</p>

<p>√ Эх, жаль, не завалялось в уголке скелета какого, я бы шутки ради его заковал! Помнится, заточили нас с батюшкой в берендейскую темницу, так мы перед утеком все скелеты в позы непотребные по двое сложили┘ поди, долго еще стражникам снилось┘</p>

<p>√ Вахрамей темницей редко пользуется, √ поясняет Алена. √ Мастеровых людей, что невзначай в царство навье забредут, на поселения здешние отправляет, для казны работать велит, красных девок себе берет, крепких молодцев службой денежной приваживает, в дружину свою ставит, а ежели откажется который неповинным людям головы рубить, бесчинства именем Вахрамеевым творить, того на кол али в петлю. И кормить полонного не надо, и народу потеха.</p>

<p>Присвистнул Соловей:</p>

<p>√ Так нам, выходит, повезло еще?</p>

<p>Поверил я, что Семин батюшка на жизнь свистом зарабатывал √ в одно ухо свист влетел, насквозь голову пробуравил, из другого без помех вышел.</p>

<p>√ Невелико везение, а ты, Сема, бросай свистеть √ последнее просвищешь. Расскажи лучше, как вас поймали-то? Неужто у Вахрамея кони лучше наших?</p>

<p>√ Кабы кони! Заместо коней у них ковры летучие, пока конь версту проскачет, они десять пролетят!</p>

<p>√ А велико ль войско ковровое?</p>

<p>Вздохнула Алена повинно:</p>

<p>√ Боевых без малого три дюжины наберется. Каждый двух человек подымает. Больше было, да моль на складе завелась, недоглядели┘</p>

<p>√ Да ты и впрямь искусница! √ посмеиваются Семены. Я же дальше расспросы веду:</p>

<p>√ Вахрамей говорил, что на белом свете ковры силу теряют. Поизмываться хотел аль правду баял?</p>

<p>Мнется Алена, глаза отводит. Ковры-то она выткать сулилась, а о такой малости помянуть не удосуживалась.</p>

<p>√ Ну?</p>

<p>√ Правду┘</p>

<p>Думала, бранить ее буду, я же только обрадовался:</p>

<p>√ Значит, ежели из навьего царства выбраться сумеем, уже не догонят!</p>

<p>√ Нам бы из темницы для почина утечь! √ говорит Соловей нетерпеливо.</p>

<p>Поморщился я, рукой о стену оперся. Худо мне, голова кругом идет, в глазах то и дело темнеет, да виду не подаю:</p>

<p>√ Сейчас, Сема, я тебя сычом оберну, ты наверх взлетишь и разведаешь, что да как. Ежели все тихо √ свистнешь┘ Нет, лучше ухни тихонько, я обратно расколдую. Ты тогда решетку отомкнешь и лесенку нам спустишь.</p>

<p>Вздохнул Соловей, да перечить не стал. Взял от╜мычки в зубы, изготовился.</p>

<p>И без оков тяжко в темнице навьей колдовать, на одно малое чародейство больше сил извел, чем десять заковыристых на воле стребуют. Исчез Сема, на полу что-то махонькое закопошилось. Пригляделись Муромец с Аленой:</p>

<p>√ Сема, ты чего, это же мыш летучий!</p>

<p>√ Так я же вам и говорил √ зайцем оберну┘ Вот только никак в толк взять не могу √ отчего их двое?</p>

<p>Засуетились побратим с царевной:</p>

<p>√ Семушка, ты полежи пока, отдохни, с мыслями соберись┘</p>

<p>Трепетнул мыш крыльями, взвился по кругу, протиснулся сквозь решетку. Долго его не слыхать было, мы уж думали, что царь стражу у колодца оставил, изловили беглеца. Наконец пискнул условно, по решетке коготками заскреб √ мол, все тихо, расколдовывай, Кощеич!</p>

<p>Эх, одна голова √ хорошо, а две полголовы √ хоть выбрось, до того после нового чародейства разболелись. Потемнело у меня в глазах, всякий интерес к побегу пропал √ какая разница, где помирать, лишь бы в покое оставили.</p>

<p>Куда там в покое! Замычало сверху жалобно, копытом переступило. Алена мою голову к себе на колени перетянула, по волосам гладит:</p>

<p>√ Ну Сема, ну постарайся┘ ты же можешь┘ давай еще разочек!</p>

<p>Накатилась на меня тьма с новой силой, землей могильной грудь сдавило, едва вдохнуть сумел, и то когда Алена, перепугавшись, что есть мочи тряхнула.</p>

<p>Слышим, выругали крепко меня и мою матушку вместе с бабкой покойной, зазвенел Соловей отмычками, поднял решетку:</p>

<p>√ Не сыскал я лесенки, вот вам веревка с узлами. Да потише там, стража при выходе караул несет!</p>

<p>Тормошат меня друзья:</p>

<p>√ Сема, вставай, выбираться надобно, пока тревогу не подняли!</p>

<p>√ Куда вставать-то? Я и так стою, это вы по стенке ходите┘</p>

<p>√ Лезь, искусница, √ говорит Муромец, √ а я Сему прихвачу.</p>

<p>Алене повторять не надо, белкой юркой вверх по узлам шмыгнула. Поди, на дуб с той же сноровкой карабкалась. Муромец меня через плечо перекинул и вслед полез.</p>

<p>Наверху Соловей нас поджидает, веревку к столбу пыточному привязал и руками для верности придерживает. Все поглядывает, как бы рогами развесистыми в решетке поднятой не запутаться.</p>

<p>√ Я вот думаю, √ говорит, √ ежели Сему вдругорядь по голове садануть √ он в прежний ум войдет или вконец околеет?</p>

<p>Повел я на него оком мутным √ отвалились рога вместе с волосами, только чуб казацкий в середке остался. Видит Соловей, что с меня взятки гладки √ не в себе человек, лучше не трогать, а то как бы вовсе голову не снял.</p>

<p>Поставил меня Муромец на ноги, к стенке прислонил. Ничего, терпимо, не падаю. Вдоль коридора застенки пустые тянутся, где решетки, где дверь глухая. Соловей для интересу одну отпер √ обрадовался. Лежит там на полу куча оружия, добыча военная, а сверху мой кладенец в ножнах. Пошарили Семы тихонечко √ сыскали булаву и суму воровскую с ножами. Теперь и прорываться можно.</p>

<p>При выходе два стражника караул несут, позевывают бдительно. Увидали нас √ попятились. Впереди Муромец несется, булавой потрясает, за ним Соловей √ чуб и щетина трехдневная, позади Алена едва одетая, на нее я опираюсь, вся одежа в крови засохшей. Не поспели стражники разбежаться, изловил Муромец их за вороты и друг к дружке лбами приложил. Оттащил к яме, сбросил √ будет кому ответ держать, ежели Вахрамей припожалует.</p>

<p>На дворе уж светать начинает, птицы голоса пробуют. Коротка вешняя ночь, да беглецам любой мало будет. Где бегом, где ползком √ добрались до конюшни. Конюху Муромец только булаву пудовую показал √ тот так без чувств и повалился. В углу солома заворошилась, Волчок вылазит, отряхивается:</p>

<p>√ Что-то припозднились вы, я уж сам хотел бежать-выручать!</p>

<p>√ Набегаешься еще, герой!</p>

<p>Оседлали друзья коней, из конюшни вывели. На меня же страшилище двухголовое мчится, шестью ногами перебирает, тремя хвостами машет. Не забоялся я, взял кладенец на изготовку, спрашиваю:</p>

<p>√ А ты кто таков будешь, зверь невиданный, чудище неслыханное? Куда коня моего богатырского подевал?</p>

<p>Отвечает мне зверь невиданный, чудище неслыханное:</p>

<p>√ Ты что, хозяин, окосел аль белены объелся?! Я ж и есть конь твой богатырский! Садись скорей да поскачем вон из царства навьего!</p>

<p>Сверху доносится:</p>

<p>√ Своих уже не узнает! Не к добру!!! Кончается, поди! Кар-р-р, кар-р-р!</p>

<p>Поднял я голову √ все небо в воронах. Бр-р-р┘ Помотал головой √ давай на коня садиться. Сивка мордой меня подпихивает, бранится:</p>

<p>√ Хвост-то отпусти, он не для поводьев привешен! Вот уж горе мне с тобой, во хмелю и то задом наперед не садился, со стоячего не падал!</p>

<p>Алена помочь вызвалась, подсадила и сама за спиной уселась, поводья взяла:</p>

<p>√ Свезешь двоих, конь говорливый?</p>

<p>√ Свезу, как не свезти √ с четырьмя рысью иду, под десятью не падаю! Можешь еще Семин осот в тулупе позади пристроить, он легонький!</p>

<p>Вывели мы коней за ворота, подхлестнули для за╜дора и помчали во весь лошадиный скок, конскую прыть.</p>

<p>Чуют кони беду, из кожи вон лезут, оглянуться не успели √ места обжитые минули, прямая дорога к горе заветной протянулась. В чистом поле ветер разгулялся, траву клонит, вслед улюлюкает. Ворон над нами кружит, погоню высматривает. Куст рукавами машет разудало, я попеременно то влево, то вправо сползаю; хорошо, Алена начеку, не дает упасть.</p>

<p>Обдуло меня ветерком √ вроде оклемался, сам поводья подобрал. Хотел Соловью чуб исправить, да тот отказался:</p>

<p>√ Привык я к нему, да и голове посвободней. Ты мне лучше усы в пару отпусти.</p>

<p>Уважил.</p>

<p>Скосил Соловей глаз, вздохнул:</p>

<p>√ Покамест сойдет, а на досуге заново попытайся┘</p>

<p>Скоро царь спохватился, десяти верст проскакать не успели. Вранко весть дурную приносит √ других не умеет: летят ковры с дружинниками, побольше дюжины, настигают, как конный пешего, скоро нас при╜метят.</p>

<p>Заголосила было Алена:</p>

<p>√ Сема, лучше заруби меня на месте, я им живой не дамся!</p>

<p>Заткнул я ей рот, велел всем спешиться. Подивились побратимы, да послушались, хоть на голову мою с опаской и поглядывали.</p>

<p>Поднапрягся я, обернул коней деревьями, друзей пнями, пса с вороном √ ежом да белкою, себя √ змеюкой подколодной, красну девицу √ красным мухомором. Налетели ковры, опустились √ что за притча? Обрываются следы у леса, стоит трава не примята, земля не натоптана. Покрутились дружинники, в затылках поскребли, мухомор ногой наподдали да и уле╜тели несолоно хлебавши.</p>

<p>Алена из крапивы сама выбраться не может, стоит боса на одной ноге:</p>

<p>√ Ты, Сема, это нарочно!</p>

<p>√ Да уж не нарочней колокольчика оброненного!</p>

<p>Все-таки пожалел ее, вынес на траву. Вскочили мы на коней, поскакали дальше.</p>

<p>Волчок язык высунул, едва за нами поспевает:</p>

<p>√ Вахрамей не дурак, узнает про лес в неурочном месте и завернет дружину!</p>

<p>√ Еще один вещун выискался!</p>

<p>Едва пять верст одолели, опять ворон знак подает: нагоняет нас дружина вахрамеевская, ковров вполовину прибавилось┘</p>

<p>Обернул я коней озером, себя с побратимами √ карасями златоперыми, собаку камнем, ворона малым зябликом, Алену √ кустом ракитовым.</p>

<p>Примчалась погоня к озеру √ нет дальше дороги. Порыскали-порыскали, притомились, справили у куста малую нужду и обратно полетели.</p>

<p>Зяблик им вслед:</p>

<p>√ Наша взяла! Не к добру! Кар-р-р, кар-р-р!</p>

<p>Только Алена не рада √ стоит, руки растопыривши, парни со смеху покатываются.</p>

<p>√ Ну Сема!!!</p>

<p>√ Вон ручеек в траве журчит, мы обождем┘</p>

<p>√ Ты нарочно!!!</p>

<p>√ Окстись, царевна, кто ж мог такое подумать?!</p>

<p>Не поверила-таки Алена, вздыхает:</p>

<p>√ Ох и злопамятный же ты, Сема┘ Ну хочешь, прощения у тебя попрошу?</p>

<p>√ Ну попроси, попробуй, а мы послушаем, √ под╜смеиваюсь я. √ А там сообща решим, казнить али миловать.</p>

<p>Фыркнула Алена обидчиво, отвернулась, руки на груди переплела. Потом все-таки одумалась:</p>

<p>√ Ну Сема, ну прости┘ пожалуйста┘</p>

<p>√ Вот то-то же!</p>

<p>Только на коней садиться √ лягушка выше травы скачет-поспешает, квакает истошно, чтобы приметили. Наклонился Муромец с коня, подхватил царевну прыгучую, к груди прижал, расцеловал на радостях √ глядь, Любуша у него на коленях сидит, улыбается застенчиво.</p>

<p>У нас глаза на лоб полезли, Вранко крыльями хлопнул, чуть с плеча моего не свалился:</p>

<p>√ Глянь-кось, что любовь с лягушками делает! Не к добру!!! Кар-р-р! Кар-р-р!</p>

<p>Чудеса чудесами, а мешкать не след. Погнали мы коней во весь дух, еще семь верст отмахать успели √ приметил что-то ворон, над головами низенько пронесся, ветром обдал:</p>

<p>√ Настигает нас воинство летучее, числом вдвое против прежнего, впереди сам Вахрамей летит, сабелькой машет! Кажись, недоволен чем-то┘ Не к добру!!! Кар-р-р, кар-р-р!</p>

<p>Побледнела Алена:</p>

<p>√ Ох, Сема, против батюшки моего колдовать без толку, он давно смекнул, что у Кощея и сын не лыком шит, а царство свое до последней кочки знает. Лес пожжет, озеро потравит, всякого, кто на пути встре╜тится, на куски порубит┘</p>

<p>Мне так и так не до колдовства √ отдохнуть от него надобно, сил поднабраться. Чары наводить √ что камни воротить, каков бы ни был силач, а рано или поздно умается.</p>

<p>Подлетела дружина на выстрел, давай стрелами сы╜пать! Алена ойкает, к моей спине прижимается, из тулупа с цветочком три охвостья черных торчат. Соловьеву коню ухо навылет пробило, хоть ты серьгу вдевай. Муромец стрелу из плеча вырвал, назад отправил:</p>

<p>√ Нам чужого не надобно, лови обратно!</p>

<p>Изловил кто-то, камнем наземь рухнул.</p>

<p>Вспомнил я про платочек матушкин, по карманам похлопал √ сыскал, не дюже чистый √ и когда то╜лько успел приложиться?! Приотстал я, махнул позади себе платком √ разыгрался ветер полночный, холодный да вьюжистый, ковры назад сносит. Со стражников так шапки и посыпались, Вахрамей едва корону придержать успел. Идут ковры против ветра не шибче коней, стали мы в отрыв уходить. Царь вслед кричит-надрывается:</p>

<p>√ Сема, верни дочь! Верни добром, а то худом возьму! Пошто она тебе сдалась, язва эдакая, ни рожи ни кожи? Хошь, я тебе взамен десять девок на выбор дам?</p>

<p>√ Нам Алена не девка, а подруга боевая, вот с бою и выдадим!</p>

<p>√ Будет вам бой! √ обещает царь, кулаком потрясая. Нырнуло летучее воинство под ветер, у самой земли пошло, опять нагоняет.</p>

<p>Махнул я платком √ откуда ни возьмись, поднялся лес дремучий: ни пешему пройти, ни конному проехать. Ковру тем паче не пролететь. Не поспели все ковры вверх уйти, так на стволах и развесились. Красивые у Алены ковры выходят, яркие да цветастые, и без подъемной силы спрос иметь будут.</p>

<p>Вахрамей первым летел, первым к березе и приложился. Висит на суку, ногами дрыгает, требует спасать свое величество сей же час. Пока царя снимали, корону в траве густой искали, мы еще пять верст проскакать успели.</p>

<p>Уменьшилось воинство, да не отступилось. Вахрамей, видим, на всякий случай в середину затесался, расхотел дружину возглавлять. Не помогло: махнул я платком в третий раз √ сгустились тучи черные, отворились хляби небесные, дождь как из ведра хлынул. Намокли ковры, отяжелели, вниз пошли. Хочешь не хочешь, пришлось погоне привал делать. Дружинники ковры выкручивают, Вахрамей вокруг бегает, бранится-поторапливает.</p>

<p>Немного уже осталось √ вдали черный свод без опор показался, выход из царства навьего. Спохватился Соловей:</p>

<p>√ А как же стража при выезде?</p>

<p>√ Конями сметем!</p>

<p>Выскакиваем к горочке, а там не пяток дружинников пеших, а десять пятков конных! С ночного разбою возвращаются, узлы с добром везут, у переднего поперек седла √ девка визжащая, руками-ногами ко╜лотит. Увидали нас √ луки вскинули. Девка на всякий случай потерю чувств изобразила.</p>

<p>Осадили мы коней, только земля из-под копыт брызнула.</p>

<p>√ Глянь-кось, родственнички вахрамеевские! √ говорит старшой с расстановочкой. √ Куда это вы ни свет ни заря поспешаете?</p>

<p>Ляпнул я первое, что в голову пришло:</p>

<p>√ Не спится что-то, решили в чистом поле с ветерком покататься.</p>

<p>√ Будет вам ветерок, вон летит уже!</p>

<p>Тут и Вахрамей подоспел. Увидал, что бежать нам некуда, придержал ковер, с величием неспешным на землю опустился, прочее воинство в небе клином журавлиным выстроилось.</p>

<p>Соступил царь с ковра, повел речь грозную:</p>

<p>√ Ну, потешились √ и будет! Далеконько вы забрались, никому прежде и полпути одолеть не удавалось. Ты глянь, и лягушка с ними! А это что за казак зеленоусый? Соловей?! Не узнал √ богатым будешь, ежели не помрешь невзначай! Алена, дрянь эдакая, прыгай с коня и ползи к батюшке на поклон, а то зацепим ненароком: я не Сема, у меня дождик оперенный, градины зазубренные, клюнут √ кровью вымочат. Эй, холопы дружинные, в дочь мою не смейте целить, она мне живая нужна, касательно же целой и невредимой уж как получится!</p>

<p>Ничего Алена не ответила, только крепче ко мне прижалась.</p>

<p>Начал было царь руку подымать, лучники тетиву оттянули, √ да передумал, решил поглумиться напоследок:</p>

<p>√ Давай, Сема, мы с тобой потехи ради на мечах сойдемся, моя сабелька супротив твоего кладенца. Пока биться будем, дружина твоих друзей не тронет, а ежели, не ровен час, начнешь верх одерживать, уж не обессудь √ из луков тебя пристрелят, для поддержания царского престижу. Ну а коль сгинешь в неравном бою, честь тебе и слава √ тут и прикопаем, а я себе нового поединщика выберу.</p>

<p>Алена мне на ухо шепчет прерывисто:</p>

<p>√ Сема, не соглашайся! Все равно он нас убьет, только муку продлишь!</p>

<p>Друзья-побратимы молчат согласно, царевой блажи потакать не советуют.</p>

<p>Спешился я неторопливо, меч из ножен вытянул. Травление золоченое от острия до черена переливами на свету заиграло.</p>

<p>√ Кладенец-то отдай, √ говорит Вахрамей. √ Кладенцом я биться буду. Моя сабелька тоже хороша, не гляди, что ржавая и треснутая, с ней еще мой прадед в поле ходил √ капусту по осени вырубать.</p>

<p>√ Сема, √ чуть не плачет Алена, √ что ты делаешь? Он же тебя на кусочки посечет, из живого сердце вынет!</p>

<p>Бросил я Вахрамею кладенец:</p>

<p>√ Подавись, собака!</p>

<p>Дрогнул мой меч в чужой руке, зазвенел недовольно. Половину силы растерял, да против сабельки Вахрамеевой и четверти много будет.</p>

<p>Сошлись мы, покружили друг против друга, примерились к супротивнику. Кабы нам обоим кладенцы али сабельки √ с трудом, а уложил бы я Вахрамея. Царь к мечу привычен, да тороплив, это его и сгубило бы, ан кладенец сам себе поживу ищет, на мечника только вполовину полагается, в любом доспехе щелочку найдет, под встречный удар подставится, мимо отведет. Его же лезвием к лезвию не примешь, перерубит саблю вместе с поединщиком, только плашмя отбить и можно. О победе и помышлять нечего, продержаться бы подольше, жизнь друзьям продлить.</p>

<p>Стакнулись мечи, взговорили по-своему. Кладенец волком матерым, сабелька шавкой дворовой. До чего обидно против своего меча биться, помимо воли думаешь: тут бы я ловчее замахнулся, а здесь поднял повыше!</p>

<p>Теснит меня царь, я знай отмахиваюсь, как палкой от оглобли. Гомонит дружина вахрамеевская, ставки делает, сколько продержусь. Соловей, гляжу, тоже мелочь какую-то & 131h74hb #1086;тсчитывает. Тут Алену кто-то с седла потянул, закричала она, упираясь да царапаясь. Отвлекся я на крик, пропустил удар гибельный. Тут бы поединку и конец, да ослушался кладенец, не пошел против хозяина, вильнул в сторону. Распорол мне правый бок до ребер, под рубахой горячо да мокро стало. Попятился я вверх по горочке, свободной рукой порез зажимаю. Расступились конники, меня, а вслед и Вахрамея пропуская. Царь в раж вошел √ кладенец так и свищет. Загнал меня на самую верховину, еще и измывается:</p>

<p>√ Куда, Сема, торопишься? Без коня на две сажени все равно не прыгнешь, а колдовать я тебе не дам!</p>

<p>Кабы я сам знал куда! Время тяну, а там авось что случится.</p>

<p>Вдругорядь меня царь зацепил, плечи подрезал. Правая рука плетью обвисла, сабля разом пудовой стала, едва удержать. Поигрывает царь кладенцом, посмеивается:</p>

<p>√ Сдаешься, Кощеич?</p>

<p>Показал я ему молча палец срединный.</p>

<p>Замахнулся Вахрамей в последний раз┘</p>

<p>Тут-то и пришел черед авосю случайному: раскрылся свод над горочкой, солнышко лучик показало, да сразу и отдернуло √ провалился в навье царство мужичонка неказистый, штаны в заплатах, рубаха веревочкой подпоясана, в каждой руке по гусю-лебедю задушенному. Вахрамея по земле распластал, сам сверху сидит, озирается, рот раскрывши: место незнакомое, вокруг дружина конная да пешая, ковры летучие на ветру мелкой рябью перекатываются, я над ним с саблей стою, от слабости шатаюсь √ башка кружевами розовыми перевязана, весь в кровище, буд╜то упырь какой.</p>

<p>Затряслись у мужика все поджилочки.</p>

<p>√ Занесла же меня нелегкая не ко времени!</p>

<p>√ Что ты, мил человек, в самый раз!</p>

<p>Наклонился я, выдернул у Вахрамея свой кладенец. Завозился царь, руками-ногами задрыгал:</p>

<p>√ Слазь с меня сей же час, недоумок сиволапый!</p>

<p>Посмотрел мужик под себя с удивлением, рукой пощупал:</p>

<p>√ Никак, придавил кого? Не серчай, добрый человек, вот те гуся за урон! Ишшо тепленький┘</p>

<p>Вахрамей гуся не берет, ругается пуще прежнего:</p>

<p>√ Пошел вон, смерд! Как ты смел честный бой задом своим безродным прерывать?! На дыбе уморю!!!</p>

<p>Откатился мужик в сторону, гусей бросил и от греха подальше в траве высокой схоронился.</p>

<p>Вскочил царь на четвереньки, а дальше кладенец не пущает √ меж лопаток Вахрамею уперся.</p>

<p>√ Ну что, честный поединщик, велишь меня стрелять али дозволишь друзей на горку кликнуть?</p>

<p>Растерялась дружина, приспустила луки, ждет слова царева, а тот только зубьями скрежещет √ уж больно добычу упускать не хочется. Переметнулся авось на Вахрамееву сторону √ потемнело у меня в глазах на миг единый, пошатнулся я, руку с мечом отвел, а царь, не будь дурак, ухватил меня под колени да на себя дернул.</p>

<p>Упал я на спину, меч в сторону отлетел. Вахрамей на четвереньках √ за ним. Схватил, размахнулся √ да как взвоет, ногой правой задрыгает!</p>

<p>Волчок отродясь никого не кусал, сам перепугался до смерти √ лапы от страха в стороны разъехались, глаза зажмурил, а зубов не разжимает. Висит у Вахрамея на ноге, как тряпка на прищепке. Занес царь кладенец, хотел пса верного пополам рассечь, да тут налетел на Вахрамея ворон, когтями дерет, крыльями по глазам хлещет:</p>

<p>√ Чтоб тебя разорвало, злодея! Кар-р-р, кар-р-р!</p>

<p>Изловчился Вахрамей, достал ворона череном, крыло подбил. Заскакал Вранко по траве, Волчок, опомнившись, скорей в пасть его √ и деру на трех лапах: потоптал-таки царь.</p>

<p>Смахнул Вахрамей перо с носа исцарапанного, стоит любуется √ недостает у меня сил даже на локтях приподняться, лежим мы с гусями рядком, не трепыхаемся.</p>

<p>Подобрал царь гуся-лебедя за шею длинную:</p>

<p>√ Хе-хе, молодец на обед, гусь на ужин! Ну, кто еще из Семиной дружины супротив меня, могучего, выйти отважится?</p>

<p>Тут откуда ни возьмись три волкодлака разом в царство навье ухнули, гусекраду вслед подуськанные. Как коты в полете извернулись, на лапы упали. Увидали Вахрамея с гусем в руке √ долго спрашивать не стали, с трех сторон накинулись и давай рвать, только перья белые в стороны полетели.</p>

<p>√ Так его, братки! √ лает Волчок, вокруг волкодлаков скачет, под лапами у них путается. √ Собаке собачья смерть!</p>

<p>А за волкодлаками и сама Баба Яга в ступе поспешает, помелом правит, пестом погоняет:</p>

<p>√ Держитесь, ребятушки, подмога близко!</p>

<p>Дрогнула дружина вахрамеевская, прочь побежала √ надумала себе полчища волкодлаков да старух летучих, супротив ковров воздушному бою обученных. На горе пыль да перья столбом стоят, волкодлаки ревут, Вахрамея делят, ничего толком не разобрать. Баба Яга бранится √ в ступу меня усадить пытается, а я без кладенца уходить не хочу, едва дышу, а ползу в самую свару. Хорошо, признали меня ╚песики╩, не тронули. Вытащил я меч, чуть заикой на всю оставшуюся жизнь не сделался √ рука Вахрамеева на черене болтается, перстнем хризолитовым посверкивает. Подхватила меня Баба Яга под мышки, насильно через край ступы перекинула, Волчка за шкирку втянула, ворон сам вспорхнул. Махнула помелом, ступа свечой вверх пошла. А тут и друзья мои коней вскачь погнали, на вершине плетьми согласно огрели. Осерчали кони богатырские, взвились над царством навьим, выскочили на белый свет.</p>

<p>Что там дальше было √ не помню, только ветки сначала над головой мелькали да солнце в глаза било, а потом и оно потухло┘</p>

* * *

<p>Проснулся я уже за полдень, потянулся сладко:</p>

<p>√ Ох и долго же я спал!</p>

<p>Алена, что рядышком на лавке с прялкой примостилась, так и взметнулась, веретено упустила:</p>

<p>√ Ну наконец-то! А то мы уж не знали что и думать √ третий день ровно мертвый лежишь, еле дышишь.</p>

<p>√ Третий?! √ подорвался я сесть √ в плече так и защемило, в боку отозвалось. Алена мне подушку подтыкает:</p>

<p>√ Да куда ты, Сема, спешишь √ отлеживайся себе. Если подать чего надобно, мне говори.</p>

<p>Баба Яга от печи ворчит с одобрением:</p>

<p>√ Ты глянь, оклемался! Не зря, видать, Алена с тобой дни-ночи высиживала, зельями отпаивала. Весь в отца, того тоже никакое лихо не берет. Накось, Аленка, покорми его кашкой манной, как раз подоспела.</p>

<p>Не дался я кормиться, сам миску с ложкой взял:</p>

<p>√ Скажите прежде √ все целы?</p>

<p>√ Все, поцарапаны только чуток. Волчок тут два дня издыхающим прикидывался, лапу ушибленную за перебитую выдавал, а как собачья свадьба по соседству разгулялась, мигом выздоровел. Всю ночь где-то пробегал √ срослась, поди, лапа┘</p>

<p>√ А цветочек?</p>

<p>√ Покамест под окошком прикопали, Баба Яга его с ромашкой скрестить пытается, чтобы лепестков волшебных больше было.</p>

<p>√ Прививали бы уж сразу к яблоне √ глядишь, по осени еще и компотов чудодейных наставите.</p>

<p>Заходят тут в избушку мои побратимы: у Муромца рука простреленная на перевязи, Соловей чуб лихо подвил.</p>

<p>√ Ну, слышим, Сема шутки строит √ никак, на поправку пошел?</p>

<p>Давай мне бока мять на радостях, чуть не задавили.</p>

<p>Вранко в окно впорхнул, на край лавки присел, пригорюнился для виду:</p>

<p>√ Эх, не видать мне поживы┘</p>

<p>И эдак задумчиво кашу из миски позабытой поклевывает. Шуганула его Баба Яга ухватом:</p>

<p>√ Я те покаркаю, дармоед! Поживы ему, вишь ты! Курей всех приедим √ тебя в горшок отправим!</p>

<p>Ворон боком-скоком уворачивается, крыльями помогает, вон из избы не идет:</p>

<p>√ Экая старуха вредная, не дает напоследок на хозяина наглядеться┘</p>

<p>Умаялась Баба Яга его выпроваживать, махнула рукой:</p>

<p>√ Дружина под стать воеводе┘</p>

* * *

<p>Загостились мы у Бабы Яги еще на недельку, сил поднабраться. Я-то уже завтра на коня сесть сулился, да друзья упросили погодить.</p>

<p>Похорошела Алена на белом свете, заневестилась, под солнышком конопушки золотые на нос взялись. Мне нравится, а она день-деньской простоквашей их мажет, чает, сойдут. Все ходит с Бабой Ягой по лесу, травы какие-то собирает, коренья выкапывает, меня норовит к делу приставить √ то мышей сушеных ей в ступке изотри, то за зельем следи, чтобы не выкипело.</p>

<p>Соловей повадился по ночам из избы пропадать, а поутру все кони в мыле, на ногах еле держатся. Спрашивали его √ отнекивается: дескать, на свежем воздухе спится лучше, а коням он не караульщик.</p>

<p>Муромец же от Любуши своей не отходит, глаз с нее не сводит, никак нарадоваться не может. Не ровен час, и сам поквакивать начнет┘</p>

<p>Пролетела неделя как день единый, пора и в путь-дорогу. Напекла Баба Яга блинков, попотчевала напоследок. Стали думать, что с Аленкой делать. Нет у нее родичей на белом свете, совсем уж было решили в терем к Муромцевой тетке бездетной определить, да тут Баба Яга вмешалась:</p>

<p>√ Не отдам я вам Аленку, пущай со мной остается, мне как раз помощница надобна √ стара я уже стала, слаба глазами. Давеча в снадобье заместо жуков майских едва тараканов сушеных не истолкла, при застое мочи дюже пользительных. Хорошо, Аленка вовремя приметила, а то уморили бы Сему вконец.</p>

<p>Мне блин поперек горла стал.</p>

<p>√ Вы что, жуками меня пользовали?!</p>

<p>√ С медом гречишным, √ уточняет Алена. √ Я пробовала √ вкусно, только горчит чуток. Полюбилось мне ремесло знахарское, ежели бабушка меня и впрямь в ученицы возьмет, пойду с превеликой охотою.</p>

<p>√ Иди, √ говорю, √ с твоим талантом грех ведьмой не заделаться.</p>

<p>Хотела было Алена на шутку обидеться, да передумала, улыбнулась, сверточек малый мне протягивает:</p>

<p>√ Вот тебе, Сема, рушничок самотканый. Не ахти что, с ковром не поравняешь, а все память┘ Ты пока не гляди, подальше отъедешь √ тогда┘ Да не забывайте нас, наведывайтесь!</p>

<p>Распрощались мы сердечно с Аленой и Бабой Ягой, выехали из леса нехоженого, развернул я рушник √ а там цветочек аленькой вышит, искусно так, со всеми колючками, даже вытираться боязно.</p>

<p>√ Ну, чудушко конопатое, уважила┘</p>

<p>Разглядывают побратимы рушник, поддразнивают:</p>

<p>√ А заливал: ╚Краше ма-а-атушки┘╩ Перед первым же воробушком хвост тетеревом распустил!</p>

<p>√ Полно вам выдумывать, Алена мне как сестрица меньшая, непутевая!</p>

<p>Соловей только посмеивается:</p>

<p>√ Знаем мы этих сестриц √ одну вон уже пристроили, едва ноги унесли!</p>

<p>Отвел я глаза в сторону, да как захохочу! Лежит на опушке коряга пустотелая, в портках мужских, а портки-то приметные, в полоску зеленую┘ Соловей хвать-похвать себя за бедра, так краской и залился:</p>

<p>√ Со спящего стянула, окаянная!</p>

<p>√ Знаем мы этих спящих┘</p>

* * *

<p>Въезжаем мы в славный город Колдобень, а нас там уже заждались: ребятня вперед коней бежит, из окон цветы сыплются, в воздухе шапки летают. Боярин местный навстречу вышел, челом ударил, речь хвалебную сказал, хлеб-соль черствый на полотенце поднес, очень извинялся: они-де нас неделю назад ждали.</p>

<p>Попытались мы от каравая краюху отломить √ не вышло. Взял Муромец хлеб-соль, полотенцем обернул и в суму положил, чтобы добрых людей не обижать: откушаем-де на досуге. Сказывал нам боярин √ как Вахрамея волкодлаки разорвали, дружина его прочь разбежалась, некому стало гору охранять. Потянулся народ из царства навьего на белый свет, поведал про жизнь подневольную, лютого царя Вахрамея и спасителей своих, трех Семенов. Уже и былин с десяток успели сложить, по всем углам скоморохи хвалу нам поют. Переврали, конечно, изрядно: то волкодлаки у нас заместо коней под седлами ходили, то мы сами волкодлаками обернулись и Вахрамея разорвали, то Баба Яга его помелом пристукнула. Только в одном и сходятся √ честь и слава добрым молодцам, богатырям Лукоморским! Муромец так и светится, кольчугу мелом до блеска начистил, руку простреленную на перевязи напоказ носит. Иногда, правда, забывается √ одну руку по нужде вытянет, рубаху там надеть или потянуться, а потом заместо нее другую положит.</p>

<p>Разошлись мы в Колдобене √ Соловей к вольной дружине казацкой пристал. Те, как узнали, что тать, только обрадовались:</p>

<p>√ Добро! Нам такой удалец и надобен, будешь ночным дозором ходить, недругов для допроса красть!</p>

<p>Обрадовался Соловей несказанно √ нашел-таки службу по душе!</p>

<p>Муромца с Любушей я до терема царского проводил. Испросили они благословения родительского, да тут же свадьбу и справили, меня дружкой посадили. Упился, каюсь, вусмерть, ну да мне по чину свадебному положено.</p>

<p>Тут и сказочке конец┘ хотя кто его знает?</p>